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El sujeto economico y la racionalidad en Adam Smith.

The Economic Man and Rationality in Adam Smith

Al comienzo de cualquier manual de microeconomia se expone el supuesto fundamental a partir del cual se construye la teoria que se desarrolla a lo largo de todo el libro: los individuos son racionales.

Despues de mencionar este supuesto (incuestionable, como un mandamiento), se modela el comportamiento del consumidor con base en el orden de preferencias, denotado como [mayor que o igual a]. Asi, x [mayor que o igual a] y indica que "la alternativa x es al menos tan buena como la alternativa y". Luego se imponen axiomas de racionalidad a las preferencias se analizan sus consecuencias sobre las elecciones del consumidor.

A partir de este supuesto se construye el homo economicus de la teoria convencional. Su racionalidad se manifiesta en la maximizacion de la utilidad y del bienestar. Este homo economicus que aparece como protagonista en la teoria del consumo de los manuales es egoista, solo obtiene utilidad del consumo propio y tiene una capacidad de calculo formidable que le permite hacer planes optimos en horizontes de planificacion muy largos (maximizacion intertemporal), en condiciones de riesgo (maximizacion de la utilidad esperada) o de incertidumbre (calculo bayesiano de las probabilidades subjetivas).

?Que deja de lado esta vision del individuo? Que los seres humanos tambien actuamos por otras pasiones y habitos. ?Esto significa que es erroneo pensar en un homo racional? No, siempre que se entienda el significado de racionalidad en economia. Como dice Sen (2000), es mas complicado suponer que el comportamiento del individuo es irracional que suponer que el comportamiento real refleja una conducta racional.

Parece haber entonces cierto consenso en que el punto de partida son los seres humanos racionales: pero, ?que significa racionalidad?, ?que distingue al hombre racional del que no lo es?

Partiendo del enfoque de la racionalidad en Adam Smith, este trabajo busca aportar a la discusion de las caracteristicas del sujeto racional. Primero se exponen brevemente las ideas de racionalidad que se deducen de los textos mas importantes del economista y filosofo escoces. Luego se reexamina el significado de la racionalidad a luz de diversos autores y se argumenta que los fundamentos de la obra de Adam Smith siguen vigentes.

RACIONALIDAD Y SUJETO EGOISTA: UNA PARTE DE ADAM SMITH

En La riqueza de la naciones (lib. I, cap. II, 17), Smith destaca el movil del interes propio:
   Pero el hombre reclama en la mayor parte de sus circunstancias la
   ayuda de sus semejantes y en vano puede esperarlas solo de su
   benevolencia. La conseguira con mayor seguridad interesando en su
   favor el egoismo de los demas y haciendoles ver que es ventajoso
   para ellos hacer lo que les pide [...] No es la benevolencia del
   carnicero, del cervecero o del panadero la que nos procura el
   alimento, sino la consideracion de su propio interes. No invocamos
   sus sentimientos humanitarios sino su egoismo; ni les hablamos de
   nuestras necesidades, sino de sus ventajas.


Mas adelante, en el Libro IV (cap. II, 402), encontramos el siguiente parrafo:
   Ninguno se propone, por lo general, promover el interes publico, ni
   sabe hasta que punto lo promueve. Cuando prefiere la actividad
   economica de su pais a la extranjera, unicamente considera su
   seguridad, y cuando dirige la primera de tal forma que su producto
   represente el mayor valor, solo piensa en su ganancia propia; pero
   en este como en otros muchos casos, es conducido por una mano
   invisible a promover un fin que no entraba en sus intenciones [...]
   pues al perseguir su propio interes, promueve el de la sociedad de
   una manera mas efectiva que si esto entrara en sus designios.


De estos parrafos se deduce un principio de racionalidad que considera a un sujeto que actua de manera egoista y toma decisiones en procura del maximo ingreso.

Este principio ya se habia enunciado en el Libro I de la Politica de Aristoteles, quien dijo que los hombres de negocios se movian por el afan de lucro y consideraba que esta motivacion se contraponia a la de los consumidores (satisfacer sus necesidades para vivir bien), la que en su opinion era mas digna que la acumulacion de dinero. Los sujetos racionales de Aristoteles y de Adam Smith parecen tener cosas en comun, y la principal diferencia son las consideraciones eticas que le atribuyen a la conducta racional. Aristoteles, al comienzo de la Etica a Nicomaco, relaciona la economia con la etica:

La vida basada en la consecucion de dinero se emprende por obligacion, y la riqueza no es evidentemente lo bueno que buscamos; porque solo es util para otros fines (Sen, 1989, 21).

Para Aristoteles, el fin ultimo es "lo bueno", no "lo util", que solo es un medio y le esta subordinado.

Por su parte, Sen argumenta que el enfoque del homo economicus tiene dificultades para explicar el comportamiento real, por ejemplo, por que no se toma la ultima manzana de una canasta de frutas o no se elige el trozo de torta mas grande, o por que se donan organos a desconocidos o se ayuda a un anciano a cruzar la calle. ?Como se explica que un individuo centrado en su propio interes comparta algun dinero cuando podria reservarlo para si mismo? Una explicacion posible de estos comportamientos es el altruismo. Pero es mas completa la que considera que el sujeto racional actua ademas motivado por valores, que se preocupa por la justicia, por la distribucion del ingreso, etc.

Gary Becker (1993) considera que reducir el bienestar a la maximizacion de los beneficios materiales limita el enfoque economico:

el enfoque economico al que me refiero no supone que los individuos no estan motivados exclusivamente por el egoismo o las ganancias materiales. Es un metodo de analisis, no un supuesto acerca de motivaciones particulares, entre otras. Junto con otros, he intentado alejar a los economistas de los estrechos supuestos acerca del egoismo. El comportamiento es guiado por un conjunto mucho mas amplio de valores y preferencias. El analisis supone que los individuos maximizan su bienestar tal como ellos lo conciben, bien sean egoistas, altruistas, leales, rencorosos o masoquistas. Su comportamiento mira hacia adelante, y tambien se supone que es coherente a traves del tiempo. En particular, tratan de hacer lo mejor que pueden para prever las consecuencias inciertas de sus acciones. El comportamiento que mira hacia delante, sin embargo, puede estar enraizado en el pasado, puesto que el pasado puede poner una larga sombra sobre las actitudes y los valores (Becker, 1993, 385-386).

Esta argumentacion muestra que el concepto de racionalidad egoista no es suficiente y completo para analizar las decisiones de los individuos. El supuesto de que su motivacion es exclusivamente la ganancia material es muy estrecho. Becker senala que los individuos maximizan su bienestar tal como ellos lo conciben.

La preocupacion por la validez empirica de la conducta racional ha inducido el desarrollo de tecnicas econometricas y metodos experimentales. Diversos estudios experimentales encuentran desviaciones con respecto a la representacion del homo economicus de la teoria convencional. Estos resultados, calificados como anomalias, han dado lugar a la economia del comportamiento, que sostiene que la racionalidad (como el egoismo) es limitada y que el comportamiento depende del contexto.

Esta escuela muestra que las emociones y las normas sociales influyen de manera sistematica en nuestra conducta. La investigacion en esta area lleva a la formulacion de modelos teoricos del comportamiento humano que tienen en cuenta la investigacion empirica en psicologia, sociologia y antropologia.

?La existencia de resultados anomalos significa que el comportamiento humano es irracional? ?Adam Smith se equivoco cuando percibio una racionalidad egoista? De nuevo, la respuesta es no. No porque la racionalidad economica no implique un sujeto motivado por su propio interes, sino porque es solo un aspecto del sujeto racional que concibio Smith. Lo erroneo es interpretar de manera incompleta y parcial al sujeto economico del sistema que ideo este autor. La siguiente seccion analiza este punto.

MAS ALLA DEL EGOISMO: LA OTRA PARTE DE ADAM SMITH

Hasta ahora, la exposicion del sistema de Smith se ha basado en La riqueza de las naciones, pero si nos remontamos a La teoria de los sentimientos morales surge un concepto de sujeto racional mucho mas completo que el del individuo egoista:

Por mas egoista que se quiera suponer al hombre, hay evidentemente algunos aspectos de su naturaleza que lo llevan a interesarse por la suerte de los demas de tal modo que la felicidad de estos le es necesaria, aunque de ello nada obtenga, salvo el placer de verla. De este tipo es la piedad o compasion, emocion que experimentamos ante la miseria ajena, cuando la vemos o la imaginamos de manera muy vivida. El que con frecuencia el dolor ajeno nos haga padecer es un hecho tan evidente que no requiere comprobacion; porque este sentimiento, igual que las demas pasiones de la naturaleza humana, en modo alguno se limita a los virtuosos y humanitarios, aunque quiza estos lo experimenten con la sensibilidad mas exquisita. El mayor rufian, el trasgresor mas contumaz de las leyes de la sociedad no carece del todo de este sentimiento (Smith, 1817, 1).

Amartya Sen afirma entonces:

Cuando aborda otros problemas -los de distribucion y equidad- y la observancia de reglas para conseguir la eficiencia productiva, Smith hace hincapie en unas motivaciones mas generales, aunque en estos contextos mas amplios la prudencia sigue siendo una de las virtudes mas utiles para el individuo, explica por que la humildad, la generosidad y el espiritu civico son las cualidades mas utiles para otros (Sen, 2000, 325).

Asi, las diferencias entre Aristoteles y Smith parecen ser aun menores. Ambos reconocen que en la toma de decisiones tambien hay valores no monetarios que van mas alla del simple egoismo. Si el hombre fuera friamente racional y calculador, seria, entre todos los seres, el mas tonto y atomizado (Sen, 1989).

La dimension etica de la conducta humana completa la vision parcial del comportamiento egoista. Pero aun resta comentar la importancia del contexto economico y social. Como dijo Simon (1997):
   su mundo [el de Adam Smith] era el de los agricultores
   individuales, artesanos, comerciantes, terratenientes, no el de las
   grandes corporaciones industriales o burocracias. Su division del
   trabajo es una especializacion entre participantes del mercado, no
   entre empleados y empleadores dentro de una empresa [...] Para el,
   ser racional quiere decir tener razones para hacer lo que se hace,
   no maximizar algo.


Lo que plantea, entonces, es que el contexto es relevante para entender el comportamiento interactivo que observamos. Las anomalias provienen de los intentos para adaptarse a la comunidad en la que interactuan los individuos.

EL SUJETO SUJETO A LAS INSTITUCIONES

Smith tambien subraya la importancia del contexto en la conducta de los individuos. Argumenta que cuando nos apartamos de "lo local", la probabilidad de simpatizar disminuye; cuanto mas lejos, mas dificil es la empatia. Las relaciones directas practicamente desaparecen y solo quedan las relaciones de mercado, indirectas y fugaces:

Pero aunque la ayuda necesaria no se preste por esos motivos generosos y desinteresados, aunque entre los diferentes miembros de la sociedad no haya amor y afectos mutuos, la sociedad, aunque menos feliz y agradable, no necesariamente se disolvera. La sociedad puede subsistir entre personas diferentes, asi como entre comerciantes diferentes, en razon de su utilidad, sin amor o efecto mutuos; y aunque ninguna persona tuviera una obligacion, o una deuda de gratitud con otra, la sociedad podria mantenerse mediante el intercambio mercenario de buenos oficios de acuerdo con una evaluacion concertada (Smith, 1817, 52).

Este parrafo deja en claro que las relaciones que se establecen dentro de la institucion del mercado, entre individuos cuyos valores se desconocen, lleva a aplicar reglas diferentes a las que se utilizan en otras instituciones, como la familia o el circulo de amigos. Friedrich Hayek (1990) sostenia que hoy vivimos en un orden en el que el mercado es el mejor mecanismo para propiciar la cooperacion impersonal. Para Smith, en cambio, las relaciones directas practicamente desaparecen en el mercado, y solo se establecen vinculos mercantiles, directos y fugaces. No hay amor reciproco ni empatia, solo relaciones de intercambio. No conocemos en detalle a la persona con la que tratamos ni sus valores, no nos unen relaciones de afecto ni de simpatia.

En sintesis, la caracteristica predominante del entorno del mercado es la interaccion entre sujetos egoistas movidos por su interes propio, pero esto no significa que esta conducta sea la unica guia del comportamiento del homo economicus. El mercado es parte de un sistema mas amplio, en el que existen normas sociales compartidas por otras personas y cuyo cumplimiento o incumplimiento recibe aprobacion o desaprobacion. Aparece entonces el espectador imparcial de Smith, ese juez interior que determina si nuestras acciones son o no apropiadas.

Reconocer que el homo economicus considera el contexto como fuente de informacion cuando toma decisiones significa aceptar una racionalidad mas amplia, una racionalidad que depende del entorno. Es decir, que ese homo es motivado por algo mas que por su propia utilidad, que actua no solo por simpatia, sino tambien por compromiso, por lealtad, por deber, por justicia y por otros valores que influyen en su comportamiento y que son creados en sociedad. Esto no significa negar la racionalidad, sino negar la concepcion universal, intemporal y ahistorica del individuo egoista. Es cierto que los individuos usan la razon para evaluar sus intereses. Pero los sujetos no son solamente egoistas, son mucho mas que eso. Como dice Sen, el comportamiento es tambien un resultado social, refleja un sentido de identidad que supone el reconocimiento de los objetivos de otras personas y de la interdependencia mutua.

CONSIDERACIONES FINALES

?Cual es entonces el sujeto real de la economia? Como hemos visto, es un sujeto que razona, que decide y actua por motivos egoistas y no egoistas, que maximiza sus beneficios, pero que tambien posee valores y tiene en cuenta el entorno cuando toma decisiones. Una persona real que muchas veces decide de manera erronea por limitaciones de conocimiento y capacidad de procesamiento, o por falsas interpretaciones, sin que ello signifique que la racionalidad sea un supuesto irreal de la conducta humana.

Los resultados contrarios al comportamiento racional que se han obtenido en diversos experimentos son una invitacion a emprender una exploracion diferente del proceso de toma de decisiones racionales en economia; no son una prueba irrefutable contra la rigurosidad interna de la teoria. En palabras de Daniel McFadden (1999, 75):
   La opinion de los economistas se extiende a lo largo de un espectro
   desde aquellos que creen que el hombre de Chicago es la verdad
   literal hasta quienes creen que los errores de racionalidad
   aparecen de manera sistematica y predecible en las decisiones
   economicas. Sin embargo, creo que la mayoria de los economistas
   piensan que la racionalidad en una de sus formas mas fundamentales
   y robustas es valida, y que el hombre de Chicago es una abstraccion
   o aproximacion a esta forma de racionalidad. No esperan que la
   aproximacion sea perfecta, y no interpretan la evidencia en su
   contra como evidencia contra sus fundamentos. Quiza este sea un
   modo sensato de aproximarse al analisis economico, pero puede
   enceguecer a los economistas contra la evidencia del comportamiento
   que desafia a la racionalidad en un nivel mas fundamental. Una
   implicacion de estos comentarios es que la racionalidad economica
   tiene muchas vidas, y no seran destruidas por la bala de plata de
   un solo experimento.


Despues de todo, parece que Adam Smith tenia una percepcion correcta de la racionalidad humana y de su lugar en el analisis economico. El desafio es repensar al sujeto que toma decisiones racionales en un contexto totalmente diferente de aquel en que Smith vivio, y al que observo, analizo y trato de mejorar. La idea no es remplazar la teoria convencional, sino mejorarla y ampliarla sobre bases mas realistas, que tengan en cuenta las limitaciones del homo economicus y las caracteristicas que se suelen dejar lado.

REFERENCIAS BIBLIOGRAFICAS

[1.] Becker, G. "Nobel Lecture: The Economic Way of Looking at Behavior", The Journal of Political Economy 101, 1993, pp. 385-409.

[2.] Hayek, F. La fatal arrogancia. Los errores del socialismo, Barcelona, Union Editorial, 1990.

[3.] Mas-Colell, A.; M. Whinston y J. Green. Microeconomic Theory, New York, Oxford University Press, 1995.

[4.] McFadden, D. "Rationality for Economists?", Journal of Risk and Uncertainty 19, 1999, pp. 73-105.

[5.] Rabin, M. "A Perspective on Psychology and Economics", European Economic Review 46, 2002, pp. 657-685.

[6.] Sen, A. Sobre etica y economia, Madrid, Alianza Editorial, 1989.

[7.] Sen, A. Desarrollo y libertad, Barcelona, Editorial Planeta, 2000.

[8.] Simon, H. An Empirically Based Microeconomics, Cambridge, Cambridge University Press, 1997.

[9.] Smith, A. The Theory of Moral Sentiments, 1759, Boston, Wells y Lilly, 1817.

[10.] Smith, A. Investigacion de la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones, 1776, Madrid, Aguilar, 1956.

[11.] Streb, J. "El significado de racionalidad en economia", Documento de Trabajo del UCEMA 139, 1998.

Vanesa Valeria D'Elia, Magister en Economia y candidata a doctora en Economia, profesora investigadora de la Universidad del CEMA, Buenos Aires, Argentina, [vvd04@cema.edu.ar]. Fecha de recepcion: 8 de junio de 2009, fecha de modificacion: 14 de noviembre de 2009, fecha de aceptacion: 24 de noviembre de 2009.
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Author:D'Elia, Vanesa Valeria
Publication:Revista de Economia Institucional
Article Type:Report
Date:Sep 22, 2009
Words:3104
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