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Puerto de suenos.

Puerto Aguirre, Bolivia--Puerto Aguirre, es probablemente el unico puerto latinoamericano dirigido por una familia. Es la culminacion del sueno de toda una vida de un hombre porfiado.

En la decada de los 30, el joven Joaquin Aguirre se obsesiono con una idea: convertir la via fluvial Paraguay-Parana en el Mississippi de la America del Sur. De Puerto Aguirre a Nueva Palmira, en Uruguay, donde se traslada la carga a los barcos que salen al oceano, hay 2.700 kilometros, un viaje de 14 dias rio abajo. Es una distancia similar a la que existe entre Minneapolis y Nueva Orleans.

Convencer a los escepticos ha tardado decadas, pero hoy los costos del transporte, que bajan velozmente, han convertido a la hidrovia en una ruta atractiva. Por ejemplo, enviar soya en barcaza hasta Uruguay, donde la carga se transfiere a un barco que ira hasta el puerto colombiano de Buenaventura a traves del Canal de Panama, cuesta US$55 por tonelada, mucho mas barato que el transporte por carretera.

Cuando el puerto de los Aguirre comenzo sus operaciones en 1989, pocos bolivianos creian que triunfaria. "Era el cuento del huevo y la gallina", comenta Bill Brady, hijastro norteamericano de Joaquin, ex tripulante de submarino y experto en computadoras que en 1992 dejo su empleo en Estados Unidos con Unysis para dirigir el puerto. "?Construiamos el puerto y confiabamos en que las exportaciones agricolas aumentarian, o al reves? Pues construimos el puerto y cruzamos los dedos".

Desde que Joaquin se aventuro en su empresa, la familia calcula que se han destinado US$14 millones a Puerto Aguirre. El Banco Mundial aporto el 14% de esa suma. Los ingresos del puerto en 1996 llegaron a US$1 millon; los costos operacionales representan el 60% del total.

"En realidad, el puerto es un mal negocio", dice Bill. "Uno no duerme por la noche, trabaja como un mulo y todo el mundo lo culpa a uno de todo. Pero si hay un buen volumen, entonces puede ser un buen negocio".

Es posible que eso este a punto de ocurrir. Este ano Puerto Aguirre espera mover la cuarta parte del millon de toneladas de soya que proyecta producir Bolivia. Central Aguirre cobra US$5 por tonelada transbordada; la cifra incluye la descarga, el almacenamiento y la carga del producto en barcazas.

Entretanto, todavia hay mucho margen para que en la hidrovia los costos bajen y la eficiencia aumente. La American Company of Barge Lines (ACBL), empresa estadounidense que funciona desde principios de 1996, trata de reducir el tiempo que dura el viaje de ida y vuelta. Los especialistas dicen que con las mejoras generales en la hidrovia y los medios para navegar de noche, el tiempo que tardan los viajes podria reducirse a la mitad.

Miguel Aguirre, otro hijo de Joaquin, administra la recien creada zona franca en el cercano Puerto Quijarro. Se cruza el pequeno y ruinoso pueblo fronterizo y se llega a un bastion de orden y modernidad. La zona franca, copiada de Ciudad del Este, en Paraguay, aunque mucho mas pequena, cuenta con 68 boutiques que ofrecen una gran variedad de productos.

Legiones de turistas, en su mayoria brasilenos, recorren alegremente el lugar. Campo Grande, a 470 kilometros de distancia, ya tiene una poblacion de 900.000 habitantes y es la ciudad de crecimiento mas rapido en el suroeste de Brasil. Los brasilenos visitan Bolivia a menudo en viajes de compras y de recreacion (sobre todo para pesca deportiva en los pantanos), ya que es mucho mas barato que en casa.

Los planes mas ambiciosos de la familia Aguirre ya se materializan. Se ha firmado un convenio con Cargill, la enorme organizacion comercial que es una de las mayores companias privadas del mundo, y otro con Williams Energy, de Tulsa, Oklahoma, para la construccion de terminales de granos, petroleo y diesel en terrenos de la familia.

La gran esperanza es que por Puerto Aguirre lleguen las tuberias para el colosal gasoducto entre Bolivia y Brasil, cuya construccion debe comenzar a mediados de este ano. Solo en el lado boliviano hacen falta 80.000 tubos de 11 metros de largo y 88 centimetros de diametro. El gasoducto pasara hacia Brasil solamente 10 kilometros al norte de Puerto Aguirre.
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Title Annotation:TT: Port of dreams; Puerto Aguirre, Bolivia
Author:Bowen, Sally
Publication:Revista Latin Trade (Spanish)
Date:Apr 1, 1997
Words:761
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