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Vendimia prospera: el turismo vinatero en Colchagua esta en auge, pero hay problemas. (Clase Ejecutiva).

Mientras el sacerdote bendice la inauguracion del Quinto Festival Anual de la Vendimia en el valle de Colchagua, algunos presentes se agitan en sus asientos, ansiosos por volver a disfrutar de la musica y el vino en la plaza de Santa Cruz. Pero no se van. Despues de todo, le deben mucho a la vendimia.

A tres horas de camino, al sur de Santiago, este valle que acarician las brisas marinas y donde se asienta el pueblo de Santa Cruz, es el terreno de prueba de Chile como productor de vinos de primera clase. Rodeado de montanas y bendecido por el sol tipico de la fertil region central del pais, su suelo seco y rocoso es ideal para la vid. Durante la vendimia sencillamente no hay desempleo.

Historicamente, la mayoria de las uvas de Colchagua se dividian entre las mayores vinerias tradicionales de Chile, como Santa Rita y Concha y Toro. Sin embargo, tras el auge de los vinos chilenos en los anos noventa, los cultivadores de Colchagua crearon sus propias marcas. Menos de diez anos despues, los nueve vinedos de la Asociacion de Vinerias de Colchagua han alcanzado todo un record: US$40 millones en ventas anuales.

Los vinedos de la asociacion producen el 85% de los vinos del valle y algunos de los mas caros del pais, aproximadamente el 40% por encima del promedio nacional. Su exito tambien ha fomentado una industria secundaria: el turismo.

El valle habia estado perdiendo su tradicion cultural del huaso (vaquero), pero el turismo la ha salvado. "El turismo esta causando un redescubrimiento de la artesania de la region", dice Marta Morrison, duena de la tienda Artesania Mapuche en Santa Cruz. "Cosas como el tejido tradicional de punto estaban desapareciendo, y hasta las mujeres de mayor edad habian dejado de tejer, pero ahora han comenzado a capacitar a una nueva generacion de artistas".

El evento central de la industria turistica es la Fiesta de la Vendimia de Colchagua, que comenzo en 1998 como reunion local y ahora es el mayor festival de vinos del pais.

"Cuando empezo este festival, ni siquiera habia transporte publico en el pueblo", comenta Maria Estela Madriaga, vecina de Santa Cruz. "Los colectivos llegaron con los turistas". El festival de este ano atrajo a 35,000 personas, mas del doble de la poblacion del lugar, en asociacion con las promotoras, modelos atractivas contratadas para anunciar desde telefonos celulares hasta descuentos en el mercado.

"Cuando empezamos a traer gente, en 1995, lo unico que les mostrabamos eran las minas [de cobre]", dice Laurent Devlieger, operador de turismo de la empresa AcrossChile. "Luego, en 1998, se produjo la locura de los vinos chilenos".

Hace dos anos, la region vinatera de Chile aparecio en la lista anual de "Los 25 lugares mas intrigantes" de la revista Travel and Leisure. AcrossChile ahora se ocupa exclusivamente del turismo del vino. Lleva a unos 5,000 turistas anualmente a la zona, en giras de dos a 12 dias.

Las autoridades municipales calculan que el turismo, hoy el 5% de la economia local, crecera al 30% en la proxima decada. "Queremos repetir el exito del valle de Napa, que comenzo cuando sus vinos no tenian gran reconocimiento", dice Mario Silva, presidente de la Asociacion de Vinerias de Colchagua. "Mediante el turismo, convirtieron su vino en un producto de fama mundial".

Con el proposito de sacar provecho al turismo, seis vinedos crearon en 1996 la "Ruta del Vino", con giras de medio dia o de dia completo. Las giras cuestan entre US$25 y US$70 por persona, y ofrecen actividades de degustacion de vinos, guias en varios idiomas y, en algunos casos, almuerzos al aire libre. Este ano, se espera que participen 3,000 viajeros.

Pero no todo es color de rosa. El festival atrae cada vez mas a gente adinerada, y no todo el mundo esta contento con el giro aristocratico. "Antes era mucho mas intimo, y uno podia conversar con los vinateros", dice Adolfo Arrayan, que ha asistido a los cinco Festivales de Colchagua. "Ahora se ha comercializado demasiado".

Los profesionales del turismo tambien se quejan del papel de los vinedos. "La Ruta del Vino trata de competir con las agencias de viajes para turistas, y es un desastre", afirma Devlieger. "Deberian limitarse a mejorar las instalaciones con las demas vinaterias y dejarnos la tarea de vender el producto turistico".

Muchos vinedos decidieron administrar sus giras debido a las quejas sobre los precios del recorrido, el horario limitado (no hay giras los fines de semana ni en dias festivos) y el requisito de hacer reservaciones. "La Ruta del Vino tuvo un papel importante en la promocion del valle a nivel internacional, pero si uno le da tanta publicidad a algo, debe estar a la altura de las expectativas", senala Consuelo Loayza, duena de la Vina La Posada, primera directora de la ruta y organizadora de la primera fiesta de la vendimia. Loayza retiro su vinedo de la ruta en 1999. Ahora dirige sus giras, a US$4 por persona, todos los dias excepto en Navidad y Ano Nuevo.

A medida que crece el turismo del vino, llegan mas empresarios. Hace dos anos, el millonario chileno y contratista de defensa Carlos Cardoen compro el hotel de cinco estrellas Santa Cruz Plaza, una mansion colonial de 44 habitaciones, con un foso y la mas extensa coleccion de vinos de la region. El hotel recibe 14,000 huespedes al ano, y el 80% va a visitar las vinerias. "La combinacion de las giras y de nuestro hotel han viabilizado el turismo", dice Cristobal Squella, gerente general del hotel. "En 2005, este pueblo tendra 300 habitaciones de hotel".

CASEY WOODS * SANTA CRUZ, CHILE
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Title Annotation:notas de la industria vinicola
Author:Woods, Casey
Publication:Revista Latin Trade (Spanish)
Date:Jul 1, 2002
Words:1037
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