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El istmo se conecta: para impulsar sus economias, Centroamerica construira autopistas de concreto, de energia y de informacion.

Que la union aduanera siga siendo una tarea pendiente en Centroamerica no significa que los paises del istmo no busquen otras formas de conectarse. De hecho, en julio de 2006 arranco la construccion de la linea de transmision electrica que unira a toda la region, desde Panama hasta Guatemala. El evento no fue poca cosa. No solo por las dimensiones del proyecto --una inversion de US$385 millones y mas de 1.800 kilometros--, sino porque supone un avance contundente del Plan Puebla Panama (PPP). De ahi que entre los invitados de honor estuviera el principal promotor de esta estrategia, el ex presidente de Mexico Vicente Fox. Por fin, Mesoamerica estaria unida por algo mas que buenas intenciones.

El Sistema de Interconexion Electrica (Siepac) es uno de los megaproyectos de infraestructura disenados para impulsar la competitividad de Centroamerica. En la lista tambien figuran la Red Internacional de Carreteras Mesoamericanas (Ricam), la Autopista Mesoamericana de la Informacion (AMI) y el Programa de Integracion Energetico Mesoamericano (Piem). En el corazon de estas iniciativas aparece siempre el comercio como elemento catalizador. "Mientras el motor mas fuerte para las economias siga siendo EEUU., los proyectos regionales de infraestructura deberan buscar una mayor eficiencia en la exportacion al mercado estadounidense", explica Marcelo Antinori, coordinador del PPP en el Banco Interamericano de Desarrollo (BID).

El caso del Siepac refleja tambien un cambio de paradigma: de los acuerdos bilaterales entre paises limitrofes se paso a la creacion de un mercado electrico regional que abrira las puertas a una nueva forma de competencia. Las distintas empresas podran vender y comprar energia sin importar su ubicacion, aprovechando las economias de escala y mejorando el abastecimiento. La ganancia en eficiencia es indiscutible, tanto en lo economico como en lo medioambiental. "Antes no tenia sentido construir una planta regional, porque los excedentes no se podian vender", explica Jose Martinez, gerente general de la Empresa Propietaria de la Linea de Transmision Electrica (EPR). "Ademas, al estar interconectados, la central que arranca siempre es la optima --por ejemplo, una hidraulica o una eolica--, genera energia mas barata y no emite dioxido de carbono". El proyecto AMI aprovechara la infraestructura del Siepac para crear una red de fibra optica que reduzca la "brecha digital" entre los paises. Una especie de "carrier de carriers" que podria ampliar el acceso a las tecnologias de la informacion.

Segun Carlos Colom, gerente general del Instituto Nacional de Electrificacion (Inde), la idea es que Mexico se sume al Siepac, mediante una linea de interconexion con Guatemala de 102 kilometros inaugurada en junio de 2006. Esta iniciativa supone el acceso a un mercado ocho veces mas grande que el centroamericano. Paralelamente, se han hecho estudios para determinar la viabilidad de una linea de interconexion entre Panama y Colombia. "En el largo plazo, Centroamerica podria convertirse incluso en un exportador neto de electricidad", senala Colom. Este potencial ha despertado interes en desarrollar fuentes renovables de energia, con especial atencion en las plantas hidroelectricas y geotermicas. Un fenomeno que, a su vez, podria propiciar el desarrollo de un mercado de gas natural en la region.

No obstante, se necesita mucho mas que entusiasmo para acelerar la marcha del PPP. Un informe del programa indica que solo el 6% de los proyectos ha sido finalizado despues de cinco anos del lanzamiento del plan. De ese porcentaje, ninguno pertenece a las iniciativas de transporte y telecomunicaciones, areas en las que, ademas, hace falta conseguir mas del 50% del financiamiento. Otro proyecto que se anuncio con bombos y platillos, la construccion de una refineria mesoamericana por parte de Petroleos Mexicanos (Pemex), sigue en la incertidumbre. Principalmente porque no hay certeza de que los paises se comprometeran a consumir su produccion de gasolina.

Desde esta perspectiva, el avance de la interconexion electrica regional no deja de sorprender. Para Martinez, de la EPR, la clave ha sido la organizacion. Ocho companias de electricidad de Centroamerica, junto con la espanola Endesa y la colombiana Isa, conformaron una empresa propietaria de la linea y que tiene a su cargo la construccion y explotacion del sistema. "El caracter de empresa privada permite una mayor agilidad en la toma de decisiones", explica Martinez. Ademas se creo la Comision Reguladora de la Interconexion Electrica Regional (Crie), encargada de disenar las normas de trabajo, y el Ente Operador Regional (EOR), responsable de la operacion del mercado electrico.

Pero si lo que se busca es eliminar las barreras al comercio, los proyectos de transporte deberan avanzar a la misma velocidad. Para Paul Kent, vicepresidente de planeacion economica e infraestructura de la firma Nathan Associates, con sede en Virginia, cuando se trata de competir en el ambito global, el mayor obstaculo del istmo son los sistemas de logistica e infraestructura. Un ejemplo es Limon, en el Atlantico costarricense. Un estudio de Kent revelo que las ineficiencias logisticas de este puerto le cuestan al pais un 0,5% del PIB, lo que equivale a US$76,5 millones anuales.

En cuanto a la interconexion terrestre, los paises estan enfocandose en corredores binacionales que reduzcan el tiempo de transporte. El proyecto Ricam propone la construccion y rehabilitacion de mas de 4.000 kilometros de carreteras, un 35% de los cuales esta en ejecucion. La idea es propiciar el desarrollo de un canal seco, o una red de autopistas que faciliten la conexion de los principales puertos. Entre los proyectos que han arrancado esta el tramo que unira Puerto Cortes, en el Caribe hondureno, con el puerto de La Union, en El Salvador. Y Puerto Barrios, en el Caribe guatemalteco, con Corinto y Henecan, en el Pacifico nicaraguense y hondureno, respectivamente.

Segun Antinori, del BID, lo que frena el desarrollo es la falta de institucionalidad. "Centroamerica siempre fue rapida en crear instituciones, pero no muy activa en fortalecerlas", explica. "Y un proceso de integracion de infraestructura no puede depender de planes ad hoc". Ahi esta el reto. "Conforme se fortalezca la institucionalidad regional, las iniciativas como el PPP seran menos importantes". Otros son aun mas escepticos. El analista politico Francisco Beltranena opina que "el PPP nacio muerto". De ahi que muchos de sus proyectos esten estancados. "Primero, la identificacion cultural entre los paises de la llamada region mesoamericana es nula; y segundo, en la medida en que el tratado de libre comercio con EE.UU. continue dando beneficios a Mexico sera menos productivo volver sus ojos hacia el sur".

Pero con o sin PPP, los paises por fin estan entendiendo que la vision regional --especialmente en infraestructura-- es clave para competir. Una vision similar a la que Simon Bolivar planteo hace 192 anos en su Carta de Jamaica: "Los Estados del Istmo de Panama hasta Guatemala formaran quizas una asociacion. Esta magnifica posicion entre los dos grandes mares podra ser con el tiempo el emporio del universo. Sus canales acortaran las distancias del mundo; estrecharan los lazos comerciales de Europa, America y Asia; traeran a tan feliz region los tributos de las cuatro partes del globo. !Acaso solo alli podra fijarse algun dia la capital de la tierra, como pretendio Constantino que fuese Bizancio la del antiguo hemisferio!".

Andrea Tunarosa, Ciudad de Guatemala
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Title Annotation:ESPECIAL CENTROAMERICA/INFRAESTRUCTURA
Author:Tunarosa, Andrea
Publication:America Economia News Service (Spanish)
Date:Mar 23, 2007
Words:1352
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