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Los ojos en la banca: los mayores grupos financieros del mundo invierten millones en el istmo. Pero aun tienen dudas.

Sin corbata y con las mangas enrolladas, el mandatario nicaraguense, Daniel Ortega, recibio al presidente del tercer banco mas grande del mundo, el Hong Kong Shanghai Banking Corporation (HSBC), a mediados de febrero. La visita de Stephen Green a los paises centroamericanos era de esperarse. Despues de todo, el pasado noviembre HSBC compro el banco panameno Banistmo, por US$1.800 millones. Una movida con la que demostro que "el banco local del mundo" tambien queria estar en el pedazote de tierra que va de Guatemala a Panama.

HSBC no es el unico que hace amigos en Centroamerica. Una semana despues de la visita de Green, los presidentes de Guatemala, Honduras y El Salvador se reunieron con Charles Prince, director ejecutivo de Citigroup, en un lujoso hotel de Mexico D.F. Tampoco extrana. Entre octubre y diciembre de 2006, el mayor banco estadounidense adquirio dos de los grupos financieros mas grandes de la region: Grupo Financiero Uno (GFU) y Banco Cuscatlan.

La llegada de HSBC y Citigroup no es casualidad. Es parte de un proceso de internacionalizacion de la banca centroamericana que comenzo cuando la estadounidense GE Consumer Finance compro el Banco de America Central (BAC) en mayo de 2005, unos meses antes de que Scotiabank ganara la puja por el salvadoreno Banco de Comercio. Dos hechos que hicieron de Centroamerica la nina mas codiciada de los bancos globales. A partir de entonces, "la industria bancaria del istmo se convirtio en un juego de las sillas, donde el competidor que no adquiriera pronto un banco, se quedaria sin jugar", explica Mauricio Choussy, director ejecutivo de la calificadora de riesgo Fitch Ratings Centroamerica. "De ahi que la llegada de nuevos jugadores a la region estimulara a los demas a buscar una silla donde sentarse".

Para Citigroup, ganarse su puesto no fue pan comido. En el primer caso, Scotiabank y General Electric (GE) pulsearon por quedarse con las operaciones de GFU. Incluso HSBC veia en el grupo la oportunidad de entrar a la region de la mano de una institucion solida que, segun datos del propio banco, tuvo un crecimiento acumulado superior al 25% anual en los ultimos tres anos y alcanzo mas de un millon de clientes. En el caso de Cuscatlan, la transaccion alcanzo los US$ 1.510 millones, pero le sumo a Citigroup 1,2 millon de clientes en el area de banca personal y unos 45.000 clientes en banca corporativa (ver historia en pagina 22).

?Por que Centroamerica? Al parecer, la region se ha puesto mas atractiva que nunca. Despues de los 80, las economias centroamericanas alcanzaron niveles aceptables de estabilidad, bajas tasas de inflacion, altas reservas monetarias y tasas sostenidas de crecimiento economico.

Segun Jose Guillermo Salazar, presidente de la Fundacion para la Investigacion Economica (FIE), todos ellos son "requisitos indispensables, mas no suficientes", para explicar por que el istmo seduce a los extranjeros. "Solo el crecimiento de las remesas familiares desde EE.UU. supuso el ingreso de aproximadamente US$14.000 millones en 2006". Eso, sumado a la llegada de importantes flujos de capital privado, una industria turistica de US$3.000 millones anuales y la suscripcion del tratado de libre comercio con EE.UU. apuntan hacia un futuro muy prometedor, donde la banca jugara un papel protagonista. Basta con ver que el nivel de bancarizacion (credito al sector privado como porcentaje del PIB) de la region alcanzo apenas un 36% en 2006.

El problema es que la region tambien es temeraria. Especialmente porque en el tema de regulacion, internacionalizacion y solidez no necesariamente van de la mano. Segun un estudio de Fitch Ratings, los esfuerzos de los entes reguladores se han dirigido a mejorar las practicas en cada pais, pero no a homogeneizar la regulacion. "Una necesidad cada vez mas imperante en un contexto de intensos procesos de fusiones y adquisiciones, aumento de operaciones no domiciliadas y existencia de conglomerados financieros regionales", senala el estudio.

La falta de coordinacion pone en la cuerda floja la buena salud de la industria. "Mientras existan marcadas diferencias en el nivel de desarrollo y de regulacion de los mercados financieros de Centroamerica, su volatilidad propiciara conductas riesgosas y el continuo aprovechamiento del arbitraje regulatorio", concluye el estudio. Jeanne del Castillo, analista de Moody's, coincide con esta vision: "Una cosa es tener la legislacion en papel y otra es que esas reglas formen parte de un sistema". Podria ser cuestion de tiempo, pero el riesgo es perder la confianza de la gente.

Temblor en Guatemala

El caso de Guatemala, aunque aislado, ilustra cuanto incide el tipo de legislacion en el desarrollo del sistema financiero de un pais. En menos de tres meses se produjo la quiebra de dos bancos por razones que iban "mas alla de la mera ineficiencia gerencial del banco", explica Fritz Thomas, decano de la Facultad de Ciencias Economicas de la Universidad Francisco Marroquin, en Guatemala. Bancafe, el cuarto banco del pais por numero de activos, se vino abajo por la quiebra de Refco, una firma de corretaje en EE. UU., donde Bancafe International (BIB), el brazo off shore del grupo guatemalteco, tenia mas de US$200 millones invertidos. Para cubrir sus perdidas en BIB, el banco incumplio con la legislacion guatemalteca, extendiendo creditos a la off-shore por mas del 15% de su patrimonio. Por su parte, la quiebra de Banco de Comercio fue "el clasico caso de un banco pequeno que es utilizado por los socios para obtener creditos a mejores tasas y financiar sus propios negocios", explica Thomas. No obstante, como la legislacion permite "socializar" las perdidas de un banco, las autoridades echaron mano de mas de US$250 millones para cubrir los depositos. Una decision cuyos efectos inflacionarios ponen en tela de juicio el caracter proteccionista del sistema.

Si la supervision fue oportuna o no, aun esta por determinarse. Lo cierto es que Guatemala puso de manifiesto la importancia que tiene la informacion financiera que publican los reguladores en cada pais. Asi, la llegada de bancos internacionales sera un espaldarazo a la seguridad del sistema. Al haber una mayor diversidad de jugadores, los bancos locales se veran obligados a competir de acuerdo a estandares de clase mundial y bajo regulaciones prudenciales mas altas.

El analista Francisco Beltranena agrega que los jugadores globales cambiaran el paradigma bancario. "La banca del istmo crecio en el contexto proteccionista del Mercado Comun Centroamericano de los 60, que promovia el financiamiento de las industrias locales mediante la sustitucion de importaciones", explica.

Hoy, mientras las economias de escala sean los motores de esa consolidacion, la banca centroamericana seguira una tendencia similar al resto del mundo: "mas variedad de productos financieros en canales mas baratos, como internet", senala Del Castillo, de Moody's. Asi mismo, el respaldo de las corporaciones globales servira como una inyeccion de liquidez al mercado.

La pregunta que todos se hacen es que estrategia seguiran los bancos extranjeros para crecer en la region: ?banca de consumo, banca corporativa o una mezcla de ambas? Citigroup parece tenerlo claro. Con la compra de GFU, el mayor emisor de tarjetas de credito en la region, el grupo estadounidense expandio sus horizontes hacia el consumo. Mientras que con la de Cuscatlan, un banco orientado a la banca corporativa y al comercio internacional, se garantizo una posicion solida en el segmento de empresas. Las decisiones van bien con la estrategia del grupo. El mismo Prince afirma que su banco apostara por los mercados emergentes, donde las tasas de crecimiento son mas prometedoras.

Negocios no tradicionales

Por esa misma razon, los jugadores globales tendran que competir incluso en areas de negocio no tradicionales. Para Citigroup, "la adquisicion de Cuscatlan abre un canal con los inmigrantes latinoamericanos que envian remesas desde EE.UU.", senala Salazar, de FIE. De hecho, los planes del banco salvadoreno incluian la ampliacion de su presencia en el pais norteamericano, aumentando el numero y tipo de servicios que ofrecen a los inmigrantes.

La estrategia de HSBC va en la misma linea. En un cuestionario escrito, Stephen Green dijo a AmericaEconomia que "en las proximas decadas, la mitad de las oportunidades de negocio se originaran en mercados emergentes de alto crecimiento". Por eso la compra de Banistmo coincidio con la reciente creacion de una oficina central para Latinoamerica y el Caribe en Mexico. De hecho, previo a ser adquirido, el banco panameno impulso el area de medios de pago para competir con Credomatic, propiedad de GE, y con la compra de Banco Salvadoreno, a finales de 2005, abrio la puerta al microfinanciamiento. "Nuestra ventaja sera la experiencia que tenemos en el segmento de banca comercial, que incluye productos para la pequena y mediana empresa", afirmo. De igual forma, ampliar su presencia en el istmo les permitira "servir a las grandes multinacionales que, como Bimbo, Petrobras y Maseca, siguen creciendo en la region y el continente".

Esto no significa que el futuro sea gris para los bancos locales. "Existe un espacio para los que tengan una base de clientes bien establecida", apunta Del Castillo, de Moody's. Claro, "siempre y cuando logren niveles de eficiencia similares a los de la banca internacional". Banco G&T Continental se mueve en esta direccion. Al comprar al salvadoreno Banco Americano, en 2006, el grupo guatemalteco apuesta por atender a las empresas del pais vecino que tienen relaciones comerciales con Guatemala.

No obstante, Leonardo Bravo, analista de credito de Standard & Poor's, advierte que, extranjero o local, "el desempeno de los bancos dependera mucho de las economias de los paises, que en su mayoria estan vinculadas al precio de los commodities". Ademas, la consolidacion apenas se inicia. "En Costa Rica, donde la banca publica aun es fuerte, la consolidacion se dara entre los pequenos, mientras que en El Salvador y Panama, dominados por bancos extranjeros, las fusiones seran pocas", explica Bravo.

El escenario guatemalteco podria ser muy movido en los proximos anos. "El pais llego a tener 35 bancos en el ano 1997, un numero ilogico para el tamano del mercado financiero local. Hoy tiene 18", explica Salazar, de FIE. "Las fusiones continuaran, tal vez con mayor intensidad entre los grupos nacionales". Los ultimos casos ocurrieron cuando Banco Agromercantil absorbio las operaciones de Banco Corporativo y Banco Reformador, las de Banco SCI. Las quiebras de Bancafe y Banco de Comercio tambien fueron motivo de absorciones a finales de 2006. Para Choussy, de Fitch, "el problema es que si los bancos salen de compras, pero no capitalizan al mismo ritmo, se crea un mercado con menos bancos, pero no por ello mas consolidado". Los internacionales tampoco han terminado su shopping. A comienzos de 2007, GE puso un pie en Honduras para comprar Banco Mercantil y tras bambalinas se comenta que HSBC esta ansioso por sacar la billetera una vez mas. En su mira esta Banco Industrial, el mayor banco de Guatemala por numero de activos.

Andrea Tunarosa, Ciudad de Guatemala
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Title Annotation:BANCA/ESPECIAL CENTROAMERICA
Author:Tunarosa, Andrea
Publication:America Economia News Service (Spanish)
Date:Mar 23, 2007
Words:1972
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