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Puente sobre aguas turbulentas: los obstaculos economicos y politicos dificultan el desarrollo de proyectos de acueductos y alcantarillado en America Latina.

Los obstaculos economicos y politicos dificultan el desarrollo de proyectos de acueducto y alcantarillado en America Latina.

Las Zanjas del Alcantarillado todavia estan abiertas en las calles sin pavimentar del modesto suburbio de Bajo Boulogne, al norte de Buenos Aires. Pero Nilda Gastiazoro ya no tiene que preocuparse de que sus hijos beban agua de pozos contaminados, o de quedarse sin agua en el verano.

"Por la noche casi nunca teniamos agua, y en el verano, no habia ni gota", dice Gastiazoro. "Ahora tenemos agua todo el ano y es muy cristalina. Ya no hay que temer que uno se pueda enfermar".

Gastiazoro tiene que agradecerselo a Aguas Argentinas. Desde que en 1993 obtuvo una concesion a 30 anos (valorada en US$4.000 millones) para el sistema de suministro de agua de la ciudad, la compania, operada por un consorcio internacional dirigido por Lyonnaise des Eaux, de Francia, ha invertido US$730 millones en mejoras. Ha sustituido tuberias en mal estado, ha construido modernas plantas de tratamiento y ha ampliado la red de servicio municipal a 1,3 millones de viviendas mas, incluida la de Gastiazoro. En estos momentos construye un rio subterraneo, a un costo de US$300 millones, que dara servicio de alcantarillado a mas de un millon de habitantes en la zona oeste de Buenos Aires.

El Banco Mundial ha declarado que la privatizacion, una de las mayores de Argentina, es un triunfo colosal. La privatizacion ha servido de modelo para otros paises, en la region y fuera de esta. "Que se hayan recaudado US$500 millones demuestra que se puede hallar financiamiento, y eso ha contribuido a estimular el interes a nivel mundial", dice Declan Duff, director de servicios publicos de la Corporacion Financiera Internacional (IFC), rama financiera del Banco Mundial, que colaboro en el financiamiento del trato.

Pero Aguas Argentinas demuestra ser la excepcion, no la regla. Los obstaculos economicos y politicos hacen que los planes de privatizar los servicios de acueducto sean las oportunidades mas dificiles de explotar en America Latina.

Aunque la region ha emprendido la venta de sectores estatales, como las telecomunicaciones, las aerolineas y los servicios publicos, ha resultado dificil liberar del control gubernamental las instalaciones de acueducto y tratamiento de aguas negras. Por una parte, el suministro de agua es un servicio social importante, y a una poblacion esceptica le resulta dificil digerir su privatizacion. Por otra, se le considera el ultimo bastion del control estatal, y algunos burocratas se niegan a cederlo.

Por ultimo, esta la cuestion de la propiedad: ?quien controla el grifo del agua de un pais? ?Su pueblo o una empresa extranjera radicada al otro lado del planeta? En ese sentido el agua es como el petroleo: muchos latinoamericanos la consideran un derecho otorgado por Dios y no estan dispuestos a cederselo a una empresa privada, ya sea nacional o extranjera.

Tambien es dificil atraer inversion privada a estos proyectos, tanto en deuda como capital. ?La razon? Es dificil verificar el credito de muchas municipalidades. "Con frecuencia las municipalidades controlan el uso del agua y a menudo se cuestiona su credibilidad", comenta Craig W. Reyno1ds, director administrativo de la seccion latinoamericana de GE Capital, de Estados Unidos. "Pero hay un potencial enorme. Con regimenes definidos de regulaciones y estructuras de tarifas que contemplen los riesgos, se puede conseguir capital".

Por ejemplo, el Banco Interamericano de Desarrollo (BID) destinara US$3.000 millones a proyectos de acueducto y alcantarillado en la region en los dos proximos anos. La cifra representa el 20% de su presupuesto total para prestamos. El BID ha aprobado recientemente proyectos en Bolivia, Ecuador, Mexico, Nicaragua y Uruguay, y estudia otros para Brasil, El Salvador y Venezuela.

Los fondos privados de inversion tambien estan interesados. Lloyd Bentsen, ex secretario del Tesoro de Estados Unidos, se ha asociado con el gigante de los seguros American International Group, de Nueva York, con GE Capital y con Emerging Markets Partnership (EMP) para invertir en infraestructura y sectores afines en America Latina. Hasta ahora, el fondo ha recaudado US$1.000 millones, de los cuales el 10 o 15% se destinara a proyectos de acueducto y alcantarillado. "Estarnos muy interesados en el agua", dice Everett J. Santos, jefe ejecutivo del Grupo Latinoamericano de EMP en Washington. "Las ganancias son interesantes y los beneficios para la sociedad son grandes".

El pozo se seca. No hay duda que hay que hacer algo para que el agua siga corriendo en la region. Unos 100 millones de latinoamericanos carecen de suministro seguro de agua potable, y unos 140 millones no cuentan con servicios de higiene publica adecuados, segun el Banco Mundial.

Lo que es peor, se espera que esas cifras crezcan. Segun el Banco Mundial, el sector industrial de los paises desarrollados consume aproximadamente el 40% de la capacidad total de agua. En los paises en vias de desarrollo, la cifra ronda el 10%. De modo que la combinacion de un elevado incremento demografico y un crecimiento industrial que se extiende a toda la region evidentemente aumentara la demanda de servicios de acueducto y alcantarillado.

El Banco Mundial estima que para satisfacer esa demanda hara falta invertir US$115.000 millones en los proximos 10 anos: US$50.000 millones en servicios de agua potable y US$65.000 millones en alcantarillado. Brasil y Mexico son los paises que necesitan mas ayuda (una cifra calculada de US$2.500 millones y US$2.000 millones respectivamente) seguidos por Argentina (US$700 millones), Chile, Venezuela y Colombia (US$300 millones cada uno) y Peru (US$200 millones).

Obviamente, muchos paises de la region no pueden darse el lujo de semejante inversion. Asi que algunos han decidido cambiar, o estudian la posibilidad de modificar, sus normativas para autorizar la entrada de las empresas extranjeras en el sector. Argentina ha abierto mas concesiones a la inversion privada en las provincias, mientras que Chile, Mexico, Colombia y Brasil (ver recuadro) avanzan por el mismo rumbo.

"En ciertos lugares se puede vivir sin electricidad, dice Reynolds, de GE Capital. "Pero en ninguno se puede vivir sin agua".

El mercado ya es grande. Segun Environmental Business Journal, publicacion comercial norteamericana, la administracion de acueductos y alcantarillados representa el 51% del mercado de servicios ambientales de America Latina, que mueve unos US$7.800 millones anuales. El equipamiento para el suministro de agua esta en un tercer lugar con el 10%.

"Construir y administrar la infraestructura de acueducto y alcantarillado representa la mitad del mercado ambiental y sin duda representa la mayor oportunidad en cuanto a ingresos disponibles en los proximos 10 anos", comento la publicacion en una edicion especial sobre los mercados latinoamericanos.

El modelo argentino. Argentina fue uno de los primeros paises de la region que abrio el sector del agua a la participacion privada. Hasta el momento se han privatizado seis de las 22 empresas provinciales de acueducto, entre las que se destaca Aguas Argentinas, en Buenos Aires.

Gracias a la experiencia de su socio principal, Lyonnaise des Eaux, Aguas Argentinas ha dejado de ser una empresa con perdidas (US$200 millones al ano, segun un estimado) para convertirse en una empresa rentable sin elevar las tarifas a los consumidores. Incluso en algunos casos ha reducido las tarifas. La empresa incluso ha permitido a algunos vecinos, como Nilda Gastiazoro, instalar por su cuenta tuberias subterraneas y tanques de agua como pago por los cargos de conexion del servicio de agua potable.

El proyecto ha tenido tanto exito para Lyonnaise, que la compania adquirio ademas una concesion de US$1.000 millones en la provincia de Santa Fe, tras derrotar en la licitacion a la britanica North West Water (hoy United Utilities). "Invertir en Argentina ha sido, estrategicamente, una buena decision", afirma Carlos De Yerejui, director comercial de Lyonnaise para America Latina. "Nuestra experiencia ha sido muy positiva, sobre todo en Buenos Aires, que ha sido verdaderamente un proyecto excepcional debido a su envergadura y al exito que hemos logrado a corto plazo".

Sin embargo, no todo le ha ido viento en popa al gigante frances. Hace dos anos, Lyonnaise, junto con la Sociedad General de Aguas de Barcelona, de Espana, y varias empresas argentinas, participaron en una licitacion por el derecho de suministrar servicios de acueducto y alcantarillado a la provincia de Cordoba, en el centro del pais. Se enfrentaban a fuertes contendientes: Saur International, tambien de Francia; Northumbrian Water, de Gran Bretana, y la constructora argentina Benito Roggio.

Pero el proceso se ha empantanado en medio de retrasos, batallas juridicas y asperos conflictos internos entre los consorcios rivales. A Saur, por ejemplo, la comision de privatizacion la dejo fuera de la contienda debido a detalles tecnicos, pero la compania rapidamente apelo la decision. Entretanto, trabajadores sindicalizados acusaron oficialmente a la comision de maniobras politicas a favor de la oferta de Lyonnaise. El proceso juridico comenzo pero fue descartado en diciembre del ano pasado. Cuando la provincia dio a los postores originales hasta el 31 de enero para reafirmar su interes, solo se presento el consorcio de Lyonnaise.

La privatizacion de los servicios de agua y alcantarillado de la provincia de Mendoza ha experimentado altibajos similares. La concesion debia haberse otorgado el ano pasado, pero los retrocesos politicos y un cambio de gobierno condujeron a varias modificaciones en la concesion, cuya venta se postergo hasta marzo. Al cierre de la edicion, en la lista de inversores interesados estaban OMI Operation Management, de Estados Unidos, y Lyonnaise, Saur y Compagnie General des Eaux de Francia. El gobierno no tiene mucho tiempo: en junio vence el plazo de un credito de US$20 millones del Banco Mundial.

Compagnie General des Eaux ha tenido sus problemas en Argentina. La compania fue objeto de criticas el ano pasado por el agua contaminada proveniente de su concesion de US$80 millones en la provincia de Tucuman, operada con su asociado Dragados y Construcciones, de Espana. Un cambio en el gobierno llevo a una revision de la concesion, que determino la necesidad de una inversion mas rapida y una reduccion de tarifas del 25%.

En diciembre, la legislatura de Tucuman rechazo el contrato recien revisado, alegando que no acataba las normauvas establecidas, y pidio que se renegociara. Pero aun queda por decidir como se renegociara. Entretanto, Compagnie General des Eaux se ha quejado al presidente Carlos Menem de que Argentina sufre de "inseguridad juridica". El proximo en la lista: Agopsa, que presta servicios a 3,8 millones de personas y 47 municipalidades en la provincia de Buenos Aires, alrededor de la capital federal.

Problemas en Chile. La situacion no ha sido mas facil en Chile. A pesar de haber puesto en venta sus empresas estatales a principios de la decada de los 80, es ahora que Chile comienza a privatizar su sistema de acueductos y alcantarifiado. Hoy, 13 de las 20 companias que brindan servicios de agua potable y alcantarillado en todo el pais son propiedad estatal y suministran el 90% del agua. "Este es el ultimo gran negocio en el que el gobierno garantiza la rentabilidad", dice Ramon Briones, miembro de la comision nacional de politica y miembro del gobernante Partido Democrata Cristiano.

El sistema de suministro de agua de Chile no ha funcionado tan mal bajo el control del gobierno. En los ultimos 30 anos, sus servicios publicos estatales han aumentado el acceso de la poblacion al agua potable del 25% en 1965 al 90% en la actualidad. Aunque se ofrecen subsidios a los usuarios de bajos recursos, muchas empresas estatales del sector logran ganancias, 10,9% en el caso de la Empresa Metropolitana de Obras Sanitarias (Emos), empresa estatal de servicios publicos que suministra agua a un millon de clientes en Santiago.

Sin embargo, solo el 15% de las aguas albanales son tratadas, y los entusiastas alegan que la privatizacion es la mejor manera de financiar nuevas inversiones en esa actividad. Pero el primer intento serio de privatizacion ha sido un fracaso, tanto politico corno operativo, y ha puesto un dique a las nuevas ventas.

En noviembre del ano pasado, Enersis, el coloso de la electricidad de Chile, obtuvo la concesion de Lo Castillo, la compania de suministro de agua que presta servicios a 70.000 viviendas en los suburbios prosperos de Santiago. La compania prometio invertir US$80 millones en los proximos cuatro anos para mejorar la red, incluido perforar nuevos pozos, cavar nuevos canales e instalar tuberias para llevar agua de los afluentes del rio principal de la capital, el Mapocho.

El acuerdo recibio criticas de inmediato. Enersis no solo controla Chilectra, que distribuye electricidad a la zona de Santiago, sino tambien Endesa, que suministra el 60% de la capacidad generadora de la principal red del pais. La compania aporta un notable 12% del Producto Interno Bruto (PIB) de Chile. Los criticos senalan que la venta coloco un nivel excesivo de control de los servicios publicos del pais en manos de una compania. En realidad, Enersis se las arreglo para cerrar el trato poco antes que el Congreso aprobara la ley antimonopolios de Chile.

Justo al mes de la adquisicion, Lo Castillo tropezo con problemas. En pleno verano chileno, los vecinos de la zona de servicio de Lo Castillo se quedaron sin agua, a veces durante varios dias. Las interrupciones del suministro de agua provocaron una avalancha de ventas de recipientes para almacenar agua, mientras los gobiernos locales contrataban a toda velocidad camiones para llevar agua a los vecinos desesperados. Cuando se reanudo el servicio, los clientes se quejaron del agua turbia y los periodicos informaron de un aumento de las infecciones intestinales en la zona.

Hernan Larrain, que administra el hotel Las Acacias, en la zona, se ha visto obligado a usar una de las dos piscinas del hotel para almacenar agua potable. "Creo que los vecinos han sido victimas de un engano sistematico", comenta. "Los recursos por los que hemos pagado no se han invertido en la infraestructura necesaria".

Lo Castillo achaco sus problemas a una grave sequia (la peor en casi 30 anos) que provoco escasez de agua en la region central de Chile. Pero los criticos apuntaron que la compania estatal Emos mantuvo su servicio normal y que ademas le vendio agua a Lo Castillo.

Parte del problema fue que las viviendas en la region de Lo Castillo consumen seis veces mas agua que en otras partes de la ciudad. A pesar de las advertencias, los clientes no dejaron de regar sus amplios jardines a la hora mas caliente del dia, de llenar sus piscinas y de mantener su ya elevado nivel de consumo. Entretanto, los clientes de Emos redujeron voluntariamente el consumo en 14%.

La presion se alivio en enero cuando muchos vecinos se fueron de la ciudad en las vacaciones de verano. Pero en febrero, Andres Allamand, que dirige una investigacion del Congreso sobre el asunto, acuso a Lo Castillo de no invertir en la infraestructura necesaria para hacer frente a la sequia. Un portavoz de Obras Publicas advirtio que la situacion podria empeorar si no llovia.

La cuestion de Lo Castillo ha aumentado la presion sobre el gobierno para que no privatice mas servicios de suministro de agua. En el momento de la controversia, el Congreso mantenia un energico debate sobre una medida auspiciada por el gobierno que habria privatizado hasta el 65% de sus servicios de suministro de agua.

Pero cuando el Senado, controlado por la derecha, logro anular las normativas y avanzo hacia la privatizacion del 100% de los servicios de acueducto del pais, el gobierno inicio una fuerte ofensiva. El debate se ha aplazado para mas entrado el ano. Briones dice que es dificil que la privatizacion se concrete antes de 1998, y probablemente mucho despues. Tal vez el resultado mas probable sea un proyecto de empresa conjunta con el gobierno.

El retraso de Mexico. Julia Carabias, secretaria de Medio Ambiente de Mexico, dijo una vez a un grupo de inversionistas norteamericanos que nunca habia hervido el agua corriente en su casa, y que sus hijos nunca se habian enfermado por no hervirla. "La fama de Mexico como pais de aguas contaminadas es injustificada", afirmo.

Pero pocas madres de la capital tienen esa fe ciega en el suministro de agua del Distrito Federal. El sedimento marron que hay que extraer del fondo de los tanques de agua en las casas, y los granos de arena y las hojas que se acumulan en las duchas son pruebas suficientes de que hay que hervirla o tratarla antes de beberla.

Mexico tiene uno de los mayores problemas de suministro de agua del continente. Mas de la tercera parte de sus 90 millones de habitantes vive a mas de 2.000 metros sobre el nivel del mar, donde solo cuentan con el 4% de las reservas naturales de agua del pais. En cambio, solo el 20% de la poblacion vive a una altura inferior a los 500 metros, donde se dispone de la mitad del suministro natural de agua. Por lo tanto, la distribucion y el suministro de liquido son un negocio costoso.

La ciudad de Mexico, por ejemplo, debe bombear un tercio de su agua desde una distancia mayor de 120 kilometros y hasta una altura de unos 1.200 metros. La tercera parte del agua de la capital se pierde por las filtraciones y el derroche, que resulta en un consumo promedio de 3,5 metros cubicos per capita al dia, el doble del consumo de muchos paises industrializados. Es obvio que Mexico esta a las puertas de una crisis del agua.

El plan quinquenal de desarrollo elaborado por el gobierno de Ernesto Zedillo ha dado categoria de prioridad nacional a la tarea de crear nuevas fuentes de agua potable, racionalizar el uso y limpiar, los rios mexicanos, considerados entre los mas sucios de America Latina.

Y se ha invitado al sector privado a zambullirse. La construccion de plantas de tratamiento del agua es un negocio que, segun calculos, tiene un valor superior a US$1.000 millones al ano en contratos nuevos, suministro de equipos e inversion en la proxima decada. Las viviendas y las industrias de abastecimiento, con un consumo de unos 5.000 millones de metros cubicos de agua al ano, probablemente rindan varios miles de millones de dolares mas al ano.

En 1993 y 1994 se otorgaron mas de una docena de concesiones para proyectos de suministro de agua. Muchas de estas instalaciones estan sin terminar debido a la crisis del peso mexicano; entre las mayores hay un proyecto de suministro de agua en Tampico. Funcionarios gubernamentales del banco mexicano de fomento Banco Nacional de Obras y Servicios Publicos (Banobras) estudian un plan que permitiria a los gobiernos locales emitir bonos para financiar proyectos de suministro de agua.

"El gobierno mexicano se esfuerza por reanudar algunos de esos proyectos y atraer a nuevos inversionistas", dice Anne Alonzo, subsecretaria adjunta de Exportacion de Tecnologia Ambiental del Departamento de Comercio de Estados Unidos.

Companias britanicas de suministro de agua, con los bolsillos llenos gracias al exito de planes de privatizacion en el Reino Unido, lideran el camino. Severn Trent, United Utilities, Anglian Water, Bywater, Thames Valley Water y Northumbrian han iniciado proyectos o estudian hacerlo. Algunas han obtenido contratos como parte de un plan para instalar medidores de agua en todas las viviendas de la capital mexicana, y se encargan de la facturacion y del servicio al cliente a nombre de las autoridades municipales.

Pero no ha sido un paseo para los britanicos. Bywater, por ejemplo, tiene un contrato por 50 anos para tratar las aguas albanales en el centro turistico de Puerto Vallarta. Hasta ahora ha bombeado unos US$33 millones en una nueva planta de tratamiento.

Pero cuando las autoridades locales intentaron instalar medidores en Puerto Vallarta para cobrar el agua, con el fin de costear su nuevo sistema de alcantarillado, hubo un alboroto politico. Los ingresos de las familias ya habian bajado debido a la recesion que sufria Mexico desde hacia dos anos, y otra factura en la puerta, por algo que en el pais siempre se habia considerado practicamente gratis, era algo tan deseado como una pelea a machetazos en una boda.

Un diplomatico britanico en Mexico, que ha seguido de cerca los esfuerzos del gobierno por atraer la inversion privada al sector del agua, dice que los mexicanos no estan acostumbrados a pagar por el agua que consumen o por el tratamiento del preciado liquido. "Hasta que superen esa mentalidad, va a ser dificil atraer la clase de inversion extranjera que se trata de conseguir", afirma. "El cobro del agua es un tema politico candente, y hasta que la gente no crea que recupera el dinero, dificilmente habra un progreso sustancial".

En cuanto a las aguas albanales, a nivel nacional solo se trata alrededor del 50%. La meta del gobierno es procesar todas las aguas residuales de las viviendas urbanas (unos 2.500 millones de metros cubicos) para finales de esta decada, antes que caigan en las vias fluviales. Algunas incluso se reciclaran en los lugares donde el agua escasea. Debido a la recesion, muchos proyectos se han detenido. A tenor con el Tratado de Libre Comercio (TLC), se bosquejo un plan de US$10.000 millones para limpiar el contaminado rio Bravo, en la frontera entre Mexico y Estados Unidos. Pero hasta la fecha poco se ha logrado. En 1995 se aprobo una planta de tratamiento de aguas albanales para Ciudad Juarez, pero por falta de financiamiento la obra no debe de comenzar hasta bien entrado el ano.

Despues de casi dos anos de existencia, el Banco de Fomento Norteamericano (Nadbank) aprobo el financiamiento para dos proyectos en la frontera: un sistema de suministro de agua y tratamiento de aguas albanales en Naco, Sonora, y una planta de tratamiento de aguas residuales en el Parque Industrial del Norte en Matamoros. Pero aun asi los proyectos son pequenos: US$2 millones en total, US$180.000 del Nadbank y el resto de concesiones gubernamentales y del sector privado.

La ciudad de Monterrey ya ha logrado algun progreso. En 1992, Burns & McDonnell International, de Estados Unidos, gano la licitacion, con su asociado mexicano Dycusa, para construir una planta de US$60 millones que trataria 443 millones de litros diarios de aguas residuales generadas por las industrias de la ciudad y sus 3 millones de habitantes. El Fondo de Cooperacion Economica con Ultramar de Japon financio el 80% del plan, y el gobierno mexicano el 20% restante.

La planta, la mayor de Mexico, comenzo a operar el ano pasado y los asociados se encargaran de su operacion durante dos anos mas. Forma parte de un proyecto ambiental de US$800 millones que tiene por fin limpiar las instalaciones de agua potable y de aguas residuales de la ciudad.

Despues de su experiencia en Monterrey, Burns & McDonnell anda en busca de otras oportunidades en Mexico, Venezuela y Colombia, principalmente en el area de las aguas residuales. "Hay que seguir el dinero, y el dinero suele invertirse en [el tratamiento de] las aguas residuales antes que en el agua potable", afirma Dennis Cantrell, director de proyectos de infraestructura y ambientales de la empresa.

La proxima parada: la ciudad de Mexico, que espera construir cuatro plantas de tratamiento de aguas negras. El costo estimado es de US$700 millones y lo financiaran la Agencia Internacional de Desarrollo de Estados Unidos (USAID) y el gobierno japones. Las plantas seran proyectos llave en mano dirigidos por operadores privados, que recuperaran la inversion facturando a las autoridades municipales.

En realidad, la mayoria de los proyectos que se adelantan en Mexico tienen alguna clase de garantia gubernamental. Reynolds, de GE Capital, menciona un proyecto en el estado de Jalisco, donde las autoridades regionales hacen los pagos de la concesion y el suministro de agua a traves de un fideicomiso. Si los pagos no se hacen, se espera que Banobras intervenga. "Si la entidad encargada no hace un pago, el gobierno federal asigna recibos de impuestos que habrian ido al estado para mantener la corriente de ingresos", dice. La licitacion del proyecto de Jalisco debe de comenzar mas adelante este ano.

Territorio virgen. Otros paises se suman a la ola de la privatizacion. Por ejemplo: Colombia. El 76% de su poblacion tiene agua potable, pero solo el 64% cuenta con alcantarillado. El gobierno nacional desea ampliar el servicio de agua potable al 90% y el de alcantarillado al 77%. Actualmente elabora normas de participacion del sector privado que reduciria los riesgos de los proyectos y aumentaria la participacion de instituciones financieras. Sin embargo, los licitadores colombianos tienen un trato preferencial.

La espanola Aguas de Barcelona ya ha dado el salto. Actualmente tiene un contrato por 25 anos para suministrar servicios de agua y alcantarillado a 800.000 habitantes en Cartagena.

Peru tambien es un iman. Dragados y Construcciones, de Espana, ya tiene un contrato de US$100 millones para suministro de agua en Sedapiuro. Parsons Engineering, de Estados Unidos, acaba de concluir un plan maestro y esta ahora en la fase de diseno de un sistema de aguas residuales en Lima. Kevin Tynes, vicepresidente de operaciones latinoamericanas de la empresa, con oficina en Lima, opina que el pais avanza hacia la privatizacion de sus sistemas de suministro de agua. "Solo es cuestion de tiempo", asegura.

El Banco Mundial tambien ha entrado en la palestra. Recientemente aprobo un emprestito de US$51 millones para ayudar a financiar la administracion de agua y recursos naturales en los siete distritos mas pobres de la Sierra. Los vecinos que recibiran los servicios aportaran con su trabajo en la obra US$28 millones al costo total del proyecto (US$93 millones) y el gobierno peruano contribuira US$14 millones.

Venezuela tambien da pasos para mejorar sus instalaciones de agua, en lo fundamental mediante la subcontratacion a empresas privadas. En agosto del ano pasado, por ejemplo, a Beclitel, el coloso norteamericano de construccion e ingenieria, se le otorgo un contrato de US$3,6 millones para mejorar los sistemas de suministro de agua en la region costera turistica de Falcon, en el norte de Venezuela, zona que experimenta un rapido desarrollo. El financiamiento lo coordinaron conjuntamente Beclitel y J.P. Morgan & Co., que aporto US$31,5 millones en prestamos garantizados por el Eximbank de Estados Unidos. El financiamiento requeria un desembolso minimo (US$4,5 millones) del gobierno de Venezuela.

"Este proyecto no solamente mejorara la proteccion del medio ambiente y la calidad de vida en una zona de creciente rendimiento economico, sino que tambien permitira al gobierno de Venezuela hacer lo mismo y a la vez preservar mejor sus recursos financieros", dice Michael Engstrom, gerente general de Bechtel encargado de proyectos civiles en America Latina. "Ademas, es un nuevo ejemplo de la forma en que las empresas privadas, en asociacion con el gobierno, pueden aportar soluciones efectivas".

Ese no es el primer proyecto de suministro de agua que emprende Bechtel en Venezuela. El primero fue un importante plan de ampliacion y mejoramiento de suministro de agua e instalaciones de tratamiento en el estado de Trujillo, que se concluyo el ano pasado. Beclitel tambien participo en la financiacion de este proyecto, valorado en US$33 millones.

Hay mas. El ano pasado, Bechtel constituyo International Water, una empresa conjunta con United Utilities, para participar en proyectos de privatizacion de servicios de suministro de agua en America Latina. La empresa se concentra actualmente en Brasil, Mexico y Bolivia. En este ultimo pais, los sistemas de suministro de agua de La Paz y Cochabamba podrian privatizarse. La compania ha decidido trasladar su oficina de Buenos Aires a Sao Paulo para estar mas cerca de la accion. "El problema de uno es la oportunidad de otro", dice Engstrom, de Bechtel.

A la caza. Una legion de empresas de ingenieria y diseno de Estados Unidos invade la region. TRC Companies, Inc., firma de ingenieria de Windsor, Connecticut, ya ha trabajado en proyectos de suministro de agua en Brasil, Colombia y Mexico, y busca mas oportunidades en Chile, Peru y Colombia. Recientemente fue uno de los tres licitadores preseleccionados para un proyecto de purificacion de agua en Santiago de Chile. "El agua es nuestra mayor oportunidad, y el mercado en America Latina tiene el mayor potencial", dice Bruce Cowen, presidente de TRC. "Las oportunidades son infinitas".

Metcalf & Eddy, de Estados Unidos, en la que Compagnie Generale des Eaux tiene una participacion del 49%, estudia proyectos en Argentina, Brasil, Colombia, Chile y Peru. Ya ha establecido varios negocios en la region, como plantas de tratamiento de aguas residuales en Brasil, Panama, Colombia y Mexico, y ha decidido abrir una oficina en Buenos Aires. "Latinoamerica ha dado un giro de 180 grados, y Estados Unidos acaba de comprenderlo", dice Alejandro Toro, gerente regional de la empresa para America Latina.

Black & Vetch, otra empresa de Estados Unidos, tambien ha entrado en la corriente. Hace poco abrio una oficina en Miami y busca negocios en la region, sobre todo en Argentina, Brasil y Chile. "Hacer caso omiso del mercado latinoamericano es un suicidio economico", afirma Elio O. Perez, vicepresidente de la firma encargado del desarrollo comercial de proyectos latinoamericanos de infraestructura. "America Latina es la ultima frontera de las empresas norteamericanas". Tambien es un territorio que los europeos ya han descubierto.

Torrentes en Brasilia

Para marcia Nunes Da Silva, joven de 27 anos que vivo en Santa Maria, uno de los pueblos que se han levantado en las proximidades de Brasilia, la capital brasilena, mejorar los sistemas de tratamiento de las aguas albanales es una tarea urgente.

"No tenemos alcantarillado, asi que cuando llueve el agua corre por las calles y forma torrentes que llegan casi hasta las rodillas" dice Da Silva, ama de casa con tres hijos. "Es muy dificil que vengan los camiones a bombear las aguas negras, y los ninos siempre estan enfermos.

Da Silva no esta sola. En la actualidad 56.000 vecinos de Brasilia no tienen agua corriente en casa y 300.000 carecen de alcantarillado. Para mejorar la situacion, el gobierno de Brasilia estudia un plan para vender hasta el 49% de la Companhia de Agua o Esgoto de Brasilia (Caesb), su compania de tratamiento de aguas albanales, en una emision de acciones. El valor estimado de Caesb: US$472 millones. Brasilia es una de las ciudades que contempla la privatizacion como formula para solucionar los problemas en la infraestructura y los servicios de acueducto y alcantarillado comunes en las populosas ciudades del pais. Las companias norteamericanas y europeas estan ansiosas por ayudar.

A la cabeza esta la mayor empresa de agua y alcantarillado de America Latina, Companhia de Saneamento Basico do Estado de Sao Paulo, conocida como Sabesp. El area de servicio de Sabesp abarca a Sao Paulo, el mayor estado del pais, con mas de 22 millones de habitantes repartidos en 330 municipalidades y en la extensa capital del estado, Sao Paulo. Sabesp brinda servicios de agua potable al 92% de las personas que atiende, pero solo presta servicios de alcantarillado al 68% y de tratamiento de aguas albanales al 28%. El plan: inyectar US$5.000 millones al mejoramiento y la expansion de sus sistemas para el ano 2000.

Para despertar interes, la compania publico anuncios en los periodicos Le Monde de Paris y The Financial Times de Londres a fines del ano pasado, buscando 'asociaciones' con empresas europeas. Aunque los anuncios decian que Sabesp deseaba US$600 millones en inversiones, no especificaban como se establecerian las asociaciones.

Hay algunas pistas. Sabesp ya ha anunciado un programa piloto para conceder un proyecto de construccion, operacion y transferencia llamado Juquitiba, a un costo de US$255 millones. El proyecto bombeara 139 millones de litros de agua potable del rio Juquia a la zona metropolitana de Sao Paulo. La Corporacion Financiera Internacional (IFC), rama financiera del Banco Mundial, asesora el proyecto. "Que sepamos, hasta la fecha es el mayor proyecto [de concesion] de servicios de agua potable en Brasil" dice Isabel Marques de Sa, funcionaria de inversiones en la IFC.

Lyonnaise y la britanica Thames Water estan entro los posibles licitadores del proyecto, cuya venta se espera para mayo. Lyonnaise podria ser el ganador mas probable: desde julio de 1995, la compania, junto con su asociado brasileno Odebrecht, dirige una concesion de US$125 millones para dar servicios de agua potable y alcantarillado en el pueblo de Limeira, en el estado de Sao Paulo. La IFC tambien asesoro esa concesion y tomo una pequena participacion de capital.

Otras ciudades, estimuladas por programas de emprestitos de entidades de prestamos, ofrecen contratos por sus servicios de acueducto y alcantarillado. En el estado de Parana, en el suroeste, el Fondo de Cooperacion Economica y de Ultramar de Japon bombea US$210 millones en un programa de infraestructura dirigido a la expansion de los sistemas de agua potable y tratamiento de aguas albanales. El gobierno estatal aporta otros US$110 millones.

El Banco Nacional de Desarrollo Economico y Social (BNDES), el banco de fomento de Brasil, tambien tiene un papel activo en proyectos de acueducto y alcantarillado en todo el pais. Firmo su primer contrato en octubre del ano pasado, dando a Cavo Itu, filial de la constructora Camargo Correa, una concesion para tratar el 100% del agua potable y los desechos residenciales e industriales en la ciudad de Itu, en el estado de Sao Paulo. El banco aprobo mas de US$12 millones para el financiamiento de un proyecto cuyo costo se calculo en US$18 millones.

Eso no es todo. BNDES tambien financia un proyecto de US$29 millones en el cual la compania constructora brasilena Rei y su asociado CH2M Hill, de Denver, instalaran un sistema de tratamiento de aguas albanales por US$43,3 millones en Ribeirao Preto, prospera ciudad de 463.000 habitantes en el interior del estado de Sao Paulo. Se espera que la sociacion, llamada Servicos Ambientais de Ribeirao reto, aporte la diferencia de US$14,3 millones en el financiamiento del proyecto.

Ademas de aprobar el financiamiento de estos dos primeros proyectos privados, BNDES estudia planes privados de tratamiento de aguas albanales en las ciudades de Aracatuba y Jau, en el estado de Sao Paulo, y en Campos, en el estado de Rio de Janeiro.
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Title Annotation:TA: includes related article; TT: A bridge over turbulent waters: in Latin America political and economic obstacles make it difficult for the development of aqueduct and sewer systems projects; incluye articulo relacionado
Author:Poole, Claire
Publication:Revista Latin Trade (Spanish)
Date:May 1, 1997
Words:6204
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