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Gun control redux/Le controle des armes a feu: nouvel episode.

Twenty years ago, 14 young women were killed at the Ecole Polytechnique de Montreal by a lone gunman. Canadians were shocked and outraged by this act of incomprehensible brutality. Under the leadership of some of the family members of the victims, gun control advocates, public health professionals, health care providers and ordinary citizens mobilized to promote stronger control of firearms. The federal Firearms Act, which created a national registration system for rifles and shotguns, resulted directly from these efforts.

Although the epidemic of gun violence is not as severe in Canada as it is in the United States, pro-gun lobbies are active here as well and they have been trying for years to block or reverse progressive legislation and policies aimed at reducing gun-related violence. Now the Conservative Government has allowed a private member bill to move through the House of Commons which would repeal the gun registry. The bill, which has passed second reading, would allow anonymous purchasing of rifles and would eliminate almost 7,000,000 firearm records from the registry.

The repeal of gun registration would be a major mistake and a blow to public health and to the safety of Canadians. The number of gunshot deaths in Canada has declined by close to 50% over the past two decades and suicide with firearms has decreased by over 60% among 15-35 year-olds. Murders of women by firearm as well as firearm-related accidents have also declined sharply. While there could be several explanations for these declines, it seems a pretty sure bet that the registration process and its associated rejection or revocation of licenses has played an important role. The effort to dismantle this system is not only poor policy, it is foolish and reflects self-serving politics and questionable legislative ethics.

It seems that every once in a while, public health has to fight another rearguard battle from conservative elements of society trying to move us back in time. The current debate reinforces the need for vigilant public health advocacy, strong surveillance programs, long-term impact evaluation of policy and programs, and a continued focus on core values and ethical principles of interventions to ensure that Canadian population health is protected and promoted. Public health practitioners must fight to defeat this bill. Canada deserves strong and consistent policies to enhance rather than decrease gun control in order to prevent tragedies such as the killings at Ecole Polytechnique.

Gilles Paradis

Scientific Editor

Le controle des armes a feu : nouvel episode

Il y a 20 ans, 14 jeunes femmes ont ete abattues par un tueur arme a l'Ecole Polytechnique de Montreal. La population du pays a ete abasourdie et outree par cet acte d'une brutalite insensee. Sous l'impulsion de certains membres des familles des victimes, des porteparole du controle des armes a feu, des professionnels de la sante publique, des fournisseurs de soins de sante et des citoyens ordinaires se sont mobilises pour promouvoir un controle plus strict des armes a feu. La Loi sur les armes a feu, qui instituait un systeme federal d'enregistrement des carabines et des fusils a canon lisse, est le resultat direct de leurs efforts.

L'epidemie de violence par balle ne sevit pas autant au Canada qu'aux Etats-Unis, mais les lobbys des armes a feu sont actifs ici aussi, et ils tentent depuis des annees de faire barrage ou d'annuler les lois et les politiques progressistes qui visent a reduire ce type de violence. A present, le gouvernement conservateur laisse un projet de loi d'initiative parlementaire qui abrogerait le registre des armes a feu faire son chemin jusqu'a la Chambre des communes. Ce projet de loi, dont le principe a ete adopte, autoriserait l'achat anonyme des carabines et supprimerait pres de 7 millions d'enregistrements d'armes a feu dans le registre.

L'abrogation de l'enregistrement des armes a feu serait une grave erreur qui porterait un coup dur a la sante publique et a la securite de la population. Le nombre de deces par balle au Canada a baisse de pres de 50 % au cours des 20 dernieres annees, et les suicides par balle ont diminue de plus de 60 % chez les 15 a 35 ans. Les meurtres de femmes et les accidents par balle ont aussi chute de fafon marquee. Il peut y avoir plusieurs explications a ces baisses, mais il y a fort a parier que le processus d'enregistrement, et les refus et revocations de permis qui en decoulent, ont joue un grand role. La volonte de demanteler ce systeme n'est pas seulement mal avisee sur le plan strategique : elle est insensee et releve de la politique partisane et d'une ethique legislative douteuse.

On dirait que la sante publique doit regulierement mener des combats d'arriere-garde contre les elements conservateurs de la societe qui essaient de nous faire reculer. Le debat actuel montre que pour proteger et promouvoir la sante de la population canadienne, il faut defendre avec vigilance les droits en matiere de sante publique, instaurer des programmes de surveillance rigoureux, evaluer les incidences a long terme des politiques et des programmes, et continuer a insister sur les valeurs et les principes moraux de base dans nos interventions. Les praticiens de la sante publique doivent combattre ce projet de loi. Le Canada merite des politiques vigoureuses et coherentes pour ameliorer le controle des armes a feu et non le diluer. Il le faut pour prevenir des tragedies comme la tuerie de l'Ecole Polytechnique.

Le redacteur scientifique, Gilles Paradis
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Title Annotation:EDITOR'S PAGE/LE MOT DE LA REDACTION
Author:Paradis, Gilles
Publication:Canadian Journal of Public Health
Article Type:Editorial
Geographic Code:1CANA
Date:May 1, 2010
Words:902
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