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DOC: Enfermedad de Alzheimer.

Enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno incurable que afecta principalmente a los ancianos. Destruye gradualmente las celulas nerviosas del cerebro y anula poco a poco la capacidad de recordar, pensar e incluso ocuparse de si mismo.

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El caso de Joe

La abuela de Joe parece hacer cosas muy extranas. Le cuenta, exactamente con las mismas palabras, historias que ya le conto en su ultima visita. Se olvida de los nombres de objetos comunes como la television o el baston. Deja el bolso en el horno y a veces se presenta a cenar con el vestido al reves.

Hay ocasiones en que incluso no lo reconoce ni a el ni a la madre. Esto es lo que mas miedo le da a Joe.

Al principio la familia pensaba que simplemente se estaba haciendo mayor. La abuela de Joe tiene ya mas de 80 anos y la madre le ha dicho que la gente de esas edades suele tener problemas para acordarse de las cosas.

Pero el ano pasado los olvidos de su abuela empeoraron mucho, asi como su comportamiento extrano. Se enfada y desconfia de todos. La familia sabe que estos problemas son algo mas grave que una ligera falta de memoria, lo cual le sucede a todo el mundo de vez en cuando.

La abuela de Joe padece la enfermedad de Alzheimer.

Un largo adios

Justo como dijo la madre de Joe, con la edad las personas tienen problemas para recordar. La enfermedad de Alzheimer parece, en principio, fruto de una falta de memoria cotidiana. Pero este problema se agrava hasta que el enfermo es incapaz, por ejemplo, de recordar como atarse los zapatos o en que ano esta. Cuando se alcanza ese estado, el enfermo no reconoce a sus seres mas queridos e incluso olvida quien es. Llega un momento en que la persona se ve imposibilitada para vivir sin ayuda.

Esta enfermedad se conoce tambien coloquialmente como 'el largo adios' porque los familiares se sienten como si estuvieran despidiendose continuamente de esa persona que tanto conocieron, conforme la enfermedad merma mas y mas sus habilidades mentales.

La enfermedad de Alzheimer es una demencia* que afecta a mas de cuatro millones de estadounidenses. Existen mas de 70 clases de demencia, trastorno que pueden ser causado por infarto, cerebral multiple enfermedad de Parkinson, alcoholismo y otras afecciones.



La enfermedad de Alzheimer es la causa mas comun de demencia. Es muy raro que se de en gente menor de 65 anos, se hace mas comun con la edad y abunda especialmente entre ancianos de mas de 85 anos.

El cerebro de una persona que padece la enfermedad de Alzheimer contiene tejidos anormales (placas seniles) o densas agrupaciones de una proteina llamada amiloide y haces anormales de otra proteina denominada tau. Las placas se forman entre las neuronas o celulas nerviosas del cerebro; los haces, dentro de las celulas. Estos depositos impiden el funcionamiento normal del cerebro. Ademas, en el enfermo disminuye la produccion de una sustancia quimica cerebral llamada acetilcolina, que es un neurotransmisor, lo que significa que facilita el desplazamientos de

senales nerviosas de una neurona a otra del cerebro. Por tanto, la menor produccion de esta sustancia dificulta la comunicacion entre las celulas cerebrales.

El cerebro tambien se ve afectado de otra forma. Las celulas no reciben la energia que necesitan para funcionar debidamente, porque el metabolismo de la glucosa celular (el proceso quimico que abastece de energia a la celula) tambien se reduce. Llega un momento en que mueren grandes cantidades de celulas cerebrales y se interrumpe la comunicacion intercelular. Aunque el medico aleman Alois Alzheimer describio la enfermedad por primera vez en 1960, el conocimiento cientifico y publico de esta enfermedad no se difundio hasta la decada de 1980.

Factores causantes

La enfermedad de Alzheimer no es provocada por un factor unico sino mas bien por un conjunto de factores que se combinan de forma diversa segun el enfermo.

Se han identificado al menos tres genes* (denominados APP, presenilina-1 y presenilina-2) que parecen ser los causantes de una variante de la enfermedad, de caracter hereditario, llamada variedad familiar. Casi todo el que tenga uno de estos genes, acaba por contraer la enfermedad. Pero estos tres genes solo son responsables de un pequeno porcentaje de la totalidad de los casos. Ademas, la ciencia ha identificado al menos otro gen que parece tener que ver con una variedad mas comun conocida como Alzheimer esporadico. Este gen se llama APOE y presenta tres formas distintas (APO-E 2, APO-E 3 y APO-E 4). El tipo APO-E 4 aumenta el riesgo de enfermedad de Alzheimer, especialmente en personas de ascendencia europea o japonesa. Pero, a diferencia de los genes de la variedad familiar, el APOE-4 no siempre desencadena la enfermedad. Muchos portadores de este gen no la padecen y viceversa. Este tipo de gen recibe el nombre de gen de riesgo o gen predisponente, porque aumenta el riesgo pero no provoca la enfermedad por si solo. Se cree que otros factores deberian interactuar con el APOE-4 para que la enfermedad se desencadene y que, probablemente, se necesiten genes adicionales para que tenga lugar el proceso.



Los investigadores de este campo han sugerido que la enfermedad de Alzheimer se produce cuando el proceso de envejecimiento del cerebro es anormal. Las fibras y placas presentes en el cerebro del enfermo pueden encontrarse tambien en el cerebro de alguien que no presente sintomas de la enfermedad. Parece que, al envejecer, algun factor hace que las celulas cerebrales mueran y aparezcan haces neurofibrilares y placas seniles. Pero en las personas con la enfermedad de Alzheimer este proceso natural se acelera y da lugar a una acumulacion mayor de material danino en el cerebro.

Los cientificos tratan de averiguar por que estos cambios se producen con tanta celeridad en quien sufre la enfermedad de Alzheimer. Se barajan varias posibilidades:[LIST]**Apoplejias menores no detectadas, que interrumpan el riego sanguineo a partes del cerebro, ocasionan la muerte de celulas y aceleran la aparicion de fibras, haces neurofibrilares y proteinas anormales.****Las infecciones viricas pueden desencadenar procesos perjudiciales para el cerebro.****Las heridas en la cabeza, por caida o accidente, pueden causar danos a largo plazo en personas que posean ciertos genes ligados a la enfermedad de Alzheimer.****Ciertos habitos (o estilos de vida) como fumar o una nutricion deficiente pueden acelerar el proceso de envejecimiento.**

Lo que los cientificos si saben es que la enfermedad de Alzheimer no es parte del proceso natural de envejecimiento. Se trata de una enfermedad acerca de la cual estamos aprendiendo lentamente segun progresa la investigacion.

"?Y tu quien eres? !Fuera de mi casa!"

El primer sintoma de la enfermedad de Alzheimer suele ser la perdida de memoria. La abuela no puede acordase donde puso las llaves. Al abuelo se le olvida sacar al gato. Le puede pasar a cualquiera, dicen ellos.

[LIST]**Pero poco a poco esa falta de memoria se acrecienta. La persona olvida el camino a la tienda donde ha hecho compras durante anos. Tareas simples como calcular el cambio o utilizar el telefono comienzan a parecer tan dificiles como disenar un cohete espacial.****Los enfermos de Alzheimer se sienten angustiados en esta primera etapa, aunque normalmente aprenden a superar los problemas iniciales. Si el abuelo olvida nombres, puede empezar a llamar todo el mundo 'companero' o 'compadre.' Si la abuela olvida como ir a la iglesia o a casa de una amiga, puede pedirle a su familia o a los vecinos que la lleven. Pero la enfermedad de Alzheimer es una niebla que poco a poco cubre el paisaje. Las aptitudes normales se ven cada vez mas mermadas. Al principio el enfermo olvida que el agua esta hirviendo en el fogon, pero llegado el momento, puede insistir en que nunca puso el agua a hervir e, incluso, olvidar que el agua hirviendo quema.****La enfermedad de Alzheimer comienza afectando la capacidad para llevar a cabo actividades de la vida diaria. La abuela olvida como ducharse, cocinar o conducir. Puede perderse en el vecindario o conducir kilometros en una direccion erronea sin darse cuenta. Empieza a manifestar un comportamiento extrano o una disminucion del juicio que la lleva, por ejemplo, a dejar sus joyas en la nevera o a ponerse un traje de noche para ir a la tienda.****A veces todo parece claro. En otras ocasiones, las cosas se vuelven confusas o imposibles de entender. Segun la enfermedad avanza en esta fase intermedia, los miembros de la familia se convencen de que algo falla, especialmente cuando el enfermo no acierta a reconocerlos. Incluso si vuelven los momentos de mayor claridad, la familia sabe que el problema no es simplemente 'vejez."****En la fase final, la situacion empeora todavia mas. La memoria es tan mala que el enfermo no reconoce a sus hijos ni nietos cuando lo visitan. La abuela enferma puede tener imagenes claras de su infancia e imaginar que es una colegiala, pero no recuerda en que ano de la escuela esta su nieto. Muchos enfermos de Alzheimer deambulan como si buscaran algo que les es familiar. Otros tienen miedo o se enfadan y gritan a sus seres queridos. Normalmente acusan a la gente que cuida de ellos de querer hacerles dano o robarles. A la mayoria de los enfermos de Alzheimer se les cuida en casa, lo que se convierte en una tarea desafiante comparable con un dia de 36 horas, porque el trabajo es arduo tanto fisica como emocionalmente.****Llega un momento en que casi todos los pacientes con la enfermedad de Alzheimer necesitan una clase de cuidados que la familia no puede proporcionar facilmente en casa. Pierden el control de sus funciones corporales, como por ejemplo la capacidad de ir al bano por si solos. No pueden andar ni comer sin ayuda y, finalmente, acaban perdiendo tambien las facultades de hablar, pensar y actuar. Frecuentemente, se hace necesario el ingreso a un hogar de ancianos que cuente con un equipo de asistentes, enfermeras y medicos de tiempo completo.****La muerte, normalmente, llega a causa de complicaciones relacionadas con la vejez tales como neumonia, enfermedades coronarias o malnutricion, mas que por la propia enfermedad de Alzheimer.**

Diagnostico

La enfermedad de Alzheimer es dificil de distinguir de otros problemas mentales. Los medicos, normalmente, comienzan averiguando los antecedentes clinicos para excluir otros tipos de trastorno o demencia como la causa de los problemas de memoria o comportamiento. Existen diversas enfermedades y afecciones que producen sintomas similares a los de la enfermedad de Alzheimer. Algunos, como la deficiencia de vitaminas (avitaminosis), pueden corregirse con facilidad; otros deben tratarse con medicamentos recetados.

Los medicos tambien recurren a una bateria de pruebas verbales y escritas para determinar el funcionamiento del cerebro del enfermo. Lo interrogan a el y a la familia sobre hechos recientes, en busca de alguno de los sintomas mencionados anteriormente. Si el enfermo es menor de 60 anos, se le puede prescribir una prueba genetica, porque la mayoria de los casos de enfermedad de Alzheimer de personas entre los 40 y los 59 anos de edad estan vinculados a la presencia de ciertos genes identificables. A veces, los medicos buscan sintomas de una apoplejia o de areas anormales en el cerebro, utilizando radiografias, imagenes por resonancia magnetica nuclear (RMN) u otros equipos de alta tecnologia que permiten observar el interior del cuerpo. Este conjunto de pruebas y equipos sofisticados asegura la exactitud del diagnostico en el 85 al 90 por ciento de los pacientes.

Una vez descartadas otras posibles causas, los medicos comienzan a considerar con mayor certeza que el enfermo pueda sufrir la enfermedad de Alzheimer. Si los sintomas continuan empeorando con el tiempo, sin mas explicacion, los medicos diagnostican la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, el diagnostico no puede confirmarse completamente sin un examen directo del tejido cerebral durante la autopsia.

?Es la enfermedad de Alzheimer una lenta condena a muerte?

La investigacion sobre como la enfermedad de Alzheimer afecta al cerebro ha llevado a la puesta a punto de dos medicamentos que alivian algunos de los sintomas. Estos farmacos no curan la enfermedad ni retardan su evolucion sino que mejoran el sistema de comunicacion de las celulas del cerebro, lo cual puede aliviar ciertos sintomas en pacientes que presenten un cuadro leve o moderado. Ese alivio, sin embargo, no es permanente, y los farmacos no funcionan en todos los enfermos.

Actualmente se encuentran en fase de perfeccionamiento varios medicamentos que ofrecen esperanzas de frenar el avance imparable de la enfermedad y, tal vez, hacer que remitan algunos de sus efectos. Estos farmacos podrian estar a la disposicion del publico en los proximos anos. Por el momento, los medicos prescriben medicamentos para algunos de los problemas asociados a la enfermedad de Alzheimer, tales como depresion, insomnio y agitacion.

Hoy por hoy, no se conoce ninguna forma de prevenir la enfermedad. Sin embargo, hay estudios que prometen. Uno de ellos sugiere que los antioxidantes como la vitamina E tal vez protejan a las celulas, incluso las cerebrales, contra muchos danos. Los antioxidantes son sustancias que parecen bloquear los efectos de los radicales libres, los cuales, a su vez, son sustancias daninas que se crean cuando los alimentos se transforman en energia en las celulas organicas. Se esta investigando si estos radicales libres intervienen en diversas enfermedades, desde el glaucoma al cancer, y si un incremento en el consumo de antioxidantes como la vitamina E podria prevenir o retardar estas enfermedades. Pero todavia se esta lejos de confirmar esta teoria.



Tambien se han observado beneficios aparentes en personas que toman farmacos antiinflamatorios como el calmante ibuprofeno. Al investigar casos de mellizos en los que un hermano padecia la enfermedad de Alzheimer y el otro no, los especialistas en este campo descubrieron que, muy a menudo, el mellizo que no contrae la enfermedad presenta una historia de tratamiento medicamentoso para la artritis. Igual que los antioxidantes, este farmaco podria evitar el dano celular infligido por los radicales libres.

Otra area prometedora de la investigacion se centra en los efectos positivos del estrogeno, la hormona femenina de la reproduccion. Los niveles de estrogeno disminuyen en las mujeres cuando entran en la menopausia,* entre los 45 y los 50 anos de edad. Estas mujeres suelen tomar estrogeno como medicamento recetado por el medico porque controla los efectos secundarios indeseables de la menopausia, incluso la fragilidad de los huesos. Algunos estudios sugieren que las mujeres medicadas con estrogeno tienen las facultades mentales mas claras y corren menor riesgo de desarrollar la enfermedad de Alzheimer.



Se esta llevando a cabo un proyecto para determinar el beneficio del estrogeno en esta enfermedad. Pero los medicos advierten que el estrogeno puede tener efectos secundarios para algunas mujeres, por ejemplo las que provienen de una familia con antecedentes de cancer de pecho.

Hay quien promociona los beneficios de un producto vegetal que se vende sin receta llamado ginkgo biloba. Se dice que ayuda a mejorar la memoria. Un estudio estadounidense de 1997 comprobo alguna mejoria en pacientes de Alzheimer que tomaron este extracto. Pero harian falta mas estudios que confirmaran esta teoria. Los medicos recomiendan precaucion porque el ginkgo biloba puede causar problemas a las personas con trastornos sanguineos o a las que estan en tratamiento con aspirina. Ademas, como otros suplementos nutricionales de venta libre, el gingko biloba no necesita superar legislaciones cientificas ni gubernamentales, por lo que puede variar en potencia medicinal y en niveles de impurezas.

Convivencia con la enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer acaba poco a poco con la vida de la persona afectada. Para los allegados del enfermo, los nietos por ejemplo, resulta doloroso observar la evolucion de la enfermedad.

Es importante entender que no todos los casos de perdida de memoria constituyen indicio de que una abuela querida o cualquier otro pariente haya contraido la enfermedad de Alzheimer. En la mayoria de los casos, la enfermedad no parece ser hereditaria, de modo que un nieto no tendra Alzheimer solo porque su abuelo lo tuvo.

Incluso cuando la enfermedad se confirma, muchos enfermos viven durante anos si encuentran formas de seguir una vida activa y con la ayuda de la familia y los medicos.

La enfermedad de Alzheimer recibio su nombre de Alois Alzheimer (1864-1915), medico aleman que estudio las celulas y tejidos del sistema nervioso central.

Diferentes medicos habian investigado y escrito sobre esta enfermedad, pero hasta 1911 no adquirio su actual denominacion. Ese fue el ano en que el medico aleman Emi Kraepelin (1856-1926) se refirio a ella como la 'enfermedad de Alzheimer' en un articulo.

Muchas personas mayores se preocupan cuando parecen olvidar cosas como donde han dejado su libro favorito o el nombre del nieto del vecino. Pero esto no significa que padezcan la enfermedad de Alzheimer.

Los investigadores saben que, con la vejez, surgen problemas de memoria y retencion de informacion. 'Probablemente existe una relacion directa entre el numero de recordatorios que anotamos (o la frecuencia con que tendemos a olvidar cosas) y la edad,' escribe el medico Leonard Hyaflick en Como y por que envejecemos (Ballantine Nooks, 1996). 'Esta comprobado que la gente mayor obtiene peores resultados que los jovenes en las pruebas de memoria."

Pero si no es a la enfermedad de Alzheimer, ?a que se deben estos cambios en la memoria? Por un lado, debemos tener en cuenta que, con la edad, hay un retraso en el tiempo de reaccion. Esto significa que una persona mayor puede necesitar mas tiempo para responder cuando trata de recordar algo.

En ocasiones, el deterioro de los sentidos de la vision o el oido podria hacernos pensar que una persona mayor es olvidadiza. Otros trastornos como el cansancio, la depresion e incluso la angustia-causada por el miedo a parecer ridiculos ante los demas-pueden ser la causa de que una persona mayor olvide determinada informacion.
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Publication:Enfermedades y Trastornos de la Salud
Article Type:Perspectiva general de la condic
Date:Jan 1, 2007
Words:3670
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