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Barriers of tradition, social stratification and culture: the oppression of Sereer women in Senegal/ Barrieres de la tradition, stratification sociale et culture: l'oppression des femmes sereers au Senegal.


"The culture is at the beginning and at the end of any development," a statement from Leopold Sedar Senghor highlights the primacy of the role that culture plays in African societies. Indeed, African populations south of the Sahara who evolve in relatively identical traditions view the hierarchy as the backbone of their political and economic social organization, and with a phallocentric character, such an organization affects an incongruous part for women in the political and economic sphere as the principle of authority is left to men who are believed to have an experience of knowledge and therefore the power to direct decisions and give guidance.

Thus, men are considered to be at the center of all social interactions and incarnate the symbol of centralized power, so in ethnic communities like the Sereers in Senegal an awkward tradition is born in which woman are viewed as an 'object'.

The situation of Sereer women is defined with much ambiguity; they belong to their clan and lineage of origin as long as they remain unmarried. But once married, they are no longer members of the original clan. Therefore, given that they are admitted in a virilocal residence, to perpetuate the offspring of the lineage of their husbands, they become simple a 'object' or means of exchange and matrimonial alliances between two families. They are owned by everybody, but they have nothing within their own possession, except to deal with the menial tasks work and to take care of the family of her spouse. Thus, women define themselves in relationship to a form of alliance and exclusion in a double articulation of the status which creates problems in the social organization of the Sereer community in Senegal. Hence, in this society, women exist as a female entity with practically non-existent powers, in their original clan they play second roles, and in their conjugal families they are isolated and have no possibility to aspire to any earthly law.

In thus analysis, we will manage to define the structural position of women in the Sereer community to see how the natures of the lineage and clan system constitute obstacles to the release of women and their ability to change their status. And in this, we also note that that it is important to study how maternal lineage, which is different from the paternity lineage, constitutes an impediment for Sereers women to have access to land and general empowerment.

Phallocentrism Stiffens Men to Enslave Women

Without pretending to standardize the female identity among the Sereers communities, we strive to situate the place that Sereer Siin (1) society in Senegal offers to women. Hence, among the Sereer Siin, the notion of female gender bears a particular subjective perception and the role assigned to women is very telling as their status and socio cultural identity as the stratification of women in this phallocratic society reserves women with ridiculous roles as she deals with "domestic and maternity tasks and the socialization of children from birth to the age of initiation (2)"; while men are concerned with tasks they believe to be more honorable, such as "war, hunting and farming (3)." In so doing, the distribution of male and female tasks involved and tangibly promotes the superiority of men over women in the Sereer Siine society, a social imbalance that encloses women with a second class citizen status and deprives them of any business opportunities as she appears as a yes-woman who makes do with second roles, being judged not capable to assume top-levels political and economic responsibilities. And in this, she also carries the heavy burden of a asymmetric society that in a way or another, draws the balance of social power in favor of men, rendering her fate as predictable and static, a point George Balandier articulates as:
   The woman appears to be a widespread used instrument, the physical
   reproduction of the group: this is the most obvious function that
   determines the strict control that the latter is to ensure her
   maintenance and growth of the workforce (4).

In their capacities as farmers, the Serers Siin maintain secular relationships with the land, which plays an economic, political, cultural and religious roles in their community. Its exploitation is exclusively reserved for men who, with rudimentary means, work with extreme harshness in the fields. And for this reason, they impose their wives the 'sacred' duty to bear and give birth to as many children as possible to overcome the problem of labor-force in the exploitation of arable lands. This subordinate position of Sereer women prevents them from being productive actors in the economic domain and reinforces the rule of Sereer men as it pulls women down the social pyramid. Thus, in the Sereer society, women are under the control of agnatic lineage which places her as a "social position of inferiority and subjection. (5)" Hence, in her conjugal residence, women are condemned in a dependent standpoint of total submission to men which finds its grounding force in an organic and hierarchical consideration, thus, according to Hadiza Djibo:
   Among the Wolof Sereer, houssa and traditional Songhay societies
   (...) social stratifications were not less present, based on
   biological factors (age and sex) (...) thereby establishing (...)
   dominance of elders (seniors) and women under that of men in a
   patrilineal clan (6).

This ideology of hierarchy implied by the agnatic lineage makes women an eternal servant deprived of all basic rights. She cannot pretend to a hereditary advantage or aspire to be a depositary of any right to land or kind of property belonging to the agnatic family. She is said to be a wandering being, hence there is no less negatively charged saying: "O Tew Guenee seene" (the woman is not entitled to a house, she lives nowhere). Customary law in the Sereer Siin society does not give her any power over the substance of her agnatic family as the right to have access to "land, livestock, and children is based on kinship (...), on the birth (inbreeding) (7)", and she also can't claim a noble political status, because the succession of political power is a man's game as the saying "O Tew nee maadokha" (the woman has no right to be a leader) becomes a mantra. Thus, the woman is said to be weak, irrational, instinctive, and vengeful, lacking, therefore, the physical, intellectual and psychological capacities to manage the political affairs of her community, however, she remains a line for power transmission via "property (land, slaves, cattle) ... passed through uterine in the regions of Kayoor at Baol and Walo (8)".

Status of Attribution

The social status of the Sereer woman represents the serious and repeated female duty violations expressed by men in the name of male dominance. She is a tongue-tied victim who suffers the martyrdom of moral outrage and abuse of customary power, as any idea that aims at questioning man's power is systematically repressed. And with a one-side oriented customary law, men have the latitude to divorce his wife without the risk of being punished by traditional law as Abdel Kader Boy reports, "the unilateral power of repudiation the husband exercises without considering the opinion of the family members is unfortunate, and there is no measures that can be directed against him for having exerted a wrongful repudiation (9) ". And in so being, the husband keeps his masculine power he exerts willingly on his wife who is not less than an 'object 'of value, of which use is conditioned by the good will of her husband. She is dispossessed of all kind of possibilities, even related to children keeping after a divorce: "custody is never discussed or claimed by the mother and her family, as it is natural to return the child to his father after the divorce that appears as the only parent. Often, however, the position of women is dictated by economic reasons (10). "

The woman, in the land of Sereer Siin are subjected to the duties of silence and obedience, and in case she breaches these obligations, moral and physical sanctions are provided by custom wherein she can be beaten by her husband or put in quarantine by her inlaws. And in fact, the woman, actually, remains a victim of discretion and arbitrariness of her companion who is protected by customary norms, in any respect, in his physical and moral interactions with his wife. This absolutist dimension of man's power over women among the Sereer Siin is highlighted in a song that is sung whenever it is about to welcome a bride in her marital house:
   Mbaal samba, mbaal- lee munie
   kuu gi-oona ngen fa gi-aan kaa mugniine
   Mbaal Samba, Mbaal-lee Munie

   [O mare Samba
   Armed strongly yourself with patience in your new married life
   For all things you will endure as tests, your female fellows have
   gone through them,
   And they supported them because they were patient.
   O mare Samba be really patient in your marital life.]

The Sereer woman are always invited to endorse the qualities of patience, docility and perseverance in silence as conjugal life is regarded as being synonymous with subjugation and a vassalage relationship, a process she must be prepared to bear as the "burden of the household (11)." The above Sereer wedding song, rich in moral lessons, helps to welcome women in their marital house as it exhumes the main idea of the duties and obligations of the Sereer bride. Hence, Issa Laye Thiaw specifies that "these marriages singing is to show the need for the husband and his wife to abide by the strong line of morality that reflects with community's social norms (12)."

In the saying "Khum O Tew" (tie a rope to the woman), marriage dispossesses the Sereer woman of her freedom and the right to break by herself, marital ties however hard and inhuman the abuse and mistreatment she undergoes are. Yet ironically, the woman can plead for mercy, and an exit from a marriage, as expressed:
   Demba dibor
   O buga ngeeram O tew
   O wassam-mee

   [Please, my husband don't cut a stick to hit me
   Please, if ever it happens that you do not love me as a woman, you
      will be
   of great help in releasing me from my marital obligations and

Female Bondage

In a phallocentric system the power of man stands on respect and on the total submission of women. The man, a chief with an almost divine right, only obeys the principles of his totalitarian power on all his family members, hence, he is the "yale mbiine" (the only owner and chief of the house) that imposes his will on a woman who is simply reduced "to a servant, and domestic (13)."

In regards to the simple object of pleasure, woman, in the Sereer Siin community has the obligation to satisfy male pleasure as her body is a space that fills the pattern of rest for the husband, whose "power is expressed through the attributes of sexuality (14)." His authority bears the hints of a phallic symbol that affects the power of fertilization wherein man is like a god father as he embodies the force of creation. Therefore, the woman is conceived as a state subject that undergoes the manly desires of his "Koruum" (the husband of her own), because he is her man, her chief, her husband. Indeed, it is this sexual arbitrariness which gives men the right de seigneur that strengthens the social injustice in Sereer Siin society. In fact, the social norms are organized in a way that men are able to use his male powers on the body "of the one enslaved by birth (15)." This is based on the idea that women are believed to be less intelligent and less strong: "nee neeuketeene a yornorkhna neene yiif lee teene ayornokhtuu" (as her breasts are falling, as her spirit remains obtuse), hence, she is emotionally stigmatized by such a design, and as such, the male Sereer exerts an absolute power over the women in a medieval and feudal relationship in the presence of men as male domination over his female "subjects" remains fundamentally despotic and totalitarian.

Despite this open-air prison which evolves women, they are compelled in the name of a culturally standardized social-self to display happy features, however derisive they can appear to be. Therefore, the Sereer society maintains a construction of an identity of a differentiating movement (16). And women integrates social standards in her daily mission that consists of defining herself not in relation to her ideal-self, but in relation to the Other, her husband, hence, she has no possibility to develop an intimate and singular identity dusted of stereotypes, social prejudices that can allow her to take advantage of professional activities without being stigmatized.

Thus, women in the Sereer Siin community are actually condemned in a position of "the Other that is not me (17)" and socialized so that she thinks and acts from the perspectives of an "I" that considers a "You" as being her 'master'. Her relationship with men is distanced, and she incarnates the features of the female "Kersa" (decency) in an enchanted posture, and her status assigned is directly linked to her so-called weaker sex, a role intimately associated with the identity of "Yalo Naafee" (The one who wraps herself with a loincloth). And her duties are defined through sensual and emotional functions, contrarily to the man who fulfills "instrumental functions to support the household and embodies the power of authority (18)."

Sereer woman can be observed in an enslaving passivity, a position opposite of her existence, which necessarily presupposes her dependence on a patriarchal system, a system which determines her personality and a dependence that gives ground to her powerlessness. And notwithstanding, the work she is confronted with that include: pounding millet, preparing breakfast, lunch, dinner, draw water, wash clothes regularly for all her husband's relatives, take care of children and elderly people, sweep all huts in the house and court yard every morning, make the bed of her father and mother in-law each morning, serve men and then eat after them, etc., highlights her total and endless submissiveness to the male authority. This activity also absorbs her energy, alienates her conscience and prevents her from liberating herself from a degrading state of mental slavery as her ideas are set within the limits specified by the male body. And even in case of death at a young age, the husband of a deceased woman is allowed by traditions to take without conditions, the sister of his deceased wife as a substitute wife, a reality Issa Laye Thiaw confirmed in an interview with Joog Sene (an old Sereer man) in June 1983 in the village of Baabaak wherein he said: "Yes, (...), we gave to a man whose wife died a few time after the wedding the late wife's sister as a substitute wife to inherit her wedding hut (19)". And furthermore, should a woman delay in having children, she is viewed as a curse person among the Sereer Siin as the following satirical song illustrates:
   A tew o timmer sakee ngaak
   Te diaree guekele no mbiine
   A rimeel rmeer o kiine
   Diare sipaa ngaak no maakh

   [A woman who cannot impregnate does not deserve to be kept at home.
   She has been begotten, but she cannot beget. This woman does not
   deserve to be kept in a matrimonial home.]

Further, the endogamous or exogamous polygamy remains to be one of the most widespread cultural practices among the Sereer Siin community which tradition grants a man a right to have at least three wives, and thus, the first wife is chosen by the man's father or his maternal uncle as the woman is designated under the noun "O Tew O kayenaak"(the shepherd's wife or the girl given to the shepherd as a wife for his breeding activities done in the name of his family members' well-being); she is selected and given to a man as a thankgiving present in regard to the services the man has done in the name of the well-being of all members of the paternal and maternal lineage. This wife will during her life will fulfill the mission of "O Tew o yook noff" (a wife for male comfort) wherein she must blossom sexually for her husband and provide services to his family in a very satisfactory way.

The second wife is known as "O Tew O Tebb" (the younger wife) and can also be the wife "inherited" by a younger brother from a deceased elder wherein she is supposed to play the role of a henchwoman to dote her husband and must always seek to satisfy the whims of her male bed partner. And last, the third wife officiates as a mistress as she is identified through the noun "O Tew wa koob" (the woman in the bush). She is often older and must be married to a man of the same age. She generally lives in a village that is miles away from the one of her husband as she provides mainly libidinal function for an advanced-aged man. Thus, women in this patriarchal society regardless of her age must satisfy the desires of her "owner", a reality the following wedding song illustrates:
   O tew O tolokhu djeguee khaa kides.
   Reff o ndeb takhe riniaa maak waa

   [Married women, do you know that a woman whatever can be her age,
   can satisfy her husband.
   It is unworthy for a younger married woman to bride away the older

Woman! "Silence is Golden"

"Considered to be one of the sacred institutions of society, a source of comfort and protection of its members (20)", the traditional African family in general, and the Sereer family in particular is a space based on functional components that give men a dominating power and confines women in an enslaving momentum. Hence, the silence of the married woman is as valuable as gold as she is compelled to keep silence as long as she lives in her marital house regardless of the vicissitudes she has to endure. Thus, "a woman may horrify an eye to black butter, because it will be a visible trace of her state of her state of a beaten woman (21)" as articulated by Lydie Chantal Ella Meye.

In the name of custom, the abuse of power of men over women is normalized and naturalized at a point of becoming a customary law of which women dare not to complain, a right she does not have, and to protest against her status would mean to question the established social order. Thus, she must resign and retreat herself into a nodding silence: "if the law of silence requires from a battered woman not to 'shout louder, while being beaten by her husband, for fear of being head by neighbors, it also forbids to spread over public places his wife suffering abused (22)," according to Lydie Chantal Ella Meye. And thus, her dignity, her image of "O Tew No Mine" (someone's property) is measured by her capacity to subjugate herself to the dominating power of male "yaale mbine" (her master-owner) without indignation, and thus, "the design of dignity implies, in our societies, a woman's ability to stoically endure the excesses mistreatments that are exerted against her (23)."

As outlined above, the family institution among the Sereer Siin is a coercive cell for women as women are beaten, insulted, tortured, without having an opportunity to rebel against the social order, and in the eyes of custom, the more she remains stoic and subject to domestic violence without flinching, the more she is said to have the chance to benefit from a blessed and protected offspring.

Hence, a popular saying among the Sereers is: " Kou O tew aa mougnena naa ndokaa tolakh aa guaiine no kha mpeeme" (the woman only has the children she deserves. The more she is submissive, the more her children are blessed, the less she is submissive, the less her children are blessed). Here, the customary bedrock of the family institution does not favor women's freedom to instead update the social levers that keep women in a state of vassalage, neither cantankerous nor critical as her knee yield to the desires of her husband, favored by customary law, and if he is a Muslim, even the Holly Coran works to justify his power over women, hence:
   Virtuous women are devoutly obedient (to their husbands) and
   protect what needs to be protected with the protection of Allah and
   as far as those you fear disobedience are concerned, admonish them
   and move away from them in their bed and beat them (24).

The condition of Women among the Sereers Siin community is concealed in a difficult fate as she is and remains to be an inferior creature that cannot but aspire to the happiness of her husband. Hence, via Nietzsche's standpoint through which this idea is defended: "Man must be lifted for war and woman for the recreation of the warrior. Everything else is folly (25)."


Traditionally captured by the logic of domination, men in the Sereer Siin society refuse to be part of a social anthropological perspective to change the status of women. Thus, the absence of a prescription for a redefinition of the social roles prevent Sereer women from struggling to free themselves from the shackles of the family institution so they can contribute permanently and effectively to the building of their society and country.

Without a reshaping of social relations between men and women a dynamic production and entrepreneurial will hardly find a positive echo among Sereer Siin women, hence the women must be repositioned in the public and domestic space to free their productive and creative energies so they can contribute to the emergence of a new Africa. Therefore, the divisions of kinship and lineage must be deconstructed in a way it can remove the male powers of domination that continue to enslave women of their economic and political potentials. And moreover, the medieval pattern of patriarchal society must be challenged and defeated to being forth "a feminine spring" in the land of Sereers Siin in western Senegal.


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Abib Sne, Ph.D.

Assistant Teacher

Department of Language, Literatures and Civilizations of English Speaking Countries

Universite Gaston Berger - Saint-Louis, Senegal


(1) It should be noted that there are several sereers communities in Senegal. There is the Sereer Siin community, whose members mainly live in the central regions like the Fatick, Diourbel and Kaolack regions. We also have Sereers Safenes the Sereers Ndout, who live mainly in Thies region. In this article we will only talk about the Sereers Siin.

(2) Hadiza Djibo. La Participation des femmes africaines a la vie politique. L'exemple du Senegal et du Niger. Paris: L'harmattan, 2001, p.32. (Translation is mine)

(3) Ibid. (Translation is mine)

(4) George Balandier. Anthropo-logiques. Paris: PUF, 1974, p.14. (Translation is mine)

(5) Hadiza Djibo. La Participation des femmes africaines a la vie politique. L'exemple du Senegal et du Niger. Op.cit, p.34. (Translation is mine)

(6) Ibid. (Translation is mine)

(7) Ibid., p.36. (Translation is mine)

(8) Hadiza Djibo. La Participation des femmes africaines a la vie politique. L'exemple du Senegal et du Niger. Op.cit, p.44. (Translation is mine)

(9) Abdel Kader Boy. Conditions juridiques et sociales de la femme dans quatre pays du Sahel. Amsterdame, 1987, p.25. (Translation is mine)

(10) Ibid., p.47. (Translation is mine)

(11) Issa Laye Thiaw. La Femme Sereer. Paris: L'Harmattan, 2005, p44. (Translation is mine)

(12) Ibid., pp144-145. (Translation is mine)

(13) Andre Rauch. Crise de l'Identite masculine. Paris: Hachette, 2000, p.25. (Translation is mine)

(14) Ibid., p.26. (Translation is mine)

(15) Ibid., p.27. (Translation is mine)

(16) Djaouida Sehili. La Castration sociale. Paris: La Collection "Le Present a venir", 2003, p.117. (Translation is mine)

(17) Djaouida Sehili. La Castration sociale. Op.cit., p.117. (Translation is mine)

(18) Ayes Iman et al. Sexe et Societe : engendrer les sciences sociales africaines. Dakar: Codesria, 2004.p.44. (Translation is mine)

(19) Words quoted from an interviewed made by Issa Laye Thiaw with Joog Sene, an old Sereer man, June 22, 1983 in the village of Baabaak. An interview cited in his book La Femme Sereer, p.261. (Translation is mine)

(20) Lydie Chantal Ella Meye. "L'economie domestique de la domination masculine" In La biographie sociale du sexe. Paris: Karthala, 2000, p.68. (Translation is mine)

(21) Ibid. (Translation is mine)

(22) Ibid. (Translation is mine)

(23) Ibid. p.68. (Translation is mine)

(24) Le Saint Coran. Sourate 4, verset 34. (Translation is mine)

(25) Frederick Nietzsche quoted by Lydie Chantal Ella Meye. In "L'economie domestique de la domination masculine" In La biographie sociale du sexe. Op.cit., p.172. (Translation is mine)


"La culture est au debut et a la fin de tout developpement", cette declaration de Leopold Sedar Senghor souligne la primaute du role que joue la culture dans les societes africaines. En effet, les populations de l'Afrique subsaharienne qui evoluent dans des traditions relativement identiques, considerent la hierarchie comme l'epine dorsale de leur organisation sociale politique et economique. Avec un caractere phallocentrique, une telle organisation affecte une partie incongrue de la sphere politique et economique aux femmes.

Le principe d'autorite est naturellement laisse aux hommes qui sont censes detenir l'experience, la connaissance et donc le pouvoir de decision et d'orientation. Ils sont consideres comme le centre de toutes les interactions sociales et incarnent, a cet effet, le symbole du pouvoir centralise. Ainsi, il sera constate dans des communautes ethniques comme celle des Sereers Siin au Senegal, une tradition peu orthodoxe par laquelle la femme est transformee en un "objet" de valeur negative.

La situation des femmes Sereers est definie avec beaucoup d'ambiguite. Elles appartiennent a leur clan et a leur famille d'origine aussi longtemps qu'elles restent celibataires. Une fois mariees, elles ne sont plus membres du clan d'origine. Par consequent, etant donne qu'elles sont admises dans une residence virilocale pour perpetuer la descendance de la lignee de leur mari, elles deviennent de simples "objets", des moyens d'echange et d'alliances matrimoniales entre deux familles. Elles sont la propriete de tout le monde, mais ils n'ont rien en possession. Elles font face a des travaux managers, en s'occupant quotidiennement de leurs leurs belles familles.

En effet, au pays Sereer, les femmes se definissent dans le rapport contradictoire avec les formes d'alliances auxquelles elles sont assujetties en tant qu'epouses. En effet, dans leur societe, les femmes existent comme une entite feminine avec des pouvoirs pratiquement inexistants. Elles font figures de citoyennes de secondes classes dans leur propre lignage. Dans leurs foyers conjugaux, elles sont isolees et ne beneficient d'aucune possibilite d'aspirer a une propriete terrienne.

Ainsi, dans notre analyse, nous nous proposons de definir la position structurelle des femmes dans la communaute des Sereers Siin. Ce qui va nous conduire a voir comment la nature du systeme de lignage et les formes de clan constituent des obstacles a la liberation des femmes et a leur changement de statut. Il sera egalement important d'etudier les paradigmes des lignees paternelle et maternelle, qui constituent des obstacles pour les femmes Sereers quant a leur acces a la terre pour plus d'autonomie.

Un phallocentrisme qui roidit l'homme pour asservir la femme

Sans avoir la pretention de parler d'une uniformisation de l'identite feminine chez les Sereers, nous nous efforcons, a travers cet article, de mettre en surface la place que la societe Sereer Siin (1) du Senegal offre a la femme.

En effet, dans cette societe, le sexe feminin fait l'objet d'une perception particuliere. Et la place qui est devolue a la femme en dit long sur son statut et son identite socio culturelle. La stratification de sa societe phallocratique la reserve un role societal derisoire. Elle s'occupe "de la cueillette (des) activites domestiques, maternite, soins et socialisation des enfants de la naissance jusqu'a l'age de l'initiation" (2), au moment ou l'homme s'occupe des taches dites plus honorables, plus responsables telles que "la Guerre, la chasse et l'elevage" (3). Ainsi etant, la repartition des taches feminines et masculines implique et favorise tangiblement la superiorite des hommes sur les femmes dans la societe des Sereers Siin du Senegal.

Ce desequilibre social enferme la femme dans son statut de citoyenne de seconde classe et la prive de toute initiative entrepreneuriale. Elle est uneyes-woman qui se contente de jouer les secondes roles car ayant ete jugee inapte pour etre une actrice determinante dans tout processus politique et economique. Elle porte sur ses epaules le lourd fardeau d'une societe dissymetrique qui fait pencher la balance du pouvoir social en faveur des hommes. Ces derniers controlent, de ce fait, le destin feminin qu'ils voudront bien previsible et statique. Et George Balandier de preciser que :
   La femme apparait comme un instrument d'usage generalise, celui de
   la reproduction physique du groupe : c'est la fonction la plus
   evidente, qui determine le controle strict que ce dernier exerce
   afin d'assurer son maintien et sa croissance d'effectif (4).

Essentiellement agriculteurs, les Serers Siin entretiennent des relations seculieres avec la terre qui joue un role a la fois economique et politique, mais egalement culturel et religieux dans leur societe. Son exploitation est exclusivement reservee aux hommes, lesquels, n'ayant que des moyens rudimentaires comme instruments agricoles, travaillent avec une rusticite extreme. Et pour cette raison, ils enferment leurs femmes dans le devoir sacre de faire autant d'enfants que possible pour palier la problematique de la main-d'oeuvre dans la mise en valeur des terres arables. Cette position subordonnee de la femme Sereer l'empeche d'etre un actant productif du point de vue economique et transfere le controle de sa fonction biologique et sociale a l'homme. Cette configuration sociale renforce la preeminence du male Sereer et tire vers le bas de la pyramide sociale la femme.

Dans la societe Sereer, la femme est placee sous le controle du lignage agnatique. Ce qui la met dans une "position sociale d'inferiorite et de sujetion" (5). Elle s'observe dans une position de dependance et dans une soumission totale aux hommes de sa residence virilocale. En effet, l'organisation lignagere de cette societe de type agricole des Sereers du Sine (6) prend sa force d'appuie sur des considerations biologiques et hierarchiques:
   Dans les societes wolof, Sereer, houssa et songhay traditionnelles,
   (...) les stratifications sociales n'en etaient pas moins
   presentent, s'appuyant sur des facteurs biologiques (age et sexe)
   (...) etablissant par la (...) la dominance des anciens (aines) et
   les femmes sous celle des hommes du clan patrilineaire (7).

Cette ideologie d'hierarchisation qu'implique le lignage agnatique fait de la femme sereer une eternelle domestique depossedee de tous ses droits elementaires. Elle ne peut pretendre a un avantage hereditaire pour etre depositaire de droits quelconques sur la terre ou sur les biens d'autres natures appartenant a la famille agnatique. Elle est dite etre un etre en errance ; d'ou cet adage non moins charge negativement : "O tew guenee seene" (la femme ne peut pretendre a un chez-soi, elle n'habite nulle part). Le droit coutumier Sereer dans le Sine ne l'affecte aucun pouvoir sur les biens de sa famille virilocale. Le droit sur la terre, sur le betail, et sur les enfants est base "sur la parente (...), sur la naissance (consanguinite)" (8).

En sa qualite de femme, elle ne peut pas pretendre a un statut politique nobiliaire. La succession au pouvoir politique est une affaire d'hommes ; comme l'atteste ce dicton sereer : "O tew ne maadokha" (la femme ne doit pas diriger). Elle est dite etre faible et revancharde, n'ayant pas, par consequent la capacite physique, intellectuelle et psychologique pour manager les affaires politiques de sa communaute. Cependant, elle reste une voie de transmission de pouvoir : "les biens (terres, esclaves, betail) fussent transmis par la voie uterine au Kayoor, au Baol et dans le Walo" (9).

Un statut d'attribution

Le statut social de la femme Sereer met en surface les violations graves et renouvelees des devoirs et des obligations de l'homme a son egard. Elle est une victime non-loquent qui souffre le martyr de l'outrage moral et d'abus de pouvoir coutumier.

Toute idee de remise en question des pouvoirs de l'homme sur elle est systematiquement reprimee. Le droit coutumier aidant, l'homme a la latitude, au non du caractere peremptoire du pouvoir masculin, de repudier, sans risque d'etre rappeler a la raison par la loi traditionnelle, sa femme : "le pouvoir de repudiation unilaterale de mari qui l'exerce sans tenir compte de l'avis de la grande famille et malheureusement il n'est prevu aucune sanction contre lui en cas de repudiation abusive" (10). Ainsi etant, le mari garde sa puissance masculine qu'il exerce sans commune mesure sur la femme qui n'est pas moins qu'on objet de valeur, dont l'usage reste conditionne par le bon vouloir de l'homme. Elle est ote de toutes ses possibilites jusqu'a celle de garder les enfants a la suite d'un divorce : "le droit de garde n'est jamais revendique ou discute par la mere et sa famille, car il est naturel de remettre l'enfant a son pere qui apparait apres le divorce comme le seul geniteur. Souvent cependant la position des femmes est dictee par des raisons economiques" (11).

La femme, au pays des sereers Siin est soumise aux devoirs de silence et d'obeissance. En cas de manquements a ces obligations, des sanctions d'ordre morales et physiques sont prevues par la coutume. Elle peut etre battue par son mari qui ne court aucun risque juridique, ou mise en quarantaine par sa belle-famille. En realite, la femme reste une victime du pouvoir discretionnaire et arbitraire de son mari qui est protege par les normes coutumieres a tout egard dans ses interactions physiques et morales avec sa femme.

Cette dimension absolutiste du pouvoir de l'homme sur la femme chez les Sereers se note dans cette chanson qui sert a accueillir une nouvelle mariee dans son domicile conjugal:
   Mbaal samba, mbaal- lee munie
   kuu gi-oona ngen fa gi-aan kaa mugniine
   Mbaal Samba, Mbaal-lee Munie
   O Brebis Brebis Samba

   [Arme toi de patience jusqu'aux dents dans ta nouvelle vie
   Car tout ce que tu endureras comme epreuves, tes semblables l'ont
   subies, Et elles les ont supportees, parce qu'elles etaient
   O brebis Samba sois vraiment patiente durant toute ta vie de

La femme Sereer qui ne peut aspirer a un droit, encore moins a un pouvoir quelconque dans sa belle-famille, est toujours invitee a faire sienne les qualites de la patience, de la docilite et de la perseverance dans le silence. Le menage etant synonyme d'une relation de vassalite et d'asservissement, elle doit etre prete a supporter "la lourde charge du menage" (12). Cet epithalame sereer, riche en lecons de morale qui accueille la femme dans son domicile conjugal exhume l'idee principale sur les devoirs et les obligations de la mariee Sereer:
   Xaa reef boo waag nuum mee
   Jigo paax-xee
   Xaa reef boo waag nuum-mee

   [Tout ce qui me sera demande de faire
   Je le ferai
   Moi qui suis une femme devouee]

Et Issa Laye Thiaw de preciser que : "ces chants de mariages est de montrer aux maries la necessite d'une morale solide conforme aux normes de la societe" (13).

Par le sens auquel il renvoie "khoum O Tew" (attacher une corde a la femme), le mariage depossede la femme Sereer de sa liberte et du droit meme de briser, par elle-meme, les liens conjugaux quelques soient les maltraitances qu'elle subit. D'ou cette chanson qui implore pardon et magnanimite:
   Demba dibor
   O buga ngeeram O tew O wassam-mee

   [De grace toi mon mari, ne coupe pas un baton pour me frapper
   De grace, si jamais il t'arrive de ne plus m'aimer comme femme, tu
   rendras un grand service en me liberant de mes obligations et

La servitude non-loquent de la femme

Dans un systeme phallocratique, la puissance de l'homme s'erige sur le respect et la soumission totale de la femme. L'homme, un chef presque de droit divin, obeit aux seuls principes de ses droits totalitaires sur tous les membres de sa famille. Il est le "yale mbiine" (le seul proprietaire et chef de la maison), qui impose son dicta a la femme qui fait le lit de sa servitude. Elle est tout simplement reduite "a la condition de serviteur, et de domestique" (14). Objet et simple objet de plaisir, la femme dans la communaute des Sereers Siin est depositaire du devoir de couvrir et de satisfaire la volupte masculine. En effet, son corps est un espace qui remplit le motif de repos pour le mari, dont "le pouvoir se trousse dans des attributs de la sexualite" (15). Son autorite prend les relents d'un symbole phallique qui l'affecte le pouvoir de fecondation.

L'homme est le dieu geniteur. Il incarne la force de la creation. De ce fait, la femme se concoit comme un sujet d'etat devant subir les volontes viriles de son "Koruum" (16), c'est-adire de son homme, de son chef. Et justement, c'est sur cet arbitraire sexuel qui donne a l'homme le plein droit de cuissage que se joue l'injustice de la societe phallocratique des Sereers. En effet, les normes de leur societe sont organisees de sorte que l'homme soit capable d'user de ses pouvoirs masculins sur le corps de "celle qui lui sont soumises par la naissance" (17). Ces derniers sont dites moins intelligentes et moins fortes : "nee neeuketeene a yornorkhna neene yiif lee teene a yornokhtuu" (tels ses seins chutent, tel son esprit reste obtus"). Elle est emotionnellement stigmatisee par une telle conception. L'homme sereer ainsi exerce son pouvoir absolu sur la femme, sa domesticite a son bon vouloir. Telle est l'injustice sociale, l'obstacle socio-culturel qui enferme la gente feminine dans un rapport moyenageux et feodal avec le viril de l'homme. Et il est important de preciser que la domination de l'homme sur ses "sujets" feminins, reste fondamentalement despotique et totalitaire.

Malgre cette prison a ciel ouvert ou evolue la femme, elle est tenue au nom d'un soi social, culturellement norme, de paraitre dans un bonheur conformiste qui, de surface, fait de son statut un soi intime et non un soi ideal. De ce fait, la societe des Sereer du Sine entretient une construction identitaire d'un mouvement de differentiation" (18). La femme integre les normes sociales dans sa mission quotidienne qui l'amene a se definir, non pas par rapport a son soi ideal, mais par rapport a l'autre, son mari. Elle n'a pas la latitude de developper une identite intime et automne, une identite singuliere epoussetee des stereotypes, des prejuges sociaux pouvant l'amener a se donner les moyens de mener une activite professionnelle pecuniaire sans etre stigmatisee. Elle est en realite condamnee dans une position de "l'Autre qui n'est pas Moi" (19).

La femme au pays sereer est socialisee de sorte qu'elle pense et agit dans la perspective d'un "Je" qui pose un "Tu" comme son maitre. Son rapport avec l'homme est distancie. Elle arbore le "Kersa" (20) feminin dans une posture enchantee. Le statut qui lui est assigne est directement lie a son sexe dit faible. Son role est intimement associe a son identite de "Yalo Naafee" (celle qui porte le pagne). Ses devoirs se conjuguent dans des fonctions sensuelles et affectives. Contrairement a l'homme qui remplit "des fonctions instrumentales pour subvenir aux besoins du menage et incarne l'autorite" (21).

La femme sereer se donne a lire dans une passivite assujettissante qui se trouve etre l'envers de son existence qui imperativement implique sa dependance au systeme patriarcal, lequel, a vrai dire, la determine en tout temps et en tout lieu. Sa dependance est son impuissance. Le travail de servitude auquel elle est confrontee (piler le mil, preparer le petit dejeune, le dejeune, le diner, puiser de l'eau, laver regulierement le linge pour tous les membres de sa belle famille, prendre soin des enfants et des personnes agees, balayer toutes les cases de la maisons et la cours de la maison chaque matin, faire le lit de ses beaux parents tous les matins de bonne heure, servir les hommes pour ensuite manger apres eux, etc), et son in-cessante soumission a l'autorite masculine. Cela absorbe son energie, aliene sa conscience et l'empeche de faire eclore une pensee liberatrice. Ses idees sont fixees dans les limites indiquees par la morale masculine.

Elle accomplit ses devoirs et donne satisfaction aux conduites attendues ici et maintenant. Cette femme sereer, il faut le dire, est mise en contribution pour la realisation du bonheur de son "maitre". D'ailleurs, en cas de deces a un age jeune, le mari de la femme defunte est autorise, par la tradition, a prendre en remplacement la soeur de la defunte sans condition aucune. Le vieux Joog Sene confirme : "oui, (...), on a donne a celui-la une femme qui est decedee quelque temps apres le mariage, on lui donna en remplacement sa soeur pour qu'elle herite de sa case" (22).

Par ailleurs, le simple fait pour la femme de tarder a avoir ou a ne pas du tout avoir des enfants est percu comme une malediction chez les Sereers Siin. Ce chant assez satirique est assez illustratif:
   A tew o timmer sakee ngaak
   Te diaree guekele no mbiine
   A rimeel rmeer o kiine
   Diare sipaa ngaak no maakh

   [Une femme qui ne peut pas feconder ne merite pas d'etre garder a

   On l'a enfante, mais elle ne peut pas procreer. Une telle femme ne
   pas d'etre garder dans un foyer conjugal.]

Ainsi, la polygamie endogamique ou exogamique fut et reste une des pratiques les plus en vues au pays sereer. Par les graces que lui attribue la tradition, l'homme a naturellement droit au minimum a trois epouses.

La premiere epouse est choisie par le pere du garcon ou par son oncle maternel est designee sous l'appellatif "O tew O kayenaak" (23). Cette epouse est choisie et donnee au garcon en guise de remerciements de tous les services familiaux abattus par ce dernier pour le bien-etre de tous les membres de la lignee paternelle et maternelle. Cette epouse va, toute sa vie durant, remplir la mission d'une "O tew o yook noff " (24). Elle est l'ombre ou devra toujours venir s'epanouir sexuellement son mari, dont les services rendus a sa grande famille son juges satisfaisants.

La deuxieme epouse est connue sous le nom "O tew O tebb ". (La petite et jeune femme). Cette femme peut egalement etre" "l'epouse dont herite" le frere cadet du defunt "25. Elle est supposee jouer le role de gateuse et suppot de mari. Elle doit toujours chercher a satisfaire les caprices de ce dernier.

La troisieme femme qui, quoiqu'officielle, officie comme une maitresse. Appelee "O tew wa koob" (la femme de la brousse). Elle est souvent agee et doit etre mariee par un homme de meme age. Elle assure une fonction principalement libidinale pour un homme d'age avance. La femme dans cette societe patriarcale est alors, quelque soit son l'age, ni plus ni moins, un corps devant viser a satisfaire les desirs de son "possesseur". Et l'epithalame suivant demeure indicatif:
   O tew O tolokhu djeguee khaa kides.
   Reff o ndeb takhe riniaa maak waa

   [Femmes mariees, savez-vous qu'une femme
   Quelque soit son age, peut satisfaire son mari.
   Il est indigne d'une femme jeune mariee d'ecarter la vielle.]

Femme ! "Le Silence est or"

"Consideree comme l'une des institutions sacree de la societe, source de confort et de protection de ses membre" (26), la famille traditionnelle africaine en generale et sereer en particulier constitue un espace dont la structure s'appuie sur des composantes fonctionnelles qui, tout en octroyant a l'homme un pouvoir de domination, enferme la femme dans un elan de soumission asservissante.

En effet, le silence de la femme mariee est or. Elle est condamnee a vie a garder le silence quelque soient les vicissitudes auxquelles elle serait confrontees. Ainsi, "une femme pourra s'horrifier d'un 'oeil au beure noir', car il sera une trace visible de son etat de 'femme battue', alors qu'elle aura accepte au paravant (...) des blessures bien plus mutilantes" (27).

Au nom de la coutume, les abus de pouvoir des hommes sur les femmes se normalisent et se naturalisent au point de prendre force de loi. Elle n'ose pas se plaindre, elle n'a meme pas le droit. Le faire serait synonyme de remettre en question un ordre etablit. Elle doit se resigner et s'enfermer dans un silence acquiescant : "si la loi du silence exige de la femme battue qu'elle crie moins fort de peur que les voisins ne l'entendent, elle lui interdit egalement d'etaler sur la place publique ses souffrances de femme violentee" (28). Sa dignite, son image de "tew no kiine" (la propriete de quelqu'un) se mesurent dans sa capacite a se soumettre sans s'indigner au pouvoir dominateur de son "yaale mbine" (son maitre) "la conception de la dignite implique au sein de nos societes, la capacite de la femme a supporter stoiquement les exces et les services exerces contre elle" (29).

L'institution familiale chez les Sereers Siin est une cellule coercitive pour la femme. Elle y est battue, injuriee, torturee sans avoir la possibilite de se rebeller. Loin sans faux ! Aux yeux de la coutume, plus elle reste stoique et soumise aux violences conjugales de toutes sortes sans broncher, plus elle est dite avoir la chance de recolter les fruits d'une progeniture benie et protegee des dieux. D'ou ce celebre dicton chez les Sereers a l'endroit des femmes maries : "Kou O tew aa mougnena naa ndokaa tolakh aa guaiine no kha mpeeme" (la femme n'a que les enfants qu'elle merite. Plus elle est soumise, plus ses enfants sont benis, moins elle est soumise, moins ses enfants sont benis).

Le socle coutumier sur lequel repose l'institution familiale ne favorise aucune liberte feminine. Il met a jour des leviers sociaux qui maintiennent la femme dans un etat de vassalite permanant. Elle ne doit ni etre acariatre, ni critique. Son genou doit toujours flechir devant les desirs de son mari. Ce dernier, qui beneficie d'un droit coutumier de correction, parfois, s'il est musulman, fait meme recours au Coran pour justifier son pouvoir sur la femme. Selon qu'il est ecrit:
   Les femmes vertueuses sont obeissantes (a un mari) et protegent ce
   qui doit etre protege avec la protection d'Allah et quant a celle
   dont vous craignez la desobeissance, exhortez-les, eloignez-vous
   d'elles dans leurs lit et frappez-les (30).

La condition feminine chez les Sereers Siin est ainsi celee dans un destin difficile. Elle est et reste une creature inferieure qui ne peut qu'aspirer a faire le bonheur de son "maitre". D'ou cette idee Nietzscheenne qui dit que : "l'homme doit etre eleve pour faire la guerre et la femme pour le delassement du guerrier. Tout le reste est folie" (31).

En sa qualite d'un etre incarnant le mal et l'imperfection, la tentation et le peche originel, elle ne peut etre permise de jouir de pouvoirs financiers, economiques ou politique. Elle doit plutot etre soumise a un regime de redressement "par" le mal le plus vertueux et maitre de son corps" (32) est victime d'une vision tout a fait reductionniste et absolument devalorisante. Sa faiblesse physique n'est sans faire d'elle un etre en marge et traite sous le prisme negatif d'un egoisme masculin.


Traditionnellement capture par une logique de domination, l'homme sereer refuse de s'inscrire dans une perspective socio anthropologique pour faire evoluer le statut de la femme. L'absence d'une ordonnance pour une redefinition des roles sociaux fait que la femme sereer a du mal a se liberer des carcans de l'institution familiale afin de pouvoir contribuer durablement et efficacement a la construction du developpement local de sa contree.

Sans remodelage des rapports sociaux entre l'homme et la femme une dynamique de production et d'entrepreneuriale trouvera difficilement un echo positif chez la femme sereer. Cette derniere doit etre repositionnee dans l'espace public et domestique pour liberer ses energies productives et creatrices pour ainsi contribuer a l'emergence d'une Afrique nouvelle. Les clivages des parenteles et des lignages doivent sauter pour faire disparaitre les pouvoirs masculins de domination qui ne cessent d'assujettir la femme avec son potentiel economique et politique. Le schema moyenageux de la societe patriarcale doit etre remis en question et defait pour que vive "un printemps feminin" au pays des Sereers Siin du Senegal.


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Abib Sene, Ph.D.

Assistant au departement de Langue

Litteratures et Civilisations du Monde Anglophone

Universite Gaston Berger - Saint-Louis, Senegal


(1) Il convient de preciser qu'il existe plusieurs communautes sereers au Senegal. Il ya la communaute Sereer Siin, dont les membres habitent principalement les regions centres comme la region de Fatick, la region de Diourbel et la region de Kaolack. Nous avons egalement les Sereers Safenes, les Sereers Ndout, qui habitent principalement dans la region de Thies. Dans cet article il s'agira exclusivement de parler des Sereers Siin.

(2) Hadiza Djibo. La Participation des femmes africaines a la vie politique. L'exemple du Senegal et du Niger. Paris: L'harmattan, 2001, p.32.

(3) Ibid.

(4) George Balandier. Anthropo-logiques. Paris : PUF, 1974, p.14.

(5) Hadiza Djibo. La Participation des femmes africaines a la vie politique. L'exemple du Senegal et du Niger. Op.cit., p.34.

(6) Le Sine est le nom de l'ancien royaume des Sereers Siin avec comme capitale Diakhao. Son roi portait le titre de Bour Sine. Aujourd'hui la meme region porte le nom administratif de Fatick. Cependant, il faut preciser que nous trouvons egalement d'autres Sereers Siin dans les zones comme le Saloum, le Baol et le Cayor.

(7) Ibid.

(8) Ibid., p.36.

(9) Hadiza Djibo. La Participation des femmes africaines a la vie politique. L'exemple du Senegal et du Niger. Op.cit., p.44.

(10) Abdel Kader Boy. Conditions juridiques et sociales de la femme dans quatre pays du Sahel. Amsterdame, 1987, p.25.

(11) Ibid., p.47.

(12) Issa Laye Thiaw. La Femme Sereer. Paris : L'Harmattan, 2005, p.44.

(13) Ibid., pp.144-145.

(14) Andre Rauch. Crise de l'Identite masculine. Paris : Hachette, 2000, p.25.

(15) Ibid, p.26.

(16) Ce terme signifie litteralement "son mari"

(17) Ibid., p.27.

(18) Djaouida Sehili. La Castration sociale. Paris : La Collection "Le Present a venir", 2003, p.117.

(19) Ibid.

(20) Ce terme signifie litteralement la pudeur

(21) Ayes Iman et al. Sexe et Societe : engendrer les sciences sociales africaines. Dakar : Codesria, 2004.p.44.

(22) Propos tires de l'entretient fait par Issa Laye Thiaw au vieux sereer, Joog Sene le 22 juin 1983 dans le village de Baabaak. Un entretient cite dans son ouvrage La Femme Sereer, p. 261.

(23) Ce terme signifie litteralement la femme donnee a un garcon pour ses longs et loyaux services rendus a sa famille

(24) Ce terme revoie a la fonction de repos qu'assume la femme pour son mari.

(25) Issa Laye Thiaw. La Femme Sereer. Op.cit., p.168.

(26) Lydie Chantal Ella Meye. "L'economie domestique de la domination masculine" In La biographie sociale du sexe. Paris : Karthala, 2000.

(27) Ibid.

(28) Ibid., p.68.

(29) Lydie Chantal Ella Meye. "L'economie domestique de la domination masculine" In La biographie sociale du sexe, op.cit., p.68.

(30) Le Saint Coran. Sourate 4, verset 34.

(31) Lydie Chantal Ella Meye. "L'economie domestique de la domination masculine" In La biographie sociale du sexe, op.cit., p.172.

(32) Lydie Chantal Ella Meye. "L'economie domestique de la domination masculine" In La biographie sociale du sexe, op.cit., p. 172.
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Author:Sne, Abib
Publication:Journal of Pan African Studies
Article Type:Report
Geographic Code:6SENE
Date:Jun 1, 2015
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