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Fracasa la reconquista: la estrategia internacional de la aerolinea espanola Iberia se estrella en America Latina.

La estrategia internacional de la aerolinea espanola Iberia se estrella en America Latina.

No hubo explosiones en el aire, ni restos chamuscados, ni cadaveres en bolsas plasticas. Pero la caida de Viasa, la principal aerolinea de Venezuela, fue de todas formas un desastre.

Miles de pasajeros en todo el mundo se quedaron varados cuando Viasa dejo sus aviones en tierra a fines de enero. Un mes mas tarde, alegando razones de mala administracion, agitacion laboral y deudas por US$150 millones, los accionistas declararon la bancarrota y despidieron a 2.250 empleados, cerrando para siempre la aerolinea a los 37 anos de fundada.

"Las deudas son mayores de lo que pensabamos, y no tiene sentido seguirle dando dinero", dijo el ministro de Planificacion de Venezuela, Teodoro Petkoff.

En Caracas, los pilotos, azafatas y mecanicos protestaron frente a las oficinas centrales de Viasa. Entretanto, al otro lado del oceano, en Madrid, Iberia vio estrellarse su esfuerzo de siete anos con el fin de Viasa.

A principios de esta decada, las reformas de libre mercado se extendian por Latinoamerica y las ruinosas aerolineas estatales se pusieron en venta. Iberia, que es propiedad del gobierno espanol, salio en incursion aerea. Destino US$145,5 millones para comprar el 45% de Viasa. Tomo el 38% de la chilena Ladeco y el 85% de Aerolineas Argentinas.

El plan consistia en reequipar las flotas y conectarlas en un triangulo dorado que vinculara a Sudamerica, Estados Unidos y Europa. En total, las adquisiciones le dieron a Iberia acceso al 32% del mercado latinoamericano y el control administrativo de Viasa y de Aerolineas Argentinas.

Pero despues de invertir US$1.200 millones en Sudamerica, Iberia se ha visto forzada a repensar su mision. La compania ha chocado con los chilenos, ha reducido su participacion en Aerolineas Argentinas y esta enzarzada en un conflicto con el gobierno venezolano sobre la caida de Viasa.

"La estrategia de Iberia fue confusa y precipitada desde el principio", dice Keith McMullan, director de Avmark International, firma de consultoria aeroespacial con sede en Londres. "Tenian la idea romantica de convertirse en una aerolinea mundial, pero al parecer nunca hubo una logica comercial autentica detras de su entrada en la region".

Guiando al ciego. Renovar las aerolineas estatales, que perdian dinero, exigia dos cosas que Iberia no tiene: una gerencia de categoria mundial y un bolsillo capaz de absorber las grandes perdidas de los primeros anos.

Algunos analistas dicen que la propia Iberia es un dinosaurio estatal. Su supervivencia dependio de los US$1.400 millones en fondos publicos que recibio en los ultimos cinco anos. La expansion sudamericana tambien se hizo con subsidios del gobierno espanol, a pesar de la fuerte oposicion de la Union Europea.

Durante todo ese proceso, los criticos se rascaban la cabeza al hacerse la pregunta obvia: ?por que vender una aerolinea estatal ineficiente a otra igual? En el trato de Viasa, por ejemplo, Iberia compro el 45% de la participacion mientras el gobierno venezolano se quedaba con el 40%. La unica intervencion del sector privado fue la compra del 15% que hizo el Banco Provincial de Venezuela.

"Era el caso clasico del ciego que guia a otro ciego", dijo otro analista de aerolineas. Iberia debia haber puesto primero su casa en orden antes de decirles a los demas como ordenar la suya".

Pero cuando Viasa salio a subasta, Iberia hizo la unica oferta. KLM Royal Dulch Airlines, de Holanda, se retiro a ultima hora. En ese momento, la economia venezolana era pujante. Los ejecutivos de Iberia en Madrid confiaban en que las nuevas subsidiarias alimentarian las rutas transatlanticas de Iberia y contaban con el renovado interes en viajar a Europa y desde Europa debido al quinto centenario del viaje de Colon a America.

Pero desde el principio hubo advertencias de peligro. Casi antes de secarse la tinta de los contratos, Iberia entro en conflicto con el gobierno argentino por los terminos de la privatizacion de Aerolineas Argentinas.

En Venezuela, Iberia heredo los costosos contratos laborales de Viasa y los esfuerzos por renegociarlos condujeron a una huelga de pilotos en 1991 que duro 24 dias y costo US$22 millones. Dos intentos de golpe de estado redujeron la venta de boletos en 1992 y un accidente ocurrido en Buenos Aires en 1993 dano aun mas la imagen de Viasa. Entretanto, Iberia siempre se quejo de que el gobierno venezolano no invertia en la aerolinea.

En 1996, el bolivar se devaluo de 270 a 474 por dolar, lo cual estimulo la economia y las ganancias de Viasa. La presion que ejercieron los mecanicos para recibir mas paga y mas prestaciones supuestamente causo cientos de retrasos y cancelaciones. Las salidas puntuales bajaron del 72% al 45%. Resultado: perdidas de US$30 millones el ano pasado.

"En retrospectiva, debimos haber tratado antes, y con mas decision, de abrirnos paso a traves de las reformas impopulares, como hacen las companias norteamericanas", dice Felix Ortega, portavoz de Iberia en Madrid. "Pero en honor a la verdad, con todo lo que ha pasado entre los espanoles y los iberoamericanos, y con tantas companias espanolas entrando en la region, no parecia el mejor momento para andar con el cuchillo en la boca".

A su vez, los empleados de Viasa afirman que Iberia saqueo a la aerolinea venezolana con el cobro de tasas de interes excesivas sobre los prestamos, facturas excesivas por las reparaciones, las piezas de repuesto y el mantenimiento de los nueve aviones de Viasa, y la eliminacion de las mejores rutas de Viasa, como la de Madrid-Caracas.

Tambien acusaron a los empleados de Iberia de enviar secretamente carga en aviones de Viasa sin pagar. Las relaciones se pusieron tan tensas que en enero agentes de inteligencia detuvieron en Caracas a dos funcionarios espanoles de Viasa que regresaban a Madrid para interrogarlos.

"Detras de todo esto hay una gran maniobra para beneficiar a Iberia, que ha sido la causa de todo el desastre", dijo Jose Bratcho, director de fuerza de trabajo de Viasa.

Tras un intento de ultima hora por salvar a la compania, los accionistas acordaron una "liquidacion amistosa" de Viasa en el plazo de un ano, que contemplaria US$40 millones para pagos por cesantia a los empleados.

"La adquisicion parcial de Viasa por Iberia no fue una privatizacion. Fue un mal negocio", afirma Petkoff. "Es la cronica de una bancarrota anunciada".

?A la conquista del Cono Sur?

Hubo mas turbulencias para Iberia en el Cono Sur. Despues de adquirir el 85% de Aerolineas Argentinas en 1990, Iberia redujo la plantilla de 10.000 a 5.800, reemplazo aviones, anadio mas vuelos sin escala e invirtio en tecnologia y capacitacion.

Pero la desregulacion de las aerolineas argentinas en 1992 redujo la participacion de Aerolineas en el mercado del 68 al 38%. Los gerentes de Buenos Aires se indignaron con los planes de cambiar rutas establecidas para consolidar la red internacional de Iberia. La compania perdio un Boeing 737 en el pueblo de San Luis en 1993 porque los bomberos del aeropuerto no tenian los equipos adecuados. El servicio a bordo perdio calidad y, en 1992 y 1994, los pasajeros se quejaron de haberse intoxicado con la comida.

"Las azafatas no eran amables ni serviciales", dice Carlos Pefaur, viajero frecuente de Buenos Aires que hace poco tomo un vuelo de Aerolineas a Paris. "El avion estaba sucio. La funda de mi almohada estaba manchada. Todos son detalles menores, pero sumados... Por eso el avion iba a medio llenar, aunque era la temporada alta".

Alejandro Lotito, portavoz de Aerolineas, dice que la compania esperaba una transicion agitada. "Sabiamos que en los primeros cinco o seis anos la compania no tendria ganancias. En ese sentido todo ha marchado segun el plan inicial. Los costos iniciales fueron altos. Habia que remozar los aviones".

Tras perder US$97,4 millones en 1994 y US$50,9 millones en 1995, Lotito pronostica que Aerolineas registrara una pequena ganancia en 1996 (la primera desde la privatizacion) y afirma que la empresa transporto un record de 4 millones de pasajeros el ano pasado.

A pesar de las senales de recuperacion, las partes quieren abandonar la sociedad. Como elemento de un plan de reorganizacion que ayudo a Iberia a que la Union Europea le aprobara un subsidio de US$693 millones, el ano pasado la aerolinea acepto vender el 80% de sus acciones en Aerolineas a traves de una compania holding. Entre los posibles compradores estan VASP, de Brasil, asi como Continental y American Airlines, de EU.

"Fue una situacion mucho mas armoniosa que la que tuvimos con Viasa", dice Stuart Kaskin, consultor de aviacion radicado en Miami. Pero al final, Aerolineas e Iberia "decidieron que la relacion no funcionaba".

A Iberia le ha ido mejor en Chile, aunque su asociacion con Ladeco es como un matrimonio mal llevado. El ano pasado, Iberia veto la propuesta de Ladeco de continuar sus vuelos internacionales. Tambien se ha opuesto a la fusion parcial de Ladeco con LanChile debido a la preocupacion de que una aerolinea chilena unificada reduciria las ganancias de Aerolineas Argentinas.

"Ladeco tiene fama de ser mas empresarial y una especie de renegada", dice Klaskin. "Lamentalidad de Iberia es mas burocratica".

Accion prematura. Pero el mayor pecado de Iberia fue su falta del sentido de la oportunidad. A principios de los anos 90, los analistas dicen que era obvio que Viasa, Aerolineas Argentinas y muchas otras aerolineas estatales volaban hacia la crisis debido a anos de mal servicio, a las nominas infladas y a la deuda creciente.

"Era demasiado pronto para comprar aerolineas estatales... Iberia debio haber dirigido la mirada hacia aerolineas privadas o haber esperado a que estas aerolineas estatales salieran de sus crisis y disolvieran los sindicatos", afirma Juan Emilio Posada, presidente de la linea colombiana Aces.

Gracias a un enfoque distinto, a otro aspirante a conquistador le ha ido mejor. American Airlines, que tomo las rutas latinoamericanas de la difunta Eastern Airlines, ofrecio decenas de vuelos directos a Miami y Nueva York. En cierto momento, la aerolinea ofrecio en Venezuela dos pasajes por el precio de uno, y la guerra de precios que se desato empeoro la situacion de Viasa.

En vez de cortejar a las aerolineas estatales, American formo alianzas estrategicas con las aerolineas privadas mas fuertes de cada pais, como Avianca en Colombia y LanChile. "Llegaron con verdadera decision, lo que no creo que paso con Iberia", dice Posada.

Ademas, el creciente poder de la Union Europea (que desalienta la concesion de subsidios estatales a las empresas privadas) le ato las manos a Iberia cuando sus socios latinoamericanos sufrian tropiezos. "No se trata solamente de un problema latinoamericano. Las raices de estas escisiones se extienden a Europa", dice Klaskin.

Algunas dificultades se debieron a la inexperiencia. Las aerolineas estuvieron entre las primeras companias subastadas por los gobiernos latinoamericanos. "Fue la primera privatizacion", dice Lotito, de Aerolineas Argentinas. "Cuando se es el primero, hay que pagar un precio".

Las desventuras de Iberia probablemente causen que los gobiernos latinoamericanos actuen con mas cautela. Venezuela, por ejemplo, contempla la venta de las empresas estatales de acero y aluminio. "Creo que la experiencia de Viasa nos lleva a reconsiderar si queremos vender los activos en areas estrategicas de la economia, y como los venderiamos", dice un congresista de Accion Democratica, uno de los principales partidos politicos venezolanos.

En Madrid tambien hay una reconsideracion. El gobierno conservador de Jose Maria Aznar quiere privatizar Iberia para fines de la decada y ha nombrado a un nuevo presidente de la compania, Xabier de Irala, que tiene impresionantes credenciales del sector privado. El ano pasado, Iberia tuvo ganancias por primera vez desde 1989, e Irala ha prometido mas reducciones de gastos.

Aunque no hay planes de lanzar una segunda expedicion al Nuevo Mundo, Iberia si habla de convertirse en socio minoritario en otras aerolineas latinoamericanas. "Hemos tenido algunos problemas en Iberoamerica", dice Ortega. "Pero seguimos considerando la region parte fundamental de nuestra estrategia mundial".
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Title Annotation:TT: The reconquest fails: international strategy of the Spanish airline Iberia crashes in Latin America
Author:Otis, John
Publication:Revista Latin Trade (Spanish)
Date:May 1, 1997
Words:2207
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