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Se buscan planetas.

Una de las experiencias mas intrigantes en una noche clara y libre de es mog, es perder la vista en el mar negro del cielo, en las estrellas que nos remiten a distancias abismales.

?Que es lo que hay alrededor de esas luces? Uno recuerda la sensacion que se tiene en un vuelo nocturno cuando tan solo se ven puntos luminosos que indican la existencia de un poblado o ciudad. Si se apagara la luz y tuvieramos lentes infrarrojos como los usados en operaciones militares, podriamos percibir las formas de un plano, de un mapa urbano.

Esta es justamente la tecnica que se esta tratando de utilizar para identificar los oscuros planetas que giran alrededor de estrellas lejanas.

El primer planeta extrasolar registrado en 1995 recibio el nombre de 51 Pegasi B. Desde entonces se ha planteado la posibilidad de que en 18 sistemas estelares, en cada uno de ellos, se encuentren uno o mas candidatos a ser planetas.

La dificultad de la deteccion se relaciona precisamente con el hecho de que la luz es enceguecedora. El esplendor de las estrellas dificulta la observacion de otros cuerpos. El problema es todavia mayor al plantear las escalas que este registro implica: la informacion que representa el planeta es comparable a la de una mota junto a un poste de luz que se observa desde un kilometro y medio de distancia. ?Como detectar un polvo opaco en medio del resplandor?

APAGAR LA LUZ PARA VER

Los planetas, ademas de ser muy pequenos en comparacion con los soles, son debiles emisores de luz visible. No obstante, en algunos casos, como ocurre con Jupiter, son relativamente hablando, fuertes emisores de radiacion infrarroja. Ahi se encontraria la posibilidad de su registro, pero desafortunadamente volvemos a la metafora de la mota ya que el Sol es tambien un emisor de radiacion infrarroja de tales proporciones que las cosas quedan exactamente igual.

Asi, la clave para detectar la radiacion del planeta seria bloquear la luz infrarroja del Sol. Esto fue lo que se le ocurrio a Ronald N. Bracewell de la Universidad de Stanford en California.

Bracewell concibio dos telescopios con la capacidad de registrar las imagenes infrarrojas de una misma estrella. A traves de un juego de espejos y de superposicion de imagenes se podria lograr que la luz infrarroja de uno de los telescopios interfiriera con la del otro, de tal suerte que solamente la imagen de la estrella central desapareciera.

Gracias al desarrollo cientifico, se despejaron problemas tecnicos de distorsion atmosferica, y se llevo a la practica esta idea. Un equipo de astronomos, coordinado por Philip M. Hinz, del Observatorio Steward, en Tucson, Arizona, logro filtrar asi la luz de las estrellas.

Las imagenes que surgieron revelaron la cara oscura del cielo. Al apuntar los telescopios gemelos a la brillante estrella Betelgeuse en la constelacion de Orion, se apago la luz de esta y se vio de manera completamente clara el polvo nebuloso que la rodea.

De esta manera se arroja luz para ubicar la existencia de planetas extrasolares, paradojicamente, a traves de oscurecer al cielo.

COPYRIGHT 1998 Editorial Cruzada, S.A. DE C.V.
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Title Annotation:TA: research on outer space; TT: In search of planets; ivestigaciones sobre el espacio sideral
Author:Gordon, Jose
Publication:Siempre!
Date:Oct 8, 1998
Words:552
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