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The Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC - see separate article) published its Fourth Assessment Report in Valencia, Spain, on 17 November. It includes the core findings of the three reports published by the panel's respective working groups in 2007 on physical phenomena (Paris, 2 February), impact and adaptation (Brussels, 6 April) and mitigation measures (Bangkok, 3 May).

Physical science basis

The report produced by Work Group I concludes that the principal cause of the increase in the concentration of CO2 in the atmosphere since the pre-industrial era is the use of fossil fuels. Land-use change provides another significant but smaller contribution.

The understanding of anthropogenic warming and cooling influences on climate has improved since the publication of the Third Assessment Report in 2001. The global average net effect of human activities since 1750 has been one of warming, with a radiative forcing(1)of +1.6 Wm-2.

For comparative purposes, it is estimated that changes in solar activity since 1750 have resulted in radiative forcing of +0.12 Wm-2.

Evidence points to the fact that the primary cause of the observed rise in the world's average temperature since the middle of the 20th century is the noticeable rise in the concentration of anthropogenic greenhouse gases (GHG) in the atmosphere (caused by human activity).

The IPCC maintains that the heating of the climate system is "unequivocal". At all levels, continents, regions and ocean beds, numerous long term changes in the temperature have been observed: changes in temperature and Arctic ice fields; in the quantity of precipitations; in the ocean's salinity; in wind structures and aspects of extreme meteorological situations, such as droughts, heavy precipitations, heat waves and the intensity of tropical cyclones.

Impacts, adaptation and vulnerability

The picture painted by Working Group II highlights more than ever the need to act soon, not only to find a way to reduce climate change but also to adapt to the consequences, particularly in the poorest countries which will de the hardest hit.

Coasts too will be exposed to increasing risks, including erosion, as a result of climate change and rising water levels affecting nearly 7 million people living near the coast, where demographic pressure is mounting, and in the large Deltas in West Africa, Asia and the Mississippi. By 2050, the average annual flow in rivers and the availability of water will go up by between 10 and 40% in high latitude areas and in certain humid tropical areas, and drop by between 10 and 30% in certain dry, middle latitude and arid tropical areas, some of which are already short of water. By 2080, 3.2 billion people will be exposed to an increase in climate change related hydraulic stress.

If the average increase in global temperatures were to exceed 1.5-2.5[degrees]C it could mean the end of between approximately 20 and 30% of known vegetable and animal species because of the disturbance of natural cycles.

The consequences of climate change, which are "to represent major challenges for many economic sectors", will have a negative impact on almost all European regions.

Mitigation of climate change

According to Work Group III, greenhouse gas emissions increased by 70% between 1970 and 2004 and they will continue to do so over the next few decades. In order to stabilise the concentration of greenhouse gases in the atmosphere, global emissions need to reach a peak and then start dropping: "the lower the stabilisation level, the earlier the peak and the subsequent fall need to be reached". In other words, the efforts to mitigate climate change over to next two or three decades will determine the level of stabilisation possible. But that means that the obstacles for deployment of current technologies marketable in the near future, need to be quickly removed. "Delayed emission reductions lead to investments that lock in more emission-intensive infrastructure and development pathways". There is therefore an urgent need to decarbonise the economy, and there are many possible political options to achieve this.

The IPCC maintains that the global average macro-economic costs for "multi-gas" mitigation towards stabilisation between 710 and 445 ppm CO2-eq in 2050 are between a 1% gain to a 5.5% decrease of global GDP.

The IPCC also claims that changes in lifestyles and behaviour patterns can contribute to climate change mitigation across all sectors. The advantages of mitigation (better public health, for example) could even considerably reduce these costs. Either way it is clear that "no one sector or technology can address the entire mitigation challenge"

The energy sector because of its high emission levels and the lifespan of its investments is a key sector for mitigation. "It is often more cost-effective to invest in end-use energy efficiency improvement than in increasing energy supply to satisfy demand for energy services", add the experts.

Taking into account the costs, compared to other supply options, renewable electricity, which accounted for 18% of the electricity supply in 2005, could reach a 30-35% share of the total electricity supply by 2030 with carbon prices of up to US$ 50 /t CO2-eq. The share of nuclear (currently 16% of electricity generation in 2005), could rise to 18% in 2030 with carbon prices of up to US$ 50 /t CO2-eq, "but safety, weapons proliferation and waste remain as constraints".

The IPCC also, in 2005, published a separate report on Carbon Capture and Storage (see separate article), in which it predicts that it could contribute to mitigation in 2030 but it will depend on technical, economic and regulatory developments.

The transport sector has a high potential for reducing emissions, but the sector's growth, on one hand, and the lack of a voluntary policy on the other represent significant obstacles. Industry, agriculture and waste are also areas where there is considerable, but yet unexploited potential.

Le 4e rapport d'evaluation du GIEC, le Groupe intergouvernemental d'experts pour l'etude du changement climatique (voir article separe) a ete publie a Valence le 17 novembre 2007. Il fait la synthese des trois rapports publies par le GIEC en 2007, par les groupes de travail respectifs sur les phenomenes physiques (Paris, 2 fevrier 2007), l'impact et l'adaptation (Bruxelles, 6 avril 2007) et les mesures d'attenuation (Bangkok, 3 mai 2007).

Les phenomenes physiques

Le rapport du Groupe de travail I conclut que la source principale de l'augmentation de la concentration du CO2 dans l'atmosphere depuis l'epoque pre-industrielle provient de l'utilisation de combustibles fossiles, les changements d'utilisation des terres constituant une autre contribution importante mais moins elevee.

On comprend mieux les influences humaines sur le rechauffement et le refroidissement du climat depuis le 3e Rapport d'evaluation en 2001. L'effet moyen global des activites humaines depuis 1750 a ete un effet de rechauffement avec un forcage radiatif (2)de +1,6 Wm-2. Pour comparaison, on estime que les changements du rayonnement solaire depuis 1750 ont provoque un forcage radiatif de +0,12 Wm-2.

L'essentiel de l'accroissement observe sur la temperature moyenne mondiale depuis le milieu du XXe siecle serait du a l'augmentation observee des concentrations des gaz a effet de serre (GES) anthropiques (d'origine humaine).

Pour le GIEC, le rechauffement du systeme climatique est ' sans equivoque '. A l'echelle des continents, des regions et des bassins oceaniques, de nombreux changements a long terme du climat ont ete observes : changements des temperatures et de la glace arctiques, dans la quantite de precipitations, la salinite de l'ocean, les structures des vents et des aspects de situations meteorologiques extremes, comme les secheresses, les fortes precipitations, les vagues de chaleur et l'intensite des cyclones tropicaux.

Impact, vulnerabilite et adaptation

Le tableau dresse par le Groupe de travail II montre plus que jamais la necessite d'agir rapidement pour tenter d'attenuer les changements climatiques, mais aussi pour s'adapter a ses consequences, notamment dans les pays les plus pauvres, qui seront les plus durement touches.

Ainsi, les cotes seront exposees a des risques croissants, y compris l'erosion, suite aux changements climatiques et a la hausse du niveau de la mer, touchant pres de 7 millions de personnes sur les cotes ou la pression demographique s'accentue, et dans les grands deltas d'Afrique de l'Ouest, d'Asie ou du Mississipi. D'ici a 2050, le debit moyen annuel des rivieres et la disponibilite en eau devraient augmenter de 10 a 40 %, aux hautes latitudes et dans certaines zones tropicales humides et diminuer de 10 a 30% dans certaines regions seches des latitudes moyennes et tropicales arides, dont certaines manquent actuellement d'eau. D'ici 2080, 3,2 milliards de personnes seront exposees a une augmentation du stress hydrique liee aux changements climatiques.

Environ 20 a 30% des especes vegetales et animales etudiees jusqu'ici pourraient disparaitre a cause du bouleversement des cycles naturels, si l'augmentation de temperature moyenne mondiale depasse 1,5-2,5[degrees]C.

Presque toutes les regions d'Europe seront affectees negativement par des consequences futures des changements climatiques, ' et celles-ci representeront des defis pour beaucoup de secteurs economiques '.

Attenuer le changement climatique

Selon le Groupe de travail III, les emissions de GES ont cru de 70% entre 1970 et 2004, et continueront a croitre dans les quelques decennies a venir. Pour stabiliser la concentration des GES dans l'atmosphere, les emissions mondiales doivent passer par un pic et decroitre ensuite : ' plus le niveau de stabilisation est faible, plus le pic et la decroissance doivent se produire tot '. Autrement dit, les efforts d'attenuation au cours des deux ou trois prochaines decennies influenceront la possibilite d'atteindre des niveaux de stabilisation plus bas. Mais il faut lever les obstacles pour deployer sans attendre les technologies actuelles et commercialisables dans un proche avenir. ' Le report des reductions d'emissions conduit a des investissements qui enferment dans une infrastructure et des trajectoires de developpement plus intensives en emissions '. Il est donc urgent de decarboniser l'economie, et pour cela, il existe de nombreuses options politiques disponibles.

Le GIEC estime que le couts d'une attenuation de tous les GES (' multi-gaz ') vers une stabilisation entre 710 et 445 ppm CO2-eq en 2050 se situent entre un gain de 1% et une perte de 5,5 % sur le PIB mondial.

Pour le GIEC, les changements dans le style de vie et les comportements peuvent contribuer a l'attenuation dans l'ensemble des secteurs. Les avantages associes de l'attenuation (une meilleure sante publique, par exemple) peuvent meme reduire substantiellement ses couts. Quoi qu'il en soit, ' aucun secteur ou technologie ne peut, a lui seul, permettre de realiser l'ensemble du defi pose par l'attenuation '.

Le secteur energetique, par son importance en terme d'emission et la duree de vie de ses investissements, est un secteur-cle pour l'attenuation : ' il est souvent plus rentable d'investir dans l'amelioration de l'efficacite de l'utilisation finale de l'energie que dans l'accroissement de la production d'energie pour satisfaire la demande en services consommateurs d'energie ', ajoutent meme les experts.

Compte tenu des couts en comparaison a d'autres options, l'electricite renouvelable qui representait 18% de la fourniture electrique globale en 2005 pourrait atteindre une part de 30-35 % de la fourniture totale d'energie en 2030 pour un prix du carbone allant jusqu'a 50 US$/tCO2-eq. La part du nucleaire de 16% de la production d'electricite en 2005, pourrait monter a 18% en 2030 pour des prix du carbone jusqu'a 50 US$/tCO2eq, ' mais la securite, la proliferation des armes et les dechets restent des contraintes '.

Quant au captage et stockage du CO2 (CSC), auquel le GIEC a consacre un rapport specifique en 2005, il pourrait contribuer a l'attenuation en 2030, mais cela dependra des developpements techniques, economiques et reglementaires.

Le secteur du transport presente un fort potentiel d'attenuation, mais la croissance du secteur d'une part, et l'absence de politique volontariste d'autre part, sont des obstacles importants. L'industrie, l'agriculture et les dechets ont egalement des potentiels non negligeables, encore inexploites.

(1)Radiative forcing is the change in the balance between radiation coming into the atmosphere and radiation going out. A positive radiative forcing tends on average to warm the surface of the Earth, and negative forcing tends on average to cool the surface. Radiative forcing is measured in Watts per square metre.

(2)Le forcage radiatif est une mesure de l'influence d'un facteur dans la modification de l'equilibre entre l'energie qui entre dans l'atmosphere terrestre et celle qui en sort. Il constitue un indice de l'importance de ce facteur en tant que mecanisme potentiel du changement climatique. Un forcage positif tend a rechauffer la surface et un forcage negatif a la refroidir. Les valeurs du forcage radiatif sont exprimees en watt par metre carre (Wm-2).
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Publication:European Report
Date:Nov 30, 2007

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