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Nature, Human Nature, & Human Difference. Race in Early Modern Philosophy.

Justin E. H. Smith, Nature, Human Nature, & Human Difference. Race in Early Modern Philosophy, Princeton University Press, Princeton, 2017. 312 paginas. ISBN: 9780691176345.

En el libro que nos ocupa, Justin E. H. Smith (1), buen conocedor de los origenes de la filosofia moderna, busca acometer una tarea cuanto menos ambiciosa: dar cuenta del origen de las ideas relativas a la raza, incluyendo los prejuicios y sesgos a ella asociados, en la Edad Moderna. Smith reconoce que probablemente la humanidad ha sostenido desde siempre actitudes relativamente racistas; sin embargo, defiende que la vision cientifica y filosofica de las diferencias raciales producida en la Modernidad es un fenomeno especifico que merece un estudio serio. Asi, con vistas a rastrear los albores del racismo moderno, el autor se vuelca en las paginas de algunos de los mas ilustres prohombres entre los siglos dieciseis y diecisiete, como Francois Bernier (1635-1688), Gottfried Leibniz (1646-1716) o Immanuel Kant (1724-1804).

Tres tesis animan este ensayo. La primera, que el dualismo metafisico evito que las diferencias fisicas entre los seres humanos se considerasen esenciales. De esta manera, la escision entre alma y cuerpo, preconizada por el dualismo, "sirvio como un importante baluarte contra el surgimiento de un pensamiento esencialista en torno a la diversidad racial de las personas, contra la posibilidad de tomar el cuerpo fisico por la naturaleza" (p. 18) (2). La segunda, correlativa de la primera, afirma que el pensamiento esencialista de indole racista solo fue posible bien entrado el siglo dieciocho, justo cuando la estrella del dualismo comenzaba a periclitar. En tercer lugar, que el pensamiento de la Edad Moderna genero un nuevo dualismo que servia para diferenciar entre europeos y no europeos: "las personas racionales y las personas naturales, por asi decirlo" (p. 18) (3). El autor disemina por el ensayo estas tres tesis que aqui sucintamente resumimos sin volverlas protagonistas del mismo. Al fin y al cabo, el objetivo de Smith es defenderlas "no mediante un solo argumento acumulativo, sino siguiendolas como leitmotiv a traves de una amplia variedad de textos y autores" (p. 23) (4).

El primer capitulo incluye un recorrido por las principales teorias filosoficas que, en la actualidad, se ocupan de abordar las categorias raciales. Despues de senalar las obvias diferencias entre escuelas tan heterogeneas como la antropologia cognitiva, la filosofia analitica o la teoria poscolonial, Smith afirma que todas ellas parten de un fundamento comun: a su juicio, el modo en que piensan sobre la raza esta en buena medida condicionado por lo expuesto en la Edad Moderna. El autor sostiene que el deseo de esclavizar, por ejemplo, es anterior a la observacion, por lo que factores como el color de la piel, una de las primeras informaciones obtenidas por medio de la observacion, sirven de apresurado argumento. Dicho argumento es, naturalmente, un falaz non sequitur. A pesar de ello, muchos siguen sosteniendo la falacia, segun Smith, sin ser conscientes de ello:
Que asi es como funcionan las distinciones raciales queda claro despues
de un momento de reflexion, pero, con todo, muchos de los que han
emprendido esta reflexion siguen pensando que la nocion es
indispensable para dar sentido a la diversidad de especies humanas
aa(p. 55) (5).


Escribir sobre el concepto de la raza a lo largo de la historia presenta una dificultad doble: por un lado, se trata de una nocion difusa, tanto cientifica como metafisicamente; por otro lado, y a consecuencia de lo anterior, es dificil asegurar que, cuando un autor del dieciseis, por ejemplo, escribe sobre las razas, lo hace en el mismo sentido que uno de siglos ulteriores. El segundo capitulo del libro se ocupa de estas cuestiones metodologicas que, en lo tocante a la empresa acometida por Smith, no son menores. La raza es, en palabras del autor, "una ilusion extremadamente tenaz, y para comprender por que esto es asi, vale la pena seguir el pensamiento de las figuras que a lo largo de la historia se han sentido atraidas por ella" (p. 69) (6).

Esta tentativa de recorrer la historia del concepto de raza, cuyo origen situa Smith en el Renacimiento, lleva al tercer capitulo del libro. El autor pone especial atencion en los documentos relativos al descubrimiento de America y lo que, a juicio de los europeos, representaba la existencia de los habitantes del Nuevo Mundo. Entre otras cosas, el capitulo sugiere que la concepcion de la raza entre los pensadores renacentistas era esencialmente tolerante y mucho mas respetuosa de lo que, en principio, cupiera suponer. Sin embargo, no deja de recordar que el adjetivo "natural", utilizado a lo largo del siglo dieciocho como sinonimo de indigena, tal y como atestiguan algunos textos de Charles Marie de La Condamine (1701-1774), incorporaba un componente despectivo que hacia a los nativos americanos inferiores a los europeos.

Los debates acerca de la diversidad racial que, a lo largo del Renacimiento, tuvieron lugar en Francia e Inglaterra, fundamentalmente, ocupan el cuarto capitulo, que se centra especialmente en la controversia del poligenismo, una querella emprendida por el teologo frances Isaac La Peyrere (1596-1676). La Peyrere enuncio la hipotesis pre-adamita, en funcion de la cual Dios habria creado a dos tipos de personas. La rocambolesca idea, contenida en su Prae-Adamitae (1655), de que el relato del Genesis permite suponer la existencia de dos razas creadas en diferentes momentos obtuvo una cierta resonancia en el mundo cultural estadounidense y sirvio de inopinado fundamento al racismo moderno. Si bien la tesis del poligenismo guarda hoy escaso atractivo, si guarda interes como precedente: hasta entonces, lo habitual era explicar las diferencias raciales realizando inferencias inductivas hacia el pasado. A pesar de su escasa influencia, el "nuevo acercamiento biogeografico" (p. 113) (7) de los poligenistas sirvio para pulir las aristas de un nuevo tipo de racismo.

El quinto capitulo aborda los primeros estudios relativos a la diversidad fenotipica en los origenes de la Edad Moderna. Destaca, a este respecto, el estudio que Smith realiza del degeneracionismo, una olvidada teoria segun la cual existiria una raza original de la que derivarian las demas. Segun los degeneracionistas, algunas razas se habrian desviado en exceso debido a factores como las migraciones, el clima, la dieta o la hibridacion. Al respecto, cabe recordar al anatomista britanico Edward Tyson (1650-1708), que quedo enormemente impresionado tras llevar a cabo la diseccion de un chimpance en 1698. Aunque las similitudes con el hombre le parecian llamativas, no dudo en afirmar en su libro de anatomia comparada Orang-outang (1699) que el chimpance "imita al hombre" (p. 134) (8).

Dentro de esta linea biogeografica, Smith hace protagonista del sexto capitulo al fisico y viajero frances Francois Bernier (1625-1688). El autor arguye que la posicion preeminente que este ocupa en el surgimiento del racismo moderno se debe, en buena medida, a la originalidad de sus planteamientos ya que Bernier fue el primer intelectual que desvinculo la raza de las cuestiones relativas al linaje.

Tras esto, nos acercamos a la parte mas enjundiosa del libro. El septimo capitulo se propone dilucidar la posicion que Gottfried Leibniz desempeno en el tema tratado. Smith es un gran conocedor del pensador aleman, como ya demostro en el citado Divine Machines: Leibniz and the Sciences of Life (2011) en el cual se tenia por objetivo rescatar aspectos orillados del pensamiento leibniziano: aunque figure en los libros de texto como filosofo y matematico, su atencion a la biologia y su teoria del cuerpo son merecedores de interes. De la lectura de este capitulo se colige que la teoria que Leibniz sostenia en torno a la raza derivaba, en ultimo termino, sus mas profundas convicciones filosoficas.

En tono de continuidad, el octavo capitulo centra su mirada en la semidesconocida figura de Anton Wilhelm Amo (1703-1759). Nacido en Ghana, Amo llego a Holanda siendo todavia un nino. Despues de estudiar en Helmstedt, en La Haya y de cursar estudios de Derecho en la Universidad Halle-Wittemberg, ocupo una catedra en la Universidad de Jena. Sorprende que, en pleno siglo dieciocho, un filosofo negro encontrase un espacio intelectual en que florecer. Segun Smith, esto se debia en buena medida a la marcada influencia de Leibniz, que habia sentado las bases de una antropologia cultural de caracter no racial por la que, a su juicio, se le dio escaso credito. Sea como fuere, todo indica que la filosofia leibniziana permitio a Amo escapar del dualismo cartesiano. Y quiza el sugestivo perfil de Amo, que da lugar a algunas de las mejores paginas del ensayo, lleve a que los estudiosos se interesen al fin por su sistema filosofico.

Para terminar, es el mundo intelectual aleman del siglo dieciocho el que protagoniza el noveno y ultimo capitulo. De este llama la atencion el conflicto entre quienes buscaban establecer distinciones taxonomicas y quienes, por el contrario, pugnaban por encontrar diferencias ontologicas. Por ello, la querella entre el kantiano Johann Friedrich Blumenbach (1752-1840) y el historicista Johann Gottfried Herder (1744-1803) mereceria, por su enorme interes, de una exposicion mas prolongada.

Sin embargo, la ambiciosa voluntad de instruccion de Nature, Human Nature, & Human Difference, libro original e inteligente, lo lleva a abarcar casi cuatro siglos y, aunque no todos los capitulos merecen el mismo interes, el contenido del libro es heterogeneo y el nivel medio se mantiene alto.

Smith utiliza un estilo muy personal que lo lleva a recorrer caminos poco habituales. En ocasiones se hace necesario disentir, mientras que en otras no queda sino admirar su ingenio. El autor acierta a la hora de poner el foco en querellas relevantes y teorias de peso, en lugar de intentar abarcar la Edad Moderna en su totalidad, iluminando, de paso, pequenas zonas en sombra que, hasta la fecha, permanecian fuera del alcance del lector comun.

Por otro lado, se este de acuerdo o no con las criticas constructivas de Smith a algunas de las principales escuelas de la academia estadounidense--criticas que, en cualquier caso, pueden verse como meros aldabonazos--, cabe elogiar su valentia. Nos encontramos, en suma, ante un libro estimulante y fresco que vale la pena discutir.

Jorge Freire

Universidad Autonoma de Madrid (Espana)

jorgefreireg@gmail.com

Nadia Khalil

Universidad Autonoma de Madrid (Espana)

nadiakhaliltolosa@gmail.com

(1) Doctor en filosofia por la Universidad de Columbia, Smith ejerce de profesor de Filosofia de la Ciencia en la Universidad de Paris VII Denis Diderot. Escribe ocasionalmente en medios como The New York Times o Slate y es editor de Cabinet Magazine. Entre sus trabajos destacan Divine Machines: Leibniz and the Sciences of Life (Princeton University Press, Princeton, 2011) y The Philosopher: A History in Six Types (Princeton University Press, Princeton, 2016).

(2) "[S]erved as an important bulwark against the rise of essentialist thinking about human racial diversity, against the possibility of taking the physical body for the nature".

(3) "[T]he people of reason and the people of nature, so to speak".

(4) "[N]ot by a single, cumulative argument, but by following these theses like leitmotifs through a wide variety of texts and authors".

(5) "[T]hat this is how racial distinctions work is clear after only a modicum of reflection, and yet many who have undertaken this reflection continue to consider the notion indispensable for making sense of the diversity of the human species".

(6) "[A]n extremely tenacious illusion, and to understand why this is so, it is worthwhile to try to follow out the thinking of the figures in history who have been drawn by it".

(7) "New biogeographical approach".

(8) "Imitates the man".

http://dx.doi.org/10.5209/FOIN.61523
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Author:Freire, Jorge; Khalil, Nadia
Publication:Foro Interno
Article Type:Resena de libro
Date:Jan 1, 2018
Words:2060
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