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Estudiantes ingeniosos benefician a los menos favorecidos: desinfectando con el Sol.

La inventiva de cuatro estudiantes de ingenieria de la Universidad de Washington, C.J, Cheng, C. Matlack, R Huang y J. Linnes, les valio para ganar un premio monetario en diciembre pasado, en un concurso organizado para beneficio de los menos favorecidos.

Convocado por la Fundacion no gubernamental SODIS, con sede en Bolivia. el certamen buscaba como verificar en el terreno la efectividad del tratamiento solar para desinfectar el agua y hacerla apta para el consumo humano.

El numero de muertes: infantiles por desordenes intestinales a causa del agua contaminada supera el millon y medio anual; la Fundacion SODIS promueve desde hace anos un metodo solar sencillo y barato para potabitizar el agua y reducir esa cifra.

En el concurso colaboraron y aportaron fondos otras tres organizaciones no gubernamentales sin fines de lucro. Se evaluaron mas de 70 propuestas antes de que el proyecto de los estudiantes se escogiera como ganador.

El metodo SODIS

SODIS, del ingles Solar Desinfection. propone una forma de salvar vidas infantiles casi sin costo alguno. que tambien puede ser util en situaciones de desastre. cuando el agua potable escasea.

Una botella plastica transparente, de capacidad no mayor de tres litros, se llena de agua. se recuesta en una azotea o en cualquier otro sitio sobre una teja corrugada y se expone al sol durante aI menos seis horas.

Las botellas con un ligero tono azulado tambien sirven para este fin. La radiacion solar ultravioleta, mas el calentamiento que se genera durante la exposicion. aniquilan a la mayoria de los microorganismos contaminantes en el agua.

No es imprescindible una alta temperatura; el metodo funciona incluso cuando esta nublado pero necesita un tiempo de exposicion mucho mayor, de dos dias. Se asegura que el proceso elimina mas del 99.9 por ciento de las bacterias y los virus, resultado similar al que proporciona la cloracion del agua.

La Fundacion SODIS presenta en su sitio WEB un listado de unos 20 articulos cientificos que dan fe de la eficacia del metodo. Segun esos reportes, la luz solar elimina con efectividad bacterias, virus y la mayoria de los parasitos, mientras que el pesquisaje medico en el terreno muestra que las diarreas son mucho menos frecuentes entre la poblacion que usa SODIS que en sitios vecinos, donde se ingiere el agua sin aplicar el tratamiento solar. Algunas objeciones como, por ejemplo, que el polietileno de las botellas puede ser danino a la salud, tambien han sido investigadas y halladas sin fundamento.

Verificando el proceso

No obstante sus ventajas manifiestas, y a pesar de los esfuerzos de las organizaciones humanitarias, la adopcion del metodo solar de desinfeccion ha avanzado muy lentamente a escala global.

El grado de contaminacion, la turbidez del agua y la intensidad promedio de la radiacion pueden diferir de un lugar a otro. y to usual es que no se pueda verificar de inmediato si el agua tratada esta de veras apta para el consumo.

Esas razones llevaron a convocar el concurso, con vistas a encontrar un procedimiento adecuado para comprobar en cada sitio la eficacia de la desinfeccion.

Al acometer la tarea, los estudiantes intentaron en un inicio medir !a calidad del agua usando una tira de prueba quimica. pero mas tarde se decidieron por un sistema optoeIectronico que combina conocimientos de distintas especialidades ingenieras. La tecnica adoptada finalmente emplea un sensor sensible a la luz para hacer el trabajo. El equipo ideado posee los mismos componentes que se encuentran en una calculadora solar de las mas economicas, pero acoplados y programados de forma diferente. Cuenta con un indicador que se mantiene encendido al inicio y comienza a parpadear cuando se inserta una botella.

[ILUSTRACION OMITIR]

El parpadeo cesa y el indicador se apaga cuando el agua ha alcanzado suficiente irradiacion y se encuentra lista para el consumo. Al retirarse la botella, se regresa a la condicion inicial.

Entre las caracteristicas que influyeron en la decision del jurado se encuentra que el equipo premiado toma en cuenta el material de la botella y la turbidez del agua. Ademas posee un diseno robusto, una larga vida y su costo es muy competitivo.

Las bases del concurso estipulaban disenos que costaran menos de 10 dolares; los estudiantes calcularon que el costo de las piezas utilizadas era de solo 3.40 dolares a precios minoristas, valor que debera reducirse a precios mayoristas.
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Author:Gonzalez Arias, Arnaldo
Publication:Siempre!
Date:Jun 12, 2011
Words:775
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