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La telarana cosmica: se parece a una de esas bolsas de malla para el mandado y su funcion consiste en mantener unido el cosmos tal como lo conocemos. (Este Universo).

Inmensa cantidad de materia que habia permanecido invisible desde la infancia del universo y que los astronomos buscaron afanosamente durante 2 tercios de siglo, acaba de ser descubierta donde menos se esperaba. Con este hallazgo se ha comenzado a bosquejar un nuevo y fascinante panorama del cosmos y parece en vias de aclararse el enigma de la llamada "materia oscura" que, contra lo que su nombre indica, en gran parte es extraordinariamente brillante al grado que su propio resplandor impide verla. La historia de esta materia oscura --o materia perdida del universo, como tambien se la ha llamado--, se remonta a 1933, cuando el famoso astronomo suizo nacido en Bulgaria, Fritz Zwicky, al estudiar los movimientos de los cumulos galacticos encontro que esos agrupamientos de veintenas, cientos o miles de galaxias deberian haberse dispersado desde hace miles de millones de anos porque su propia atraccion gravitacional era insuficiente para mantenerlos unidos. Por lo tanto, debia haber en ellos muchisima mas materia que la que se observa en forma de planetas, satelites, estrellas, cumulos estelares, nubes de polvo y gas y demas objetos celestes. Esa materia invisible seria la que con su fuerza de atraccion mantiene la estabilidad de los cumulos y la configuracion de las galaxias.

Sucesivas investigaciones llevaron a los astronomos a identica conclusion: hay una enorme cantidad de materia cosmica que no se ve pero cuya existencia puede inferirse por sus efectos gravitacionales. Lo unico que variaba era el porcentaje de materia invisible, que iba de 80% en las estimaciones mas moderadas, a 99% en las mas radicales. O, para decirlo en otros terminos: por cada tonelada de materia visible, hay quiza 99 toneladas ocultas. Obviamente h)s astronomos comenzaron a preguntarse donde esta.

Teorias para escoger

Se la supone repartida por el universo en forma de cuerpos oscuros, como las llamadas estrellas cafe --tan grandes como Jupiter pero sin brillo--; en enormes masas de hielo y cocas comparables a planetas que flotan libremente sin estar asociadas a ninguna estrella; o en los MACHOs (acronimo en ingles de Massive Compact Halo Objects u Objetos Masivos Compactos del Halo), que serian colosales acumulaciones de materia distribuida como un halo en las zonas perifericas de las galaxias. Se ha dicho tambien que se encuentra sepultada en estrellas muertas o moribundas, como las enanas blancas, las estrellas de neutrones o los famosos agujeros negros, cuerpos con una masa comparable a la de estrellas gigantes, pero tan densos que miden solo unos pocos kilometros de diametro y con una fuerza gravitacional tan poderosa que no dejan escapar la luz.

Otros astronomos afirman que la materia oscura esta constituida por extranas particulas dificiles de detectar, como fotinos, axiones, gravitinos, dilatones, monopolos, neutrinos y otras, muy diferentes a los familiares protones, neutrones y electrones. En esta categoria de materia exotica entran tambien los WIMPs o particulas masivas debilmente interactivas, mas pequenas que los atomos y que pueden pasar a traves de la materia ordinaria --la Tierra o nuestro propio cuerpo-- como un cuchillo caliente a traves de la mantequilla, practicamente sin interactuar con ella.

Y no faltan quienes ante las dificultades para dar con la materia oscura aseguran que simplemente no existe. Los calculos que indican su presencia, dicen, son erroneos porque parten del supuesto de que la teoria de la gravitacion de Newton se aplica a la totalidad del universo cuando, en realidad, solo tiene vigencia dentro de las galaxias como la nuestra, la Via Lactea.

En fin, sobran teorias para elegir y casi todas se fundan en el supuesto de que la materia perdida o faltante no se ve porque es demasiado oscura ya que no emite ni refleja luz.

Venda en los ojos

Observaciones realizadas con el nuevo telescopio espacial Chandra, parecen senalar que la materia perdida no esta concentrada en cuerpos de extrema densidad sino repartida por todo el universo en una especie de niebla cosmica que se extiende a modo de filamentos de una inmensa telarana de gases y materia solida por intrincados canales que van de una galaxia a otra y han sido formados por poderosos torrentes de energia gravitacional. Y no toda es oscura sino, al contrario, buena parte de ella es enceguecedoramente luminosa.

La cantidad de gas presente en esos laberinticos callejones intergalacticos es inmensa: mas que en todas las estrellas juntas. Pero esa enorme masa gaseosa no es facil de detectar debido a sus altisimas temperaturas, del orden de 300,000 a 5,000,000 de grados. Por comparacion la temperatura en la superficie del Sol es de solo 6,000 grados. Por ser tan calientes, los hilos de la telarana cosmica no emiten luz visible sino rayos X de muy alta frecuencia, que son absorbidos por la atmosfera terrestre. Por eso los filamentos no habian sido detectados hasta que comenzo a funcionar el observatorio orbital Chandra.

Bautizado en honor del astronomo indio naturalizado norteamericano y premio Nobel de Fisica, Subrahmanyan Chandrasekhar, el nuevo telescopio pesa casi 5 toneladas, mide mas de 13 metros de largo y da la vuelta a la Tierra en 64 horas, a distancias que van de 10,000 a 138,000 kilometros. Por su gran sensibilidad y por operar mas alla de la atmosfera, puede registrar con extremo detalle las emisiones de rayos X provenientes de objetos situados a miles de millones de anos luz.

Para los astronomos, el Chandra equivalio a quitarse de los ojos la venda atmosferica que les impedia ver los rayos X procedentes del espacio exterior y, a medida que avanzan las observaciones, han comenzado a dibujar el mapa de esa esplendorosa y hasta ahora desconocida telarana intergalactica.

Por lo pronto los especialistas han podido establecer que nuestra propia galaxia --la gran espiral de 100,000 millones de estrellas y nubes de polvo y gas en que se halla situado el Sol-- y la cercana galaxia de Andromeda estan embebidas en uno de los filamentos de esta telarana. La materia perdida al parecer ha sido encontrada y tal vez haga cambiar radicalmente nuestras nociones sobre el origen, evolucion, estructura y composicion del universo.
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Author:Morales, Juan Jose
Publication:Contenido
Date:Aug 1, 2003
Words:1101
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