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Mon Rivera: un subestimado genio de nuestro folklore afro caribeno.

Nuestra cultura popular hispanoparlante se nutrio de ciertos individuos que, por su creatividad, ingenio y versatilidad aportaron de manera particular al desarrollo intuitivo de nuestras diversas formas de arte popular. Es asi de esta manera como surgio la enigmatica figura de Efrain Rivera Castillo, nacido el 25 de mayo de 1925 y mejor conocido en el panorama musical latino como Mon Rivera. Tras finalizar su efimera carrera en el beisbol profesional de Puerto Rico, el nativo de Mayaguez se traslado en el 1950 a la ciudad de Nueva York, en compania de los musicos Hector Pellot y Juan Delgado (Moncho Lena), para implantar definitivamente una propuesta musical que mas adelante serviria de influencia a futuras generaciones de exitosos musicos como Willie Colon y Jimmy Bosch. Con un concepto musical integrado por trombones exclusivamente en su sesion de vientos, Rivera cautivaria a multitudes y obtendria galardones internacionales con exitos musicales tales como Karakatis-Ki, Que Gente Averigua, y A Papa Cuando Venga. Gracias a sus jocosas y elocuentes interpretaciones de los generos musicales puertorriquenos conocidos como bomba y plena, Mon se ganaria definitivamente el titulo del "Rey del Trabalenguas", apodo por el cual sera recordado eternamente.

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Sin embargo, inexplicablemente, la importancia historica de la obra musical de Mon Rivera ha pasado tal vez algo desapercibida ante los ojos inverosimiles del archivo cronologico sonoro.

Mon, El jugador de beisbol

A muy temprana edad, Efrain ya mostraba un interes particular por el principal deporte de la ciudad de Mayaguez, el beisbol. Con cierto grado de destreza, Mon demostraba sus habilidades innatas en partidos improvisados en los terrenos baldios de su vencidario. Al mismo tiempo, acudia con religiosa frecuencia al parque Santiago Llorens de la vieja e historica Liga de Paris, buscando la oportunidad de observar mas de cerca a los jugadores profesionales de los Indios de Mayaguez. Fue en aquel viejo estadio donde serpa inspirado por estrellas como Buck Leonard y Buster Clarkson para continuar desarrollando sus destrezas en el diamante. Con el pasar del tiempo, el hijo de "Rate el plenero" pasaria a ser el cargabates oficial de la novena "india".

De esta manera, Efrain tendria un contacto mas directo con los jugadores profesionales y obtendria consejos valiosos que incrementarian sus habilidades dentro del terreno de juego. Contaba Mon con 17 anos en 1943, cuando gracias a las recomendaciones del dirigente Enrique Huyke (uno de los fundadores de la liga de beisbol profesional de Puerto Rico) y del adiestrador Pedro "Charles King" Pesante, fue reclutado por el recien fundado equipo Doble A de Las Mesas de Mayaguez. De esta manera, Mon se uniria un grupo selecto de talentosos jugadores que incluia al "Fogon Boricua" (Luis "Canena" Marquez), al legendario Jorge "Mucaro" Rosas y al carismatico Luis "Kimby" Avellanet. Las Mesas concluirian su campana inaugural con un subcampeonato nacional, perdiendo en una discutida final ante el equipo "Naval Air".

Antesala al Profesionalismo

Tras finalizar la temporada de beisbol aficionado doble A de Puerto Rico en 1943, Mon fue contratado por Don Alfonso Valdez Cobian para militar oficialmente con los Indios de Mayaguez en la venidera temporada invernal. Desempenandose en el campo corto y en ocasiones en la intermedia, el futuro "Rey del Trabalenguas" haria pareja en el cuadro interior mayaguezano con jugadores de la talla de Tommy Butts, Marvin Barker y el mismisimo "Canena" Marquez. A pesar de no ser un bateador consistente o poderoso (su promedio ofensivo vitalicio fue de .225.), si poseia una solida defensiva y un respetable brazo. Normalmente, Efrain era colocado por el dirigente norteamericano Dick Lundy, como septimo u octavo en el orden al bate. Lundy le aconsejaba que se concentrara en su torrida defensiva, en lugar de su insistente bateo. Durante sus anos como jugador profesional, Efrain tendria que dividir su tiempo entre el beisbol y la musica. Ya para ese entonces, fungia como cantante de la orquesta de William Manzano y tal vez esta inusual fusion de oficios haya mitigado de alguna manera el desarrollo motor de sus habilidades deportivas. Al finalizar la temporada de 1944-45, Mon decide retirarse definitivamente del beisbol profesional para dedicarse en pleno a su ascendente carrera musical.

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?Mon Rivera creador de la trombanga?

Si bien es cierto que existe una teoria generalizada la cual senala a Al Santiago (productor, arreglista y musico del sello Alegre) como creador del concepto musical de trombanga (conjunto con seccion de trombones) en el 1963; lo cierto es que este sonido habia sido elaborado decadas atras en Mayaguez, Puerto Rico, por "Los Ases del Ritmo" (con Mon Rivera y Moncho Lena) y este particular concepto orquestal, a finales de los anos cincuenta, ya era conocido como "el sonido de Mayaguez". Inclusive en orquestas mas recientes pero tambien oriundas de la "ciudad de las aguas puras" (como La Solucion) de alguna forma son identificadas con esta tradicion sonora tan palpable.

Sin embargo, no hay que restarle meritos a Al Santiago ya que en el 1963 produjo simultaneamente para Eddie Palmieri y Mon Rivera los primeros discos de larga duracion que incluian una agresiva y colorida seccion de trombones.

Indiscutiblemente cabe senalar que con la ayuda poderosa de las influyentes casas disqueras de Nueva York, de alguna forma, este producto seria difundido con mayor efectividad a una audiencia mas generalizada. De la mano de los talentosos trombonistas Barry Rogers, Mark Weinstein y Manolin Pazo en la produccion musical Karakatis-ki se lograria un sonido agresivo, que hasta el momento resultaba ser una novedad en los circulos bailables del Nueva York latino. Por otro lado, mientras Mon Rivera se centraba en un repertorio mayormente compuesto por bombas, plenas y merengues, Palmieri centraria sus esfuerzos en captar la atencion de un publico interesado en formas mas urbanos y modernas como el mambo, la panchanga, el chachacha y el boogalu. Para el final de la decada, la trombanga figuraria como parte esencial del vocabulario salsero popularizado indiscutiblemente por Willie Colon, el cual obtuvo gran exito utilizando este concepto.

Todo tiene su final

Tras varios anos de inactividad musical, en el 1975, Mon Rivera regresa al estudio para grabar, junto a Willie Colon, su ultima produccion discografica para el sello Vaya: Se Chavo el Vecindario/There Goes the Neighborhood. Este disco de larga duracion, producido por el propio Colon, alcanzo gran popularidad entre una nueva generacion de melomanos y revatilizo una vez mas la carrera musical de Mon Rivera.

Temas como Ya Llego (de Felito Felix) y La Humanidad (de Tite Curet Alonzo) serian bien recibidos en paises como Venezuela y la Republica Dominicana. Lamentablemente, debido al exceso de trabajo, y a su decadente salud fisica, Mon Rivera fallecio en Manhattan como consecuencia de un repentino paro cardiaco el 12 de marzo de 1978. Su cuerpo fue trasladado a la ciudad de Mayaguez, donde su cortejo funebre paralizo practicamente en su totalidad a la ciudad. Su entierro seria transmitido "en vivo" a traves de las ondas radiales de WAEL 600. Un improvisado grupo de pleneros acompano al cortejo hasta el cementerio, interpretando varios de sus exitos como Tinguilikitin y En el Palo de Pana. Sus restos descanzan en el cementerio municipal de la "Sultana del Oeste". Postumamente, el sello Fania edito (en el 1978) la produccion musical Forever, la cual incluia ciertos temas grabados para el disco Se Chavo el Vecindario que no fueron incluidos en el producto final.
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Author:Mercado, Roberto
Publication:Latin Beat Magazine
Date:Sep 1, 2007
Words:1339
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