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CERRANDO FILAS.

Los empresarios centroamericanos reaccionan a la reduccion de aranceles y la invasion de empresas extranjeras con una mayor integracion regional.

Mauricio Mendieta es un cirujano plastico nicaraguense que emigro a Costa Rica debido a la revolucion sandinista. Nunca penso ganarse la vida asando pollos. Pero cuando sus ahorros bajaron al verse imposibilitado de ejercer, tomo los ultimos US$5.000 que le quedaban, compro un local de 20 metros cuadrados cerca de la capital y abrio un puesto de pollos asados con lena.

Eso fue en 1983. Hoy Rostipollos es la segunda cadena de comida netamente centroamericana que se convierte en franquicia regional, con nueve sucursales en San Jose, cinco franquicias en Honduras y dos en Nicaragua.

"El ambiente de negocios ha cambiado en Centroamerica desde que yo empece", explica. "Las turbulencias de la decada anterior han desaparecido, y es hora de aprovechar el cambio".

Muchos empresarios centroamericanos reaccionan a la caida de barreras comerciales y a la invasion de empresas extranjeras expandiendose regionalmente o aliandose con otras companias.

"Hoy mas que nunca hay factores que coinciden y que han creado una mayor afinidad politica para lograr una integracion de la region", dijo Eduardo Montiel, especialista en finanzas del Instituto Centroamericano de Administracion de Empresas (INCAE), de Costa Rica. "Finalmente nos hemos dado cuenta de que somos mercados demasiado pequenos y que debemos actuar en bloque".

Nuevo amanecer. Hace una decada eso era impensable porque Centroamerica se estremecia con las guerras civiles, la actividad guerrillera y la intervencion de las superpotencias. Pero hoy los que perecen bajo el fuego de la libertad economica son los obstaculos a la inversion extranjera. Y en lugar de tratados de paz los gobiernos firman tratados de libre comercio.

Desde los anos 80, el intercambio comercial entre los paises de la region ha aumentado notablemente. Segun informacion de los bancos centrales centroamericanos, el intercambio comercial regional alcanzo en 1997 los US$1.803,9 millones, el triple del nivel de 1990.

Aunque parezca contradictorio, el devastador azote del huracan Mitch ha abierto una ventana de oportunidades en la region, con un flujo sustancial de ayuda internacional y condonacion de la deuda. No obstante, despues de la historica visita del presidente Clinton, un paquete de ayuda de casi US$1.000 millones y la reactivacion de la cooperacion comercial, la situacion en Centroamerica comienza a perder relevancia ante la crisis en Yugoslavia y otros acontecimientos internacionales.

Mitch le dio impulso a un proceso de integracion que ya habia comenzado. Por ejemplo, se habia abandonado el modelo de sustitucion de importaciones, que convirtio al istmo en tina de las regiones mas proteccionistas del mundo. Segun datos del INCAE, Centroamerica tenia en los anos 80 un arancel promedio del 63%.

"Hoy se calcula un arancel promedio del 11% y se pronostica que bajaran hasta un 8% este ano o el proximo", dice Montiel. "Eso ha llevado a una mayor apertura entre los paises de la region".

El intercambio comercial con Estados Unidos ha aumentado una tercera parte desde 1996. Todos los paises del area tienen tratados bilaterales con Mexico, que incluyen acuerdos de cielos abiertos y promocion reciproca de inversiones. Desde 1996, representantes del Mercosur se han reunido con representantes de la Secretaria de Integracion Economica Centroamericana (SIECA) para discutir mas el intercambio comercial a nivel de bloques. Aunque este intercambio es hoy casi nulo, cada vez es mas comun ver en Centroamerica productos y bienes argentinos y brasilenos.

En 1996 Chile propuso vincularse al SIEGA mediante un tratado comercial, pero hasta la fecha no hay nada firme. Y en septiembre de 1997, los cinco paises del SIECA firmaron un acuerdo con Taiwan que los obliga aumentar el flujo de comercio e inversion en ambas direcciones. El proposito a corto plazo es diversificar las opciones de financiacion de la region y facilitar la transferencia de tecnologia. Pero a largo plazo, la meta es alcanzar un acuerdo de libre comercio.

Ante esta apertura y los retos que implica la presencia de grandes conglomerados foraneos, la estrategia de expansion de las empresas centroamericanas no ha seguido un patron comun. Para algunos grupos, la tactica ha sido unir los capitales de diferentes paises y trabajar en conjunto. Gran parte de esta actividad conjunta se genera a traves de acuerdos de distribucion, alianzas estrategicas e inversiones conjuntas.

Segun analistas como Montiel, la pauta de esta tendencia expansionista la fijaron los grupos financieros privados. En su mayoria fueron entidades bancarias dirigidas por nicaraguenses y salvadorenos, pero que hoy incluyen capitales de varias nacionalidades. Muchos de estos banqueros salieron de sus paises en los anos 80 y se llevaron sus capitales a otros paises, donde trabajaron mucho tiempo.

Mecanismos de pago. Desde hace varios anos, estos bancos establecieron una presencia en todos los paises del area, y con sus redes integradas permitieron a las multinacionales optimizar sus operaciones financieras. Parte de la integracion comenzo cuando algunos se adelantaron con mecanismos de pagos privados para transacciones de gran volumen. Hasta la fecha, el Acuerdo de Tela entre El Salvador, Guatemala y Honduras es el unico que permite pagar el intercambio comercial directamente en las monedas de estos tres paises. La actividad comercial entre el resto de las naciones de la region se realiza en dolares, lo que agrega costo y complejidad al proceso.

Latin American Financial Services (Lafise), con sede en Miami, fue uno de estos bancos pioneros. Fundado por un banquero nicaraguense en Miami a finales de los anos 80, Lafise comenzo a ofrecer a clientes como la aerolinea KLM servicios para convertir de inmediato en dolares sus pagos en monedas centroamericanas. Una camara de compensacion de Lafise realiza las operaciones en Miami y procesa los creditos y debitos entre las diversas oficinas en la region.

Tambien el Grupo Pellas, de Nicaragua, con intereses diversificados, se adelanto a la integracion comercial al ofrecer durante mucho tiempo el unico mecanismo de pago a traves de tarjetas de credito. Manejada por su filial Credomatic, permite la compra de bienes y servicios en la region con pago en moneda nacional, sujeta al credito del tarjetahabiente.

"Curiosamente, son los banqueros panamenos, que estan mucho mas avanzados que el resto de la region, los que debian haber tomado la iniciativa", dijo Montiel. "Fue hace relativamente poco que grupos financieros panamenos y guatemaltecos comenzaron a integrarse regionalmente", agrego. Segun varios analistas, los grupos financieros panamenos se mantuvieron concentrados en su economia dolarizada, debido al alto riesgo cambiario que habia en los negocios regionales, cuando los bancos tenian que captar monedas inestables y con normas de transacciones no muy flexibles.

Pero al mejorar las leyes de inversion extranjera, y con monedas mas estables, la expansion se ha hecho mas comun. El Banco Agricola Comercial, de El Salvador, tal vez el mayor de toda la region, adquirio en 1997 una participacion superior al 50% en el banco nicaraguense Caley Dagnall, asi como intereses mayoritarios en el Banco de la Produccion, de Honduras. Recientemente, bancos de Panama, como el Grupo Financiero del Istmo, Panabank y el Grupo Continental, han incursionado en otros paises del istmo buscando oportunidades de inversion.

Otra iniciativa integradora de los bancos comerciales es el cheque centroamericano. Con una chequera especial de los bancos que participan en el programa, sus clientes pueden hacer giros en cualquier moneda aceptada. Este mecanismo de pago ha facilitado las operaciones y su importancia, segun los analistas, es que puede sentar las bases para establecer el peso centroamericano.

Si para algunas empresas la expansion ha sido mas facil, para otras la consolidacion puede ser el salvavidas ante la oleada de firmas extranjeras. Como demostro el Grupo Taca, la aerolinea salvadorena del mismo nombre no solo aumento su participacion de mercado al adquirir todas las lineas aereas de Centroamerica, sino que logro una alianza con American Airlines. Por otra parte, los paises centroamericanos firmaron con Estados Unidos un tratado de cielos abiertos en 1998.

Un caso similar es la creacion de la Compania Cervecera de Centroamerica tras la reciente compra de las empresas nicaraguenses Cerveceria Victoria y Cerveza Tona, por parte de empresas salvadorenas y guatemaltecas del sector.

"Esta estrategia es para prevenir que capitales de fuera de la region, como Corona o Budweiser, vengan y les compren una plataforma para competir en su propio mercado", afirmo Silvio Conrado, presidente de Investa SA, una firma de corretaje de Nicaragua. "Las empresas miran a los paises mas como estados y prefieren aliarse para mantener esos pactos de caballeros que existian entre ellos".

Sin embargo, en negocios como la cadena de restaurantes Pollo Campero la campana de expansion es mas facil. Eso explica en parte la facilidad con que la empresa, a pesar de la fiera competencia de multinacionales como Kentucky Fried Chicken, ha incrementado su presencia regional en los ultimos anos. En Guatemala ya tiene 58 establecimientos, 31 en El Salvador y seis en Honduras. En diciembre de 1997 Campero abrio su primera franquicia en Panama y ahora tiene tres, ademas de cinco en Costa Rica, dos en Nicaragua y tres en Ecuador.

En el caso del Grupo Roble, bajo el liderazgo del Grupo Poma, ha conformado un solido equipo de gerentes que manejan las inversiones adaptandolas a las condiciones dispares de los mercados locales. "La estrategia ha sido focalizar recursos en areas donde se tiene alguna ventaja competitiva, para luego expandirla hacia toda Centroamerica", afirma Alfredo Lacayo, gerente general en Nicaragua de Roble Internacional, una sociedad empresarial diversificada con capital salvadoreno, hondureno, costarricense y nicaraguense.

Entre los negocios del Grupo hay hoteles, centros comerciales y muy pronto torres de oficinas y viviendas para familias de ingresos medios. En Nicaragua, el Grupo Roble habra invertido un total de US$55 millones cuando para el 2001 se termine un hotel junto a un centro comercial ya construido.

"Un problema que resalta al entrar en los negocios regionales es que la productividad de los empleados no es igual en todos los paises, ademas de que el costo de la vida todavia es muy distinto en cada pais. Esto crea problemas", dijo Lacayo, y agrego: "Cada vez hay menos barreras y las leyes laborales son muy similares en toda la region".

Otra tactica es la de empresas como el Grupo Pellas, que ante el cambio hacia un mercado regional han decidido dejar las decisiones estrategicas en manos de la familia y la operacion diaria en manos de gerentes. Los Pellas han reforzado la internacionalizacion de sus negocios financieros, consolidando su negocio de tarjeta de credito con el de banca internacional, y concentrando sus ramos industriales en el mercado local. Recientemente el grupo inicio una dinamica campana internacional para promover su negocio de ron.

"[Los Pellas] han podido crecer a un ritmo que les permite manejar sus operaciones a traves de gerentes, pero bajo el control familiar en su directorio", dijo Conrado, de Investa. "Recordemos que este grupo fue uno de los pioneros al presentar la primera tarjeta de credito en Centroamerica, Credomatic, en los anos 70. Se sienten con mucha confianza para continuar solos", explico.

La estrategia de consolidacion pudiera ser acertada, sobre todo si se observa el incremento de la competencia ante la mayor apertura comercial hacia America del Norte. A medida que el flujo de comercio hacia la region aumenta, muchas multinacionales tratan de lograr una mayor presencia en el mercado a traves de inversiones directas y a traves de Mexico bajo las normas del Tratado de Libre Comercio (TLC).

Por ejemplo, desde Mexico llegan a Centroamerica los Chevy que produce General Motors de Mexico y los Golf y Escarabajos de Volkswagen de Mexico. La empresa mexicana Mabe distribuye productos marca General Electric y afirma que controla el 70% del mercado centroamericano de electrodomesticos.

En el sector turistico, el Grupo Posadas, una empresa hotelera mexicana con presencia en Guatemala, participa en la licitacion de varios proyectos en El Salvador y Nicaragua. En las telecomunicaciones, Telefonos de Mexico trata de participar en los proyectos de integracion de las redes regionales. Su posicion es muy fuerte por ser propietario parcial del proyecto del cable submarino de fibra optica MAYA-1, el primer enlace de su tipo entre EU, Mexico, Centroamerica y el Caribe. Telmex tambien adquirio participaciones en Telefonos de Guatemala, y ha mostrado interes en adquirir las telefonicas de Nicaragua y Honduras. Por su parte, el gigante mexicano del cemento Cemex ha comprado propiedades del sector en Panama y Honduras, mientras que la filial mexicana de la cementera internacional Holderbank adquirio una participacion en Cemento de El Salvador.

Esta integracion natural del comercio privado entre empresas tambien comienza a reflejarse entre los gobiernos e instituciones. Un factor importante ha sido la labor del SIECA como integrador politico, y del Banco Centroamericano de Integracion Economica (BCIE) como organismo de financiamiento. Desde octubre pasado, el SIEGA ha dado cabida a muchas de las instituciones de fomento y cooperacion en su nueva sede en San Salvador, donde se coordina, entre otras cosas, la modernizacion de las aduanas de la region para reducir la burocracia. Este proyecto contempla poner toda la informacion de aduanas en un banco de datos en la Internet.

Varios estudios del INCAE estiman que un camion que transporte mercaderia desde Panama hasta Guatemala pierde tanto tiempo en tramites aduanales que es como si viajara al 20% de su velocidad normal. "Esto significa que las companias de transporte tienen que triplicar su flotilla para poder entregar la carga a tiempo", dijo Montiel.

Otro cambio notable hacia la integracion es que el BCIE ha fijado su interes en el sector privado, alejandose del aparato estatal. "La institucion se ha planteado la responsabilidad del desarrollo economico al sector privado", dijo Roger Arteaga, gerente regional. "Se hara enfasis en la reactivacion industrial, el fomento a las exportaciones, la agroindustria y el turismo para promocionar la region en otros mercados", explico.

Tambien se dara prioridad al financiamiento de proyectos de infraestructura en energia y telecomunicaciones.

Cuando el BCIE se fundo en los anos 60, las republicas de Centroamerica eran los unicos socios. Pero hoy Mexico, Argentina, Taiwan y Colombia son socios 'extrarregionales'. "El beneficio para ellos esta en la relacion comercial que mantienen con la region a traves del banco", dijo Arteaga. En conjunto, estos paises aportaron al BCIE unos US$210 millones en capital en 1998. Brasil, Japon y Corea han mostrado interes en asociarse.

Ahora la pregunta es cuando se concretara la consolidacion de Centroamerica como mercado y su integracion a los mercados internacionales. Las empresas ya comenzaron a consolidarse, y si los empresarios como Mendieta son un buen barometro, la integracion llegara mas bien pronto. Mendieta afirma que su mayor obsesion es "navegar en la cresta de la ola integradora de la region", apostandole al exito regional de sus negocios.

"Mi confianza [en el mercado regional] ha crecido al ver que en Honduras se abrieron cinco locales [de Rostipollos] mucho antes de lo pensado, y que en Nicaragua las ventas han superado las proyecciones en un 25%", dijo.

Pero los proximos meses seran decisivos para el futuro economico de Centroamerica. Antes de salir a competir como bloque en el mercado global debera superar el viejo reto que presentan los intereses divergentes de cada pais.

"Algunos paises, como Costa Rica, argumentan que estan mas avanzados y preguntan por que deben integrarse", comento un diplomatico centroamericano en Washington que pidio no ser identificado. "Tambien hay viejas rivalidades entre Nicaragua y Honduras, entre Nicaragua y Costa Rica, entre El Salvador y Honduras, que impiden avanzar".

Esas rencillas tendran que superarse, porque de otra manera, el tiempo le habra dado la razon al sociologo Edelberto Torres, quien hace anos afirmo: "Centroamerica no existe...es solo una invencion europea".
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Title Annotation:TA: economic integration in Central America; TT: Closing the lines.; integracion economica en Centro America
Publication:Revista Latin Trade (Spanish)
Date:Jul 1, 1999
Words:2861
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