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De la plata a la cocaina. Cinco siglos de historia economica de America Latina, 1500-2000.

Marichal, Carlos, Steven Topik y Zephyr Frank (coords.). De la plata a la cocaina. Cinco siglos de historia economica de America Latina, 1500-2000. Mexico: FCE y El Colegio de Mexico, 2017, 526 pp.

En la actualidad es dificil distinguir a los actores de la globalizacion economica dentro de una sociedad. El desarrollo de tecnologias de transporte y comunicaciones ha logrado que gran parte de los bienes de consumo cotidianos tengan su origen en diferentes partes del mundo, y si hablamos de integracion global no hay un mejor ejemplo que el mercado de capitales. Sin embargo, para llegar a este punto, los circuitos de comercio mundial se han visto expuestos a un gran numero de cambios politicos, como la siempre temible intervencion gubernamental en la regulacion de los mercados; economicos, a traves de las instituciones o, por ejemplo, variaciones en los costos de produccion; y sociales, ya que la naturaleza de la oferta y la demanda esta muchas veces ligada a la forma en que los grupos humanos interactuan entre ellos y con la naturaleza. Ademas, no se puede hablar de globalizacion sin tomar en cuenta la participacion del continente americano en el sistema de compraventa internacional, al cual fue incorporado tan solo hace 500 anos atras.

Este camino hacia la forma de globalizacion contemporanea es lo que analiza en detalle De la plata a la cocaina. Cinco siglos de historia economica de America Latina, coordinado por Carlos Marichal, Steven Topik y Zephyr Frank. Mediante doce ensayos, centrados en la historia de doce mercancias a lo largo del periodo 1500-2000, explica las complejas redes formadas entre productores de las mas diversas y reconditas ciudades de la region latinoamericana y sus consumidores, principalmente Europa y Estados Unidos.

A traves de un analisis descriptivo de las cadenas comerciales de dichas mercancias, identifica sus mecanismos de insercion en los circuitos de produccion y consumo de un gran numero de paises. Algunos de ellos son sorprendentes, como la acumulacion de plata mexicana en los hogares de la ciudad de Calcuta. Lo que se demuestra es que las economias latinoamericanas contaban con un poder de mercado que es comunmente subestimado: la dinamica entre ellas con el resto del mundo no era precisamente una de periferias y centros, y, segun su participacion, como de la existencia de bienes sustitutos, podian influir en variables economicas importantes. Vease como tan solo la sobreproduccion de azucar cubana podia presionar los precios internacionales a la baja, por lo que, en la decada de 1920, practicamente forzo una intervencion del gobierno de Estados Unidos para reducir significativamente la cuota azucarera de dicho pais en el mercado estadounidense.

Esta detallada revision de la historia economica de America Latina muestra que el poder de mercado de la region podia provenir de diferentes medios. La valoracion del bien por parte de los consumidores podia inducir los precios al alza. Como se menciono anteriormente, muchas veces la demanda se ve mas influenciada por la interaccion de grupos humanos que por las decisiones individuales de los agentes. Tal es el caso de las clases superiores de la sociedad europea, cuyo capricho por el color rojo carmesi convirtio al tinte de grana cochinilla en el mas costoso de la industria textil, y llego a cuadruplicar su precio durante periodos de escasez. Gracias a esta tendencia sociologica, este insumo de lujo se mantuvo como segundo producto de exportacion mexicano por trescientos anos y genero grandes ganancias en su red comercial, cuyo punto de partida eran los acaudalados comerciantes mexicanos de Veracruz.

El proceso productivo de una mercancia tambien podia otorgarle vigor a su participacion en el mercado mundial. Como menciona Manchal en su ensayo sobre la cadena comercial de la plata, si no fuera por la excelente productividad de las minas mexicanas y la alta ley del mineral extraido, el peso espanol no habria podido mantener su hegemonia como patron monetario internacional por mas de trescientos anos. La calidad fue tal, que, hacia finales del siglo XVIII, en medio de la crisis del patron bimetalico por la creciente apreciacion del oro respecto a la plata, esta moneda se convirtio en la reserva metalica del papel moneda conocido como dolar estadounidense. La valoracion de la plata promovio su uso en las partes mas alejadas de su lugar de origen: acunada o no, era el medio de liquidez, ahorro e intercambio mas aceptado, literalmente, hasta en la China.

Considerandolo todo, el libro tambien proporciona al lector ejemplos acerca de como las economias latinoamericanas muchas veces sufrian por el desarrollo de ideas politicas e institucionales en el resto del mundo, lo que quiere decir que su produccion se encontraba supeditada a factores que tenian injerencia sobre otros eslabones de la cadena de una mercancia en cuestion. Asi, sucedia que a veces las mercancias si dependian casi en su totalidad de decisiones extranjeras. Durante la decada de 1920, el cultivo industrial de coca javanesa redujo el volumen de las exportaciones de pasta basica de cocaina huanuquena en un 95%, mientras que la fuerte presion internacional por parte de los Estados Unidos y la Liga de las Naciones para regular la produccion de narcoticos provoco una caida de todas las exportaciones de hoja de coca peruana en un 90% respecto a su valor de inicios del siglo XX. Por si fuera poco, esta campana antidrogas fue la causa principal de la prohibicion de la produccion de la pasta (o cocaina cruda) y la regulacion del cultivo de hoja en el Peru, sentenciando el fin de la industria cocalera en 1950. Esto es lo que cabe resaltar sobre el analisis de las cadenas globales de mercancias como metodo de investigacion: logra conciliar los factores economicos con los no economicos.

En definitiva, De la plata a la cocaina logra mostrar que los lazos que unieron a America Latina con el resto del mundo crearon las condiciones para una red comercial compleja y muchas veces desigual. Algunas de las mercancias tratadas en este volumen eran intensivas en mano de obra, como el cafe y el caucho brasileno, por lo que los costos sociales de ajustarse a la demanda eran desmedidos. No podemos ignorar que la industria azucarera, testigo de los primeros acuerdos sobre el comercio internacional y promotora de la cooperacion economica entre naciones, fue concebida en los extensos campos esclavizados del Caribe y Estados Unidos. Este libro invita a reflexionar sobre los beneficios percibidos por ambos lados de la produccion, como tambien sobre la (im)pertinencia de la intervencion de los gobiernos en los mercados volatiles.

Jose Alonso Agreda

Pontificia Universidad Catolica del Peru

https://doi.org/10.18800/economia.201802.012

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Author:Agreda, Jose Alonso
Publication:Economia
Article Type:Resena de libro
Date:Jul 1, 2018
Words:1241
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