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Same sex relationships and HIV/AIDS in Africa: need for research and programmatic focus/Relations homosexuelles et le VIH/SIDA en Afrique: necessite de la recherche et de l'orientation programmatique.

Several reports indicate that sub-Saharan Africa has continued to maintain a high prevalence rate and remains the epi-centre of the current HIV/AIDS pandemic. To date, Africa accounts for up to 68% of the total number of people living with HIV/AIDS, for 90% of orphans and for a large percentage of the total number of morbidity and deaths from the disease in the world (1). It is now increasingly recognized that for significant progress to be made, efforts to curtail the virus in the continent must be prioritized for at-risk and highly vulnerable populations.

At the onset, reports suggested that heterosexual intercourse was the principal mode of transmission of the virus in Africa (2). This was a marked difference from the pattern in high income countries where homo-sexual (same-sex) relationships, especially men having sex with men (MSM) was a dominant mode of transmission. However, in recent times increasing reports of high prevalence rates of same sex relationships accounting for HIV/AIDS in Africa have been documented in the literature (3). Current estimates from parts of Africa suggest that MSM account for between 10-15% of new cases of sexual transmission of HIV/AIDS in Africa. Increasingly, consensual same sex relationships are being reported in various parts of Africa including same sex marriages, lesbianism, bisexuality, gay and trans-gender (LGBT) relationships.

Despite this increasing rate of same sex relationships in Africa, there has been little research and documentation of the pattern and trends in the related practices, which would permit an empirical elucidation of how HIV prevention and care can be specifically targeted at this high risk population. This lacuna is largely due to a prevailing culture of denial, stigmatization and even criminalization associated with same sex relationships in many parts of the continent. Reports suggest that same-sex relationship is currently shrouded in secrecy in many African countries (5), and in communities where some openness has started to emerge, it has been followed by outright condemnation, vitriolic attacks and even criminalization. Surely, this has done little to address the problem, while it has further driven the practice underground and reduced the ability of countries to target approppriate policies and interventions.

It is within this context that the editorial board of the African Journal of Reproductive Health accepted to publish its first research paper on same sex relationships in Africa in this edition of the journal. The paper by Adebajo and her colleagues from the office of the Population Council in Nigeria (4), describes an innovative approach for identifying men who have sex with men, and reports the results of interviews with this category of men to determine their experiences and perceptions of internalized homophobia.

This report is groundbreaking in several respects. First, this is one of a few documented studies on LGBT in Nigeria and serves to address the current lack of empirical research on the subject in the country. In recent times, Nigeria has joined other African countries in mounting a debate on same sex marriage and related practices. Unfortunately, the discourse has swayed from the sublime to the ridiculous, with the highest legislative body of the country passing a judgment of illegality on same sex marriage. Therefore, the publication of this paper indicates that all hope is not lost and that it is still possible to open up debate and conduct empirical research in less receptive communities. Indeed, we believe that it is only through research and communication of research findings that traditional beliefs and inappropriate laws and legislations on LGBT can be prevented and modulated.

Secondly, the results of the study which indicate a high prevalence of internalized homophobia among men who have sex with men, have implications for the design of interventions to address the problem. Perhaps, this can result in the development of appropriate behavioral change messages that can lead to safer sex practices and the adoption of more effective methods for the prevention and treatment of HIV/AIDS among men who have sex with men. Thirdly, the research findings would be useful in interrogating with policymakers who often see same sex relationships as biological anomalies rather than a normal pattern within a continuum of sexual behavior. Studies such as this can enable a more informed debate and a better understanding of the nature of the problem, leading to a systematic improved policy environment for addressing the social and development needs of men who have sex with men.

The current lack of information relating to the practice of same sex relationships in the African region is an important unfulfilled research gap in the region. Research is needed to document the prevalence and epidemiology of same sex relationships in various countries in Africa. Given the secrecy that surrounds the problem, innovative research approaches and methods that meet the highest degree of scientific validity and rigor are needed. Additionally, social and anthropological research is needed to identify the main risk factors and determinants of same sex relationships, their life course experiences, their sexual risk taking behavior and how LGBTs access services for the prevention of HIV/AIDS and other reproductive health problems. Indeed, same sex relationship is one issue that would always benefit from baseline research and assessments before interventions are undertaken. In turn, interventions must be purposefully designed with specific and concrete end-points in mind, in order to provide lessons for scaling up and sustaining such interventions.

In conclusion, the criminalization and stigmatization of same sex relationships in many parts of Africa is one of the most challenging social justice and human rights issues relating to sexual and reproductive health in Africa. Researchers, advocates and programmers have a responsibility to draw attention to the problem, and to use evidence-based information to build a systematic understanding and consensus on ways to address the problem.

References

(1.) UNAIDS. UNAIDS world AIDS day report, 2011. Geneva. Switzerland

(2.) John AM. A model of HIV-1 transmission dynamics and of the demographic impact of HIV-1 infection in developing countries. Paper 0018. Food Research Institute. Stanford University, Stanford CA94305. May 1988.

(3.) Smith AD et al. Men who have sex with men and HIV/AIDS in sub-Saharan Africa. Lancet 2009; 374, 9687.

(4.) Adebajo SB, Eluwa G, Allman D, Myers T, Ahonsi B. Prevalence of internalized homophobia and HIV associated risks among men who have sex with men in Nigeria. African Journal of Reproductive Health 15: 4, 21-28.

(5.) Report of the 4th Africa conference on sexual health and rights. Addis Ababa, Ethiopia, February 8-2, 2010.

Plusieurs rapports indiquent que l'Afrique subsaharienne a continue a maintenir un taux de prevalence eleve et demeure l'epicentre de la pandemie actuelle du VIH/SIDA. A ce jour, l'Afrique produit jusqu'a 68% du nombre total de personnes seropositives, 90% des orphelins et un grand pourcentage du nombre total de morbidite et de deces dus a la maladie dans le monde (1). Il est desormais de plus en plus reconnu qu'afin que des progres importants soient accomplis, les efforts pour freiner le virus devraient etre accordes une priorite a l'egard des populations a risque et tres vulnerables.

Au debut, des rapports ont suggere que les rapports heterosexuels constituaient le principal mode de transmission du virus en Afrique (2). Il s'agit d'une difference remarquable par rapport a la tendance dans les pays a revenu eleve oU les relations homosexuelles (du meme sexe), surtout oU les hommes ont des rapports sexuels avec des hommes (HSH), constituent un mode de transmission dominant. Cependant, ces derniers temps, encore des rapports sur des taux de prevalence eleves de relations homosexuelles qui sont responsables du VIH/SIDA en Afrique ont ete documentes dans la litterature (3). Les estimations actuelles venant de certaines regions d'Afrique donnent a penser que les HSH representent entre 10-15% de mode de transmission sexuelle du VIH/SIDA en Afrique. De plus en plus, les relations homosexuelles consensuelles sont signalees dans diverses regions d'Afrique, y compris les mariages homosexuels, le lesbianisme, la bisexualite, des relations transsexuelles (LBHT).

En depit de cette augmentation du taux de relations homosexuelles en Afrique, il y a eu peu de recherche et d documentation sur les caracteristiques et les tendances dans les pratiques connexes, ce qui permettrait d'elucider de facon empirique comment la prevention du VIH et les soins peuvent viser specifiquement cette population a haut risque. Cette lacune est due en grande partie a une culture dominante de denegation, de stigmatisation et meme de criminalisation associee aux relations homosexuelles dans de nombreuses regions du continent. Des rapports suggerent que les relations homosexuelles sont actuellement enveloppees d'une atmosphere de secret dans de nombreux pays africains pays (5), et dans les communautes oU une certaine ouverture a commence a emerger, il a ete suivi de la condamnation pure et simple, des attaques au vitriol et meme de la criminalisation. Certes, cela n'a pas fait grand chose pour resoudre le probleme, alors qu'il a rendu la pratique encore clandestine et reduit la capacite des pays a cibler les politiques et les interventions bien informees.

C'est dans ce contexte que le comite de redaction de la reproduction a accepte de publier son premier document de recherche sur les relations homosexuelles en Afrique dans ce numero de la revue. L'article d'Adebajo et ses collegues a la Population Council au Nigeria (4), decrit une methode novatrice pour identifier les hommes qui ont des rapports sexuels avec d'autres hommes, et presente les resultats d'entretiens avec cette categorie d'hommes afin de determiner leurs experiences et perceptions de l'homophobie interiorisee.

Ce rapport est revolutionnaire a bien des egards. Tout d'abord, c'est l'une des quelques etudes documentees sur les LBHT au Nigeria et sert a combler le manque actuel des recherches empiriques sur le sujet dans le pays. Ces derniers temps, le Nigeria a rejoint d'autres pays africains pour organiser un debat sur le mariage de meme sexe et les pratiques connexes. Malheureusement, le discours a balance du sublime au ridicule, ce qui a amene le plus haut corps legislatif du pays, a se prononcer sur l'illegalite du mariage homosexuel. Par consequent, la publication de ce document indique que tout espoir n'est pas perdu et qu'il est toujours possible d'ouvrir le debat et de mener des recherches empiriques dans les communautes moins receptives. En effet, nous pensons que ce n'est que grace a la recherche et a la communication des resultats de recherche que les croyances traditionnelles et les lois inadequates et les legislations sur les LBHT peuvent etre evitees et modulees.

Deuxiemement, les resultats de l'etude qui indiquent une prevalence elevee de l'homophobie interiorisee chez les hommes qui ont des rapports sexuels avec d'autres hommes, ont des implications pour la conception des interventions pour resoudre le probleme. Peut-etre, ceci peut aboutir a l'elaboration des messages de modification de comportement appropries qui peuvent conduire a des pratiques sexuelles moins dangereuses et a l'adoption de methodes plus efficaces pour la prevention et le traitement du VIH/SIDA chez les hommes qui ont des rapports sexuels avec d'autres hommes. Troisiemement, les resultats de la recherche seront utiles pour interroger des decideurs qui voient souvent les relations homosexuelles comme des anomalies biologiques plutot que d'une tendance normale dans un continuum de comportements sexuels. De telles etudes peuvent permettre un debat plus eclaire et une meilleure comprehension de la nature du probleme, conduisant a une amelioration de l'environnement politique systematique pour repondre aux besoins sociaux et developpementaux des hommes qui ont des rapports sexuels avec d'autres hommes.

Le manque actuel d'informations relatives a la pratique des relations homosexuelles dans la region africaine est une lacune importante non satisfaite dans le domaine de recherche dans la region. Il faut des recherches pour documenter la prevalence et l'epidemiologie des relations homosexuelles dans divers pays d'Afrique. Compte tenu du secret qui entoure le probleme, il faut des approches de recherche novatrices et des methodes qui accomplissent le plus haut degre de validite et de rigueur scientifiques. En outre, il faut la recherche sociale et anthropologique pour identifier les principaux facteurs de risque et les determinants de relations homosexuelles, leurs experiences, leur parcours de vie, les comportements sexuels a risque et comment les services d'acces du LBHT pour la prevention du VIH/SIDA et d'autres problemes de sante de la reproduction. En effet, les relations homosexuelles constituent une question qui devrait toujours beneficier de la recherche de base et des evaluations avant d'entreprendre les interventions. A leur tour, les interventions doivent etre resolument concues avec les objectifs specifiques et concrets a l'esprit, afin de tirer des lecons pour l'intensification et le maintien de ces interventions.

En conclusion, la criminalisation et la stigmatisation des relations homosexuelles dans plusieurs regions d'Afrique sont parmi les problemes les plus difficiles de la justice sociale et des droits de l'homme qui sont lies a la sante sexuelle et de reproduction en Afrique. Les chercheurs, les defenseurs et les programmeurs ont la responsabilite d'attirer l'attention sur le probleme, et d'utiliser des informations fondees sur les experiences pour etablir une comprehension systematique et un consensus concernant les moyens de resoudre le probleme.

References

(1.) L'ONUSIDA. ONUSIDA, 2011. Geneve. Suisse

(2.) John AM. Un modele de la dynamique de la transmission du VIH-1 et de l'impact demographique du VIH-1 dans les pays en developpement. 0018. Food Research Institute. Stanford University, Stanford CA94305. Mai, 1988.

(3.) Smith AD et al. Les hommes qui ont des rapports sexuels avec d'autres hommes et le VIH/SIDA en Afrique sub-saharienne. Lancet 2009; 374, 9687.

(4.) Adebajo SB, Eluwa G, D Allman, Myers T, Ahonsi B. Prevalence de l'homophobie interiorisee et les risques associes au VIH chez les hommes qui ont des rapports sexuels avec d'autres hommes au Nigeria. Revue africaine de sante de la Reproduction 15:4, 21-28.

(5.) Rapport de la 4e conference sur la sante et les droits sexuels. Addis Abeba, Ethiopie, 8-12 fevrier, 2010.

Friday Okonofua

Editor, African Journal of Reproductive Health

For correspondence: Email: feokonofua@yahoo.co.uk

Redacteur en chef, Revue Africaine de sante de la reproduction

Email: feokonofua@yahoo.co.uk
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Title Annotation:EDITORIAL
Author:Okonofua, Friday
Publication:African Journal of Reproductive Health
Article Type:Editorial
Geographic Code:60AFR
Date:Dec 1, 2012
Words:2311
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