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Women at Barcelona: what is wrong with you?

At the International AIDS Conference in Barcelona, a small group of women demonstrated during the rapporteurs' session when the conference issues of the week were being presented. The women carried slogans reading 'women need treatment now.' The demonstration created a disturbance and elicited a lot of comments.

'Did we just see a bunch of lesbians, pretending to represent women's issues?' asked Romy Mathys from Switzerland on the online discussion resulting from events during the International AIDS Conference. Mathys maintained that the aggressive behaviour demonstrated by the women was the reaction of a bunch of lesbians pretending to represent women's issues.

In response to these comments, Donna Rochon agreed that the women demonstrators choose the wrong methods of expressing their discontent with the current state of affairs. However, she argued that the epithet about lesbians by a woman sadly reinforced the misogynist rant that any woman who protests too much is an uptight lesbian who needs a strong man. Another participant to the discussion forum, Dr Joyce Hunter, noted that there are many intelligent women struggling to make a better life for themselves and their families and a better world for all. To suggest that their sexual orientation is an issue, that they are all lesbians, and that that makes them less women or less caring was an insult, she wrote. There is a need to conduct advocacy on many levels worldwide about different sexual orientations. She added that worldwide, there is a general opening up of most societies to more options for different genders, women have become more financially independent and consciousness about women's rights has increased in society in general.

For African women, sexual orientation is a pertinent issue. We continued to be divided on this issue. While gays and lesbians are now viewed more liberally and dictected in many societies, in Africa, they are not acknowledged. It is believed that lesbianism is a western phenomenon and untraditionally African, that lesbians are members of urban societies and are found only in certain classes. All these beliefs are untrue.

Africans who are gay or lesbian therefore encounter many problems, among them state repression. For example Zimbabwean President Robert Mugabe has called gays and lesbians worse than dogs. Discrimination, risks of physical and sexual violence and ostracism also have to be contended with. African governments even encourage cultural and religious bigotry against those with a lesbian or gay sexual orientation. The judiciary interprets certain laws to repress the rights to privacy. Gays and lesbians, are arrested and charged with offences ranging from "indecent behaviour" to sodomy to unnatural behaviour. Sodomy charges are not similarly brought against heterosexuals.

In short, in Africa heterosexuality is still assumed to be the norm. This assumption is manifested in all structures of society and places lesbians and gays, in marginal positions vis-a-vis heterosexuals. In addition, lesbians are women and their lives and choices are also governed by patriarchy.

African women's sexuality is often described in conjunction only with reproductive health or violence against women. While the issues are undoubtedly related and need to be analysed and viewed within the context of each other, discussion on women's sexuality is circumscribed and even defined by the reproductive health or violence against women frameworks. Attempts to understand sexuality as one of the key sites of women's oppression and a critical element of patriarchy often leave out women's sexual pleasure. Women's sexuality is almost exclusively the presence of traditional and patriarchal 'women's, magazines or pornography magazines. With growing fundamentalism, women's sexuality is demonised even more. Discussing women's sexual pleasure is seen as a taboo because "women are not meant to enjoy sex." Is it this belief that has enabled cultural practices like female genital mutilation to continue to be practised?

Women's sexuality, including lesbianism, are issues where there is more divisiveness among African women than unity. They are also issues that continue to be hard to address. In presenting them to you, we are hoping to instigate critical thinking, analyses and dialogue to address them and strengthen the women's movement in Africa. We therefore hope that this article will provide African women with ideas that can be used to further the discussion at various levels.

Women at Barcelona (W@B) discussion is a joint initiative between Health and Development Networks (HDN), United Nations Development Fund for Women (UNIFEM) and the IAS Women's Caucus. It can be reached at genderaids@healthdev.net GENDER-AIDS 2002

Femmes de Barcelone: Quel est votre probleme?

Lors de la [4.sup.eme] Conference sur le Sida a Barcelone, un petit groupe de femmes a fait des demonstrations pendant la presentation des sujets de la semaine par les rapporteurs le vendredi, 12 Juillet en utilisant des slogans tels que 'les femmes ont besoin de traitement maintenant'. Ces demonstrations ont cree beaucoup de controverses et suscite beaucoup de commentaires.

N'avions nous vu qu'un petit groupe de femmes pretendant representer des questions de femmes? A demande Romy Mathys de la Suisse pendant la discussion electronique suivant les evenements de la Conference Internationale sur le Sida qui s'est deroulee a Barcelone. Mme Mathys a maintenu que ce comportement agressif de la part de ces femmes etait la reaction d'une bande de lesbiennes qui pretendaient representer les interets de femmes.

En reponse a ces commentaires, Donna Rochon a reconnu que ces femmes ont effectivement demonstratrices ont effectivement choisi de mauvaises methodes pour exprimer leur mecontentement de l'etat courant des affaires. Cependant, elle a argumente que l'epithete utilisee par une autre femme pour qualifier les lesbiennes renforce malheureusement la croyance populaire que toute femme qui proteste trop fort n'est rien d'autre qu'une lesbienne a laquelle Il faut un homme fort. Une autre participante du forum de discussion, Dr. Joyce Hunter des EUA, a observe qu'il y a plusieurs femmes intelligentes s'efforcant de produire une vie meilleure pour elles--memes et leurs familles, et un monde meilleur pour tous, la suggestion selon laquelle, a-t-elle ecrit, leur orientation sexuelle de lesbienne constitue un probleme, les rend moins femmes et moins capables de tendresse est une insulte. Il faudrait diriger, a plusieurs niveaux sur le plan mondial, un plaidoyer vigoureux sur les differentes orientations sexuelles. Elle a ajoute qu'au niveau mondial, plusieurs societes sont generalement de plus en plus ouvertes de aux nombreuses orientations sexuelles, les femmes, sont devenues plus financierement independantes et Il y a en generalement une plus grande prise de conscience de droits de la femme dans la societe.

L'orientation sexuelle lesbienne est une question pertinente sur laquelle les femmes africaines ont continue d'etre divisees. Alors que les homosexuels et les lesbiennes sont percus plus liberalement et acceptes dans plusieurs societes, il y a des homosexuels et des lesbiennes en Afrique, mais cette orientation sexuelle n'est pas reconnue. L'on croit generalement que le lesbianisme est un phenomene europeen qui est tres traditionnellement non africain, que les lesbiennes sont des membres de la societe urbaine acceptees seulement dans certaines classes sociales. Toutes ces croyances sont fausses.

Des africains homosexuels ou lesbiens rencontrent donc beaucoup de problemes, parmi lesquels la repression etatique. C'est le cas du President Zimbabween Mugabe qui dit qu'ils sont pire que des chiens. Ils doivent endurer des risques de discrimination de violence physique et sexuelle et d'ostracisme. Les gouvernements africains encouragent meme la bigoterie sexuelle et religieuse contre ceux qui ont une orientation sexuelle lesbienne ou homosexuelle. Le judiciaire interprete certaines lois pour violer le droit a la vie privee contre les lesbiens et les homosexuels. Les homosexuels, les lesbiennes et les transsexuels sont arretes et juges coupables des offenses allant du 'comportement indecent', a la sodomie et au comportement non naturel. Les personnes heterosexuelles pratiquant la sodomie ne sont pas condamnes pour sodomie de la meme maniere.

En resume, l'heterosexualite est toujours assumee comme la norme. Cette assomption se manifeste dans toutes les structures de la societe, placant les lesbiennes, les homosexuels, dans une position marginalisee vis a vis de personnes heterosexuelles. D'autre part, les lesbiennes sont des femmes, et en tant que femmes, leurs vies et choix sont gouvernees par l'ordre gouvernant patriarcal.

La sexualite de la femme africaine est souvent decrite, non par rapport a elle--meme, mais en conjugaison aux questions telles que la sante reproductive ou la violence contre les femmes. Blen que ces questions soient necessairement liees, et qu'elles doivent etre analysees et percues dans leur contexte mutuel, la discussion sur la sexualite de la femme est limitee et meme definie par les structures de la sante reproductrice et de la violence contre les femmes. Dans les tentatives de comprendre la sexualite comme l'un des aspects principaux de l'oppression des femmes ainsi qu'un element critique du systeme patriarcal, l'on a souvent neglige de considerer le plaisir de la femme comme etant d'une egale importance. La sexualite des femmes est presque exclusivement presente dans les magasines traditionnels et patriarcaux de 'femmes', ou de pornographie, or avec le phenomene croissant du fondamentalisme religieux, la sexualite de la femme est meme beaucoup plus percue comme demoniaque, Discuter de la sexualite de la femme est considere tabou, car 'les femmes ne sont pas supposer jouir du sexe'. N'est pas cette croyance qui a permit a la pratique de la mutilation genitale feminine de persister?

La sexualite de la femme, y compris le lesbianisme sont des questions sur lesquelles Il y a beaucoup plus de division que d'unite parmi les femmes africaines : ce sont aussi, des questions qui demeurent difficiles a aborder. En vous les presentant, nous esperons provoquer de plus profondes reflexions, analyses et dialogues visant a les traiter et a fortifier le mouvement feminin en Afrique. Nous formulons donc l'espoir que cet article fournira aux femmes africaines des idees qui pourront etre exploitees pour des discussions et analyses a des niveaux varies.

La disoussion Women at Barcelona (W@B) est une initiative conjointe de Health and Development Networks (HDN), le Fonds des Nations Unies pour le Developpement (UNIFEM) et le Petit groupe de Travail de IAS. Email: gender-aids@healthdev.net Copyright GENDER-AIDS 2002 Email
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Publication:Femnet News
Date:May 1, 2002
Words:1655
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