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Changer de representants elus tout en gardant en poste les employes des bureaux de circonscription: entrevue avec Elizabeth Witmer, ex deputee provinciale.

Lorsqu'elle a succede au depute liberal de longue date, Herb Epp, dans la circonscription provinciale de Waterloo-Nord en 1990, la progressiste-conservatrice Elizabeth Witmer a garde a son emploi deux des employees du bureau de circonscription de son predecesseur. Dans cette entrevue, Witmer souligne que meme s'il est rare que des elus d'allegeance politique differente s'entendent de cette facon, l'approche resolument impartiale qu'elle a adoptee au moment d'embaucher du personnel pour son bureau de circonscription l'a bien servie et a aussi ete profitable a sa collectivite.

RPC : Pouvez-vous nous parler un peu de votre parcours et de ce qui vous a amenee a vous interesser a la politique et a vous faire elire comme deputee provinciale?

Elizabeth Witmer : J'ai commence a m'interesser a la politique a l'epoque oo j'etais a l'ecole secondaire. A l'age de 18 ans, j'ai participe a un rassemblement avec le depute provincial de mon comte, le comte de Huron, qui etait aussi ministre a l'epoque, en l'occurrence Charles McNaughton. Celui ci m'avait invitee a participer a un rassemblement avec lui et son epouse. Je me rappelle etre rentree a la maison et m'etre dit alors que j'aimerais suivre ses traces et devenir deputee. M. McNaughton etait quelqu'un de tres attentionne qui, peu importe la situation sociale ou a l'affiliation politique, respectait et traitait tout le monde avec les memes egards. J'etais tres impressionnee par la facon dont il servait ses electeurs et travaillait en leur nom. A la fin de mes etudes secondaires, j'ai etudie a l'Universite Western pour devenir enseignante au secondaire. Apres 12 ans d'enseignement, j'ai pris la decision de quitter ma profession d'enseignante et de briguer une charge publique. J'ai decide alors de me porter candidate a un poste de conseiller scolaire plutot qu'a un poste de conseiller municipal, parce que j'estimais que mon experience dans l'enseignement allait bien me servir. J'ai donc pose ma candidature au Conseil scolaire en 1980 et je l'ai emporte. En 1985, je suis devenue presidente du Conseil. J'ai ensuite ete invitee a me presenter pour le Parti progressiste-conservateur en 1987 et, meme si je savais que je ne pourrais pas battre Herb Epp, parce que celui ci etait un elu fort respecte et a l'ecoute de la population, j'ai quand meme decide de me porter candidate. Il faut parfois tenter sa chance et perdre pour apprendre comment gagner la prochaine fois. Je me suis presentee de nouveau en 1990 et je l'ai emporte lors d'une election oo le reste de la province a vote neo-democrate. Ma circonscription est passee des mains des liberaux aux conservateurs. Ma victoire etait largement attribuable, je crois, au fait que les electeurs ont choisi de voter pour moi parce que j'avais fait mes preuves ailleurs plutot qu'en raison de mon allegeance politique.

RPC : Lorsqu'ils sont elus, les nouveaux parlementaires ont le droit de consacrer une partie de leur budget de bureau a l'installation d'un bureau de circonscription. Parfois, lorsqu'ils succedent a un depute du meme parti qu'eux, ils recrutent parmi ses ex employes. Il est par contre extremement rare qu'un nouveau depute embauche les employes de l'ex depute, lorsque ceux ci sont issus d'un autre parti. Pourquoi avez-vous choisi de faire ca?

Witmer : Je me suis rendu compte que c'etait extremement rare seulement apres coup. Je me suis dit que mon role etait de representer la population de ma circonscription et j'ai decide que je devais representer tous les electeurs sans exception, peu importe qu'ils aient vote pour moi ou pour mon parti. J'en suis arrivee a la conclusion que les personnes qui avaient travaille pour Herb Epp connaissaient la circonscription et avaient fait un excellent travail aupres de la population. C'est pourquoi j'ai offert des postes a deux de ces ex employees de circonscription. L'une d'elles a travaille pour moi jusqu'a ce qu'elle prenne sa retraite, tandis que l'autre est restee a mon emploi pendant les 22 annees oo j'ai ete deputee. Leur priorite etait de mettre les citoyens au premier plan--notre bureau n'avait rien de politique. Nous nous efforcions de bien servir la population et je n'ai jamais regrette cette decision, parce que je suis convaincue que le role des bureaux de circonscription est d'aider la population et quiconque a un probleme ou une preoccupation doit se sentir a l'aise de communiquer avec son depute ou le personnel du bureau de circonscription pour en discuter. Je crois que le personnel que j'ai embauche a fait ce travail. Leur loyaute allait d'abord a la population de circonscription et je suis fermement convaincue que c'etait bien ainsi. Je dois avouer par contre que j'ai recu un appel de quelqu'un du parti qui m'a dit : << Tu sais, ce n'est pas comme ca qu'on procede normalement. >> C'est la que j'ai pris conscience que ce n'etait pas la facon de faire habituelle, mais jusque la, j'etais convaincue qu'il etait tout a fait logique d'embaucher des personnes qui faisaient passer les citoyens avant la politique.

RPC : Vous dites que vous avez recu un appel de quelqu'un desirant vous souligner que cette facon de proceder etait inhabituelle. D'autres collegues vous ont-ils appelee eux aussi pour vous poser des questions a ce sujet?

Witmer : Je ne me souviens que d'un seul appel. Autrement, personne n'en a fait de cas. C'est seulement apres coup que j'ai realise qu'il etait plus courant pour un depute de choisir quelqu'un du meme parti que lui. Je n'avais aucune idee de l'allegeance politique des deux employees que j'avais embauchees et, a vrai dire, je trouvais que ca n'avait aucune importance. Tout ce que je voulais, c'est qu'elles fassent de leur mieux pour bien servir l'ensemble de la population de la circonscription et pour repondre aux preoccupations de nos electeurs au meilleur de leurs connaissances.

RPC : Donnez-nous quelques exemples des avantages qu'il y a a garder en poste les employes d'un ex depute?

Witmer : Ils connaissent les electeurs. Ils savent en quoi consiste le travail dans un bureau de circonscription. Ils sont au courant des dossiers et des preoccupations des citoyens, notamment des dossiers de la Commission de lasecurite professionnelle et de l'assurance contre les accidents du travail et de ceux de l'assistance sociale, des questions touchant le soutien des familles, des formalites de renouvellement et le remplacement des certificats de naissance, des affaires relatives aux cartes d'assurance-maladie, des questions de transport et des enjeux touchant la petite entreprise. L'avantage, c'est que les employes d'un ex depute connaissent bien leur travail, et ils savent ce qu'on attend d'eux. Je suis reconnaissante a l'une des employees d'Herb d'etre restee a mon emploi tout au long de mes 22 annees en poste. Sa presence a ete d'autant plus precieuse lorsque je suis devenue ministre en 1995 et que je n'avais plus autant de temps a consacrer a ma circonscription. C'est donc elle, essentiellement, qui s'est occupee du bureau et des relations avec les differents interlocuteurs. Bien entendu, c'est toujours moi qui prenais les decisions importantes et je n'ai jamais laisse partir une lettre sans qu'elle porte ma signature. Elle a fait un travail extraordinaire au service de mes electeurs et, parallelement, elle me tenait au courant des dossiers chauds de facon a ce que j'aie toujours en mains des renseignements de premiere main a leur sujet. Ces renseignements etaient importants parce qu'ils m'aidaient a prendre des decisions informees aux reunions du caucus et du conseil des ministres.

RPC : Lorsque vous avez pris la releve de M. Epp et que vous avez embauche quelques-unes de ses employees, avez-vous pu par la meme occasion transferer quelques-uns de ses dossiers pour votre propre usage ou si c'est la quelque chose qui ne s'est pas concretise?

Witmer : Ces dossiers sont normalement detruits. Toutefois, dans ce cas ci, nous avons effectivement eu acces a certains des dossiers de mon predecesseur. Il etait logique de proceder ainsi puisque, de cette facon, l'electeur n'avait pas a recommencer a zero avec un nouvel adjoint de circonscription qui n'etait pas au courant de l'historique de son dossier.

RPC : Puisque les bureaux de circonscription sont devenus des intermediaires nevralgiques aupres de toute personne qui doit traiter avec les gouvernements pour obtenir differents services ou qui a besoin d'etre dirigee vers le bon ministere, ne devrait il pas y avoir un poste de fonctionnaire dans les bureaux de circonscription c'est-a-dire une personne qui releverait de l'institution, peu importe le parti au pouvoir ou le depute en poste?

Witmer : Je pense que ce serait tres difficile a realiser. En ce moment, c'est le depute qui est l'employeur et il faut qu'il y ait un lien de confiance et de collaboration entre le depute et les employes qui travaillent a son bureau de circonscription. Le depute doit avoir confiance que ses employes vont le representer de la maniere qu'il souhaite l'etre. C'est absolument essentiel. Les employes en question sont nos yeux et nos oreilles dans la collectivite. Ils sont aux premieres lignes. Un depute doit passer beaucoup de temps a Toronto, en particulier lorsqu'il devient ministre. Il doit pouvoir compter sur son personnel de circonscription pour le tenir au courant de ce qui se passe dans la circonscription, d'oo l'importance d'entretenir un climat de confiance et d'honnetete reciproques. S'il y a des problemes, les employes de circonscription doivent en informer leur depute dans les plus brefs delais, afin que celui ci puisse participer a la recherche de solutions.

Elizabeth Witmer a ete elue deputee provinciale de Waterloo-Nord en 1990 sous la banniere du Parti progressiste-conservateur et a par la suite ete reelue dans cette circonscription, qui a par la suite ete rebaptisee Kitchener-Waterloo, jusqu 'a sa retraite en 2012. Elle a entame un mandat de cinq ans a la presidence a la Commission de la securite professionnelle et de l'assurance contre les accidents du travail, en 2012.

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Publication:Revue parlementaire canadienne
Article Type:Interview
Date:Jun 22, 2014
Words:1761
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