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Alejandro de Humboldt, 1799-1800. El primer geologo en Venezuela.

Resumen

Durante su viaje al Nuevo Mundo, Alejandro de Humboldt visita a Venezuela en 1799-1800. En casi un ano de exploraciones en el norte de Venezuela, cruzando los Llanos y alcanzando a San Carlos de Rio Negro en la Amazonia, realiza observaciones en casi todos los campos de las actuales Ciencias de la Tierra, como estratigrafia, paleontologia (de vertebrados e invertebrados), geotermia, emanaciones de hidrocarburos, hidrogeologia, geologia ambiental, espeleologia, etc. Por ello podemos considerarlo como el primer geologo en Venezuela.

Palabras clave: historia; mineralogia; geologia regional; paleontologia; espeleologia.

Alexander von Humboldt, 1799-1800. The first geologist in Venezuela.

Abstract

During his travels to the New World, Alexander de Humboldt visited Venezuela in 1799-1800. In almost one year of explorations in northern Venezuela, and crossing the Llanos and reaching as south as San Carlos de Rio Negro in the Amazonian, he made observations in almost all the fields of Earth Sciences, like stratigraphy, paleontology (vertebrates and invertebrates), geothermic, hydrocarbon seeps, hydrogeology, environmental geology, speleology, etc. For that reason we can consider him as the first geologist in Venezuela.

Key words: history; mineralogy; regional geology; paleontology; speleology.

Introduccion

Muchas obras se han escrito sobre la vida y obra de Alejandro de Humboldt (1769-1859) y su influencia en las diversas ramas de las ciencias naturales de Venezuela. En este trabajo se pasa revista a su contribucion en las ciencias geologicas, tomadas en su sentido mas amplio. Pero antes conviene hacer una breve referencia sobre los antecedentes de su formacion cientifica.

Desde temprana edad Alejandro de Humboldt muestra una gran inclinacion por las ciencias naturales. En esa epoca, sin tantas disciplinas y especializaciones, llego a dominar las ciencias naturales, tanto en la parte fisica como en la biologica, aportando importantes contribuciones en todas ellas. Su interes por la geologia aumenta durante su primer viaje fuera de Alemania con su amigo Georg Forster en 1790. En ese mismo ano realiza su primera publicacion geologica, Observaciones mineralogicas sobre los basaltos del Rin, donde se adapta a la escuela neptunista predominante en la epoca, liderizada por el Prof. A. G. Werner de la Academia de Minas de Freiberg. En 1791 ingresa en esta afamada institucion, que para la epoca era el principal centro de ensenanza geologica-minera del mundo. Alli desarrolla un intenso trabajo de aprendizaje tanto teorico como de practicas de campo. Al ano siguiente egresa de la Academia y es nombrado Asesor Vocal en el Departamento de Minas y Fundiciones de Prusia; posteriormente asciende sucesivamente a Jefe de Minas de Franconia, Consejero de Minas y Consejero Superior de Minas. Hasta 1796 trabaja en estas actividades visitando muchas zonas mineras ubicadas en las actuales republicas Checa, Eslovaquia, Alemania, Polonia y Austria.

A la muerte de su madre, acaecida en 1796, abandona totalmente sus cargos en la administracion del gobierno Prusiano y consolida cada vez mas su idea esbozada previamente, de realizar algun largo viaje de descubrimiento geografico. En 1798 fracasa un proyecto de expedicion a Egipto y asi, diversos acontecimientos lo llevan a tomar la opcion del Nuevo Mundo. Conoce a Bonpland con quien lo unira una gran amistad y emprenderan juntos su viaje americano.

En junio de 1799 parten en la corbeta Pizarro con destino a Cuba, pero -afortunadamente para la ciencia venezolana- por causa de una grave epidemia desatada en el buque, se desvia su curso hacia Cumana, en cuyo puerto ponen pies el 16 de julio, alli cambian de planes y permanecen casi un ano explorando las montanas del norte del pais, los Llanos y la Guayana, hasta tan al sur como San Carlos de Rio Negro en la cuenca del Amazonas. Durante el viaje maritimo ya habia iniciado sus observaciones cientificas; casi de inmediato despues de su desembarco en tierra firme comienzan sus observaciones y colecciones de flora, fauna y muestras de rocas, comenzando a descubrir cientificamente al Nuevo Mundo a traves de Venezuela.

Antes de Humboldt muy poca ciencia se habia hecho en territorio Venezolano, con excepciones como la Expedicion de Limites al Orinoco (1754-1761), que trajo a naturalistas de la talla del botanico sueco Pedro Loefling (1729-1759), quien muere en San Antonio del Caroni en plena produccion cientifica. Lamentablemente estos trabajos pioneros han permanecido ineditos por siglos en los archivos espanoles, por lo tanto nunca tuvieron mayor influencia en la evolucion de la ciencia. Es solo a raiz de la celebracion del Quinto Centenario del descubrimiento de America, cuando se han publicado diversas obras que senalan la relevancia de estos trabajos, que de haberse publicado oportunamente hubieran cambiado el panorama de las ciencias americanas.

Por el contrario, Humboldt entendio muy bien que sin publicaciones no hay ciencia, asi que mientras realizaba su viaje iba enviando cartas a destacados cientificos quienes las publicaban en los principales organos de divulgacion, creando una expectativa creciente de ver editadas sus obras definitivas. Precisamente por la trascendencia de la obra de Humboldt parece perfectamente valido el calificativo que se le ha dado de descubridor cientifico del Nuevo Mundo, a pesar de opiniones y criticas adversas, pero puntuales a ciertos aspectos de sus trabajos. El exito de sus obras, en especial las mas economicas y populares, fue tal que se convirtieron en verdaderos 'Best Sellers' siendo traducidas en muchos idiomas. Por ello aun en nuestro siglo ha sido lectura obligatoria para muchos viajeros ilustres que han estado en Venezuela, y con las diversas ediciones en espanol de su obra mas popular Viaje a las regiones equinocciales del Nuevo Continente, sigue siendo fuente de estimulo a la juventud estudiosa.

Dada la amplitud de sus observaciones sobre la naturaleza venezolana, practicamente es el iniciador de casi todas las ramas modernas de las ciencias naturales y tan diversas como las ciencias de la atmosfera (meteorologia, climatologia), ciencias del mar, ciencias geo-logicas (estratigrafia, sedimentologia, paleontologia, geotermia, mineralogia), ciencias biologicas (botanica, zoologia, a su vez en herpetologia, ornitologia, etc.), espeleologia, geografia y una serie de otras ramas interdisciplinarias.

Antes de precisar la contribucion de Humboldt a las ciencias geologicas, conviene recalcar la veracidad de su aseveracion de que "en la epoca de mi viaje los mineralogistas no conocian todavia el nombre de una sola roca de Venezuela", con ello cada una de las identificaciones de rocas y minerales que da Humboldt, desde el comun cuarzo, hasta la mica, el granito o la arenisca, son verdaderas primicias geologicas, por ello no cabe la menor duda de que Humboldt es el primer geologo de nuestro pais.

A fin de presentar esta revision sobre su contribucion a las diversas ramas de las ciencias geologicas venezolanas, se hace un resumen del aporte a cada disciplina en particular, a veces comparando con algunas ideas modernas. Su primera obra verdaderamente geologica es el Esquisse d'un tableau geologique de l'Amerique Meridionale (Humboldt, 1801), la cual reune muchas ideas y generalizaciones tipicas de su epoca (Figura 1), asi como en Humboldt (1804, 1826), pero para este trabajo se ha preferido utilizar como fuente de sus observaciones a la popular obra Viaje a las regiones equinocciales del Nuevo Continente, por ello en el texto que sigue las referencias a dicha obra se indican con el tomo y el numero de la pagina (ejemplo: II:232) de la ultima edicion en espanol (Humboldt, 1992).

[FIGURA 1 OMITIR]

Geologia regional

La principal contribucion de Humboldt a la geologia venezolana es reconocer los diversos tipos de rocas en las regiones que visito, incluyendo, a veces, la medicion de rumbo y buzamiento. En estas descripciones se incluye informacion que corresponde a diversas ramas de las ciencias geologicas actuales, como geologia regional, estratigrafia, sedimentologia, petrologia igneo - metamorfica, paleontologia, geologia historica, entre otras.

Su primera observacion geologica en tierras americanas es la identificacion de rocas carbonaticas jovenes brechas calcareas de la mas reciente formacion en Cumana (Sucre). En la peninsula de Araya (Sucre) indica la existencia de estratos jovenes de rocas sedimentarias, a su vez por encima del esquisto micaceo "primario". En sus brechas calcareas ubicadas entre Punta Gorda y el Castillo de Araya, senala la presencia de fosiles de "ampularias, solenes y terebratulas... las ostras y las pectinitas ... todas se desprenden facilmente, y su interior esta lleno de celularias y madreporas ...". Correlaciona estas rocas recientes de Cumana y Araya con aquellas de Cabo Blanco. En Araya al referirse a las rocas esquistosas, nos dice que "la presencia de cianita, del titanio-rutilo, los granates, y la ausencia de Lydiana y de toda roca fragmentaria o arenacea parecen caracterizar como primitiva la formacion que describimos" (IV: 64).

Para su interpretacion regional, establece que "la antiguedad relativa de las formaciones es el objeto principal de la ciencia que debe ensenarnos la constitucion del globo, es decir, la naturaleza y la superposicion de las capas petreas que constituyen la corteza exterior de nuestro planeta", y establece la primera secuencia estratigrafica generalizada del Oriente de Venezuela, de abajo hacia arriba: (1) "Esquistos micaceos" (metamorficas en Manicuare), (2) "Caliza alpina" junto a "areniscas" (secuencia sedimentaria Cretacica), (3) "Arenisca, brechas calcareas y caliza compacta; arcilla muriatifera" (correspondiente a las rocas del Terciario tardio y Cuaternario).

En el Morro de Barcelona (Anzoategui) reconoce caliza intercalada por un "jaspe esquistoso, negro, de fractura concoide, que se rompe en fragmentos de forma paralelepipetica" (II: 209), que corresponden al chert de la actual formacion San Antonio del Cretacico tardio. En otros lugares observa que la caliza oscura contiene "rinones de piedra hedionda o cal carbonatada fetida" (II: 49), hoy en dia incluida en la formacion Querecual que es la principal formacion de roca madre generadora del petroleo del Oriente del pais.

En Cabo Blanco (Vargas) describe una arenisca con fragmentos angulares de gneis, asi como cuarzo, clorita, arena magnetica y fosiles de "madreporas y conchas bivalvas" que envia al gabinete del rey de Espana en Madrid (II: 224).

En las montanas del Avila, al norte de Caracas, senala la presencia de gneis y granito, algunos con filones de cuarzo y rutilo, otros con granates, algunos encerrando capas de "caliza primitiva gris azulada ... con pirita" (II: 225). Tambien observa capas de "rocas verdes primitivas" atravesando el gneis. Estas observaciones concuerdan con el Augengneis de Pena de Mora y el Esquisto de San Julian, que cerca del Camino de los Espanoles estan intercalados con napas de rocas maficas, ultramaficas, marmol y anfibolita.

Cerca de Antimano observa que el esquisto micaceo "contiene, no fragmentos, sino bolas o esferas de diabasa granosa ... tales bolas son una mezcla intima de anfibol y feldespato laminar ... el diametro de las esferas es muy diverso, a veces de 4 a 8 pulgadas, en veces de 3 a 4 pies" (III: 39). Estas rocas corresponden al Marmol de Antimano con anfibolita y eclogita anfibolitizada, la forma de 'bolas' pudieran corresponder a boudines o debido a la meteorizacion esferoidal de las rocas masivas.

En el flanco norte de la cordillera reconoce el paso de gneis a esquisto micaceo, asi como de esquisto cloritico a esquisto hornblendico. Entre Valencia y Puerto Cabello describe un granito de grano grueso (hoy llamado Granito de Guaremal) y por los rumbos y buzamientos dice que "el gneis parece metido bajo el granito, que en consecuencia seria la formacion mas reciente" (III: 115).

Cerca de Villa de Cura en el rio Guarico reconoce roca verde basaltica, asi como otros tipos de rocas igneas con piroxeno y anfibol, todas estas correspondientes a las rocas metavolcanicas de la Asociacion Meta-volcanosedimentaria Villa de Cura. En los Llanos senala que la "arenisca arcillosa, que contiene restos de madera fosil, se descubre dondequiera en las estepas de Calabozo" (IV: 33).

A traves de sus observaciones al cruzar la cordillera de la Costa desde La Guaira hasta los Llanos, reconoce las grandes fajas de esta region, que de norte a sur son:

--Granito de grano grueso, gneis y esquisto micaceo, que denomina formacion Gneis-Micaesquisto, localizada en la serrania del Litoral

--Rocas recientes en los valles de Aragua y Valencia.

--Esquisto verde, con alguna caliza intercalada (Morros de San Juan), serpentinita y demas rocas verdes, rocas amigdaloides con piroxeno y basalto esferoidal, en la region entre Villa de Cura y San Juan (Aragua - Guarico).

--Arenisca roja y conglomerado reciente en la zona de Calabozo, que los llaneros llaman Piedra de Arrecife.

A muy 'grosso modo' por primera vez aflora la idea de que la cordillera de la Costa esta constituida por una serie de fajas de orientacion este-oeste, que se estableceran definitivamente a fines de la decada de los '60 del siglo XX.

Durante el viaje de Humboldt por Venezuela las observaciones geologicas sobre variaciones litologicas son mucho mas abundantes y frecuentes mientras se encuentra en la cordillera de la Costa, por el hecho de que esta region presenta una gran variedad de rocas de diversas edades y tipos. Pero al entrar al escudo de Guayana (estados Bolivar y Amazonas), las observaciones se hacen escasas debido a que toda esta vasta provincia esta cubierta casi exclusivamente de rocas graniticas (Figura 2). Aqui presta atencion a la coloracion negra de la superficie de los granitos, una de las muestras las envio a su amigo el quimico Berzelius quien identifica hierro y manganeso (IV: 18). Tambien considera las formas redondeadas que la meteorizacion produce en los granitos, resaltando "no recuerdo haber visto en otros lugares un fenomeno parecido al ambiente de las descomposiciones que ofrecen los terrenos graniticos" (IV: 349).

[FIGURA 2 OMITIR]

A su regreso por el rio Orinoco, cerca de Borbon (Bolivar) encuentra una colina formada enteramente por bolas de capas concentricas de roca verde con anfibol y feldespato con trazas de pirita (IV).

Emanaciones de hidrocarburos

En las obras de Humboldt se mencionan diversos menes de petroleo, varios de ellos solo por noticias recibidas de otros, si bien describe uno visto por el en la peninsula de Araya: "Siguiendo la costa meridional al Este de Manicuare ... en estos parajes el fondo del mar esta evidentemente formado de esquisto micaceo, y es de esta roca de donde, cerca del cabo de la Brea, pero a ochenta pies de distancia de la costa, brota un manantial de nafta ... la existencia de un manantial de nafta en una formacion primitiva es un hecho notabilisimo. Todos los que se conocen hasta ahora pertenecen a las montanas secundarias" (I: 362). Este mene ha sido objeto de varios estudios en el siglo XX, entre otros, en 1910 por el geologo ingles Leonard Victor Dalton (1887-1917) y sujeto a concesiones petroleras. Pero este y otros pequenos menes en la cuenca de Cariaco parecen fugas de reservorios de muy poco volumen, de hecho nunca se ha descubierto ningun yacimiento petrolifero de interes comercial en la cuenca de Cariaco.

Humboldt tambien menciona varias veces a la brea del 'Buen Pastor' (II: 450), pero sin haberla visitado. Dado que ahora se dispone de un croquis de su libreta de campo, sabemos que corresponde al lago de asfalto de Guanaco (Urbani et al., 1995), (Figura 3).

[FIGURA 3 OMITIR]

Ni Humboldt, ni otros viajeros del siglo XIX, llegaron a imaginar la gran importancia que alcanzaria el petroleo en el mundo moderno y la vasta riqueza de este producto mineral contenido en el subsuelo de las diversas regiones del pais, entre otras en el este de Anzoategui que recorrio a su regreso del Orinoco.

Mineralogia

A lo largo de su viaje, ademas de reconocer diversos minerales constituyentes de las rocas (cuarzo, feldespato, anfibol, micas, piroxeno, etc.), tambien identifico varios minerales aislados, ya sea como cantos rodados o como vetas en sitio. Entre las primicias por el senaladas estan:

--Cianita: En un canto rodado junto a cuarzo, en la peninsula de Araya. Hoy se reconoce como perteneciente a una unidad que fue sometida a un metamorfismo de alta presion.

--Magnetita (arena magnetica): Las reconoce entre cabo Codera y La Guaira, interpretando que ello "anuncia quizas la existencia de alguna capa de esquisto anfibolico" (II: 209). Esta prediccion es correcta ya que se han ido descubriendo diversos cuerpos de rocas metaigneas maficas a lo largo de toda la cordillera de la Costa, que son precisamente la fuente de estas arenas negras magneticas.

--Turmalina (variedad chorlo): En vetas con cuarzo que atraviesan un granito cerca de San Carlos de Rio Negro y cerca de Atabapo, estado Amazonas.

--Alumbre: Encuentra un pequeno yacimiento en la peninsula de Araya cerca de Laguna Chica. Este mineral se vendia en Cumana.

Paleontologia de vertebrados

De la zona de Cumanacoa senala que "se ha descubierto ... ha mas de treinta anos, en el lecho de la quebrada de San Juanillo, femures enormes, de cuatro pies de largo, que pesaban mas de treinta libras ... Es probable que ... pertenezcan a elefantes de una especie extinguida". Esta localidad ha sido investigada en anos recientes pero sin volverse a encontrar este tipo de fosiles.

Geotermia

Al igual que con los menes de petroleo, menciona varias fuentes termales que no pudo conocer personalmente pero, entre las visitadas, estan las siguientes:

--Fuentes del golfo de Cariaco, como aquellas a "dos leguas al Este de la ciudad de Cariaco, conocida como Tierra Hueca, porque parece enteramente minada por aguas termales" (I: 322). Esta es la zona ubicada al oeste de Casanay conocida como Pantono, con diversos balnearios como el de Poza Azul.

--Senala fuentes en el Bajo de Cotua en el golfo de Cariaco, pero no llega a medir la temperatura.

--Sus mas importantes descripciones de fuentes termales son las de Mariara (Aragua) con 58,9[grados]C (Figura 4) y Las Trincheras (Carabobo), esta ultima visitada el 27 de febrero de 1800, donde "la temperatura del agua era de 90,3[grados]C ... [que] ... despues de los manantiales de Urijimo, en el Japon, parecen de las mas calidas del mundo" (II: 113).

--A su regreso del Orinoco el viajero regresa nuevamente a Barcelona y Cumana, desde donde aprovecha para visitar la fuente termal de Bergantin (Anzoategui), donde mide 43,2[grados]C.

[FIGURA 4 OMITIR]

Reconoce que en toda Venezuela hay una faja continua de aguas termales en las cadenas montanosas del norte de Venezuela, desde la peninsula de Paria, pasando por la cordillera de la Costa y la cordillera de los Andes. Esta observacion se ha corroborado a medida que ha aumentando el conocimiento de las fuentes termales venezolanas.

En un risco del sitio de Cuchivano al sur de Cumanacoa, senala un interesante fenomeno: los vecinos le comunicaron que en el pasado habian observado emanaciones inflamadas o llamaradas. Esto fue investigado por la Sociedad Venezolana de Espeleologia en la decada de 1970, encontrandose que no existe hoy en dia, ni es recordado por los mas viejos habitantes del lugar. Pero por la descripcion que da Humboldt, se parece mucho a la descripcion de los efectos del 'Volcan de Sanare' en el estado Lara, que en sus periodos de mayor actividad al llover se acrecienta el humo, vapor y luminosidad. En Sanare este fenomeno es causado por la combustion subterranea y espontanea de materia carbonosa.

Geomorfologia

Las observaciones del modelado superficial son variadas en su obra, inclusive en una de ellas presenta un interesante perfil altitudinal de la cordillera de la Costa, pero parece especialmente importante su observacion en particular, segun la cual "la Serrania de la Costa esta cortada por varias quebradas que se dirigen con mucha uniformidad de sureste a noroeste. Es general este fenomeno desde la quebrada Tocome, entre Petare y Caracas, hasta Puerto Cabello". Esta es precisamente una de los principales direcciones del fallamiento en la cordillera, transversales a la misma y con movimiento dextral, varias de ellas con actividad neotectonica y sismicidad historica asociada, como en el caso de la falla de Tacagua.

Humboldt y Bonpland fueron los primeros en ascender y describir la cima de la Silla de Caracas, la conspicua montana del norte de Caracas. Alli senala un dato muy interesante, si bien no corroborado por posteriores investigadores, de la presencia de cantos rodados, sugiriendo que "sera preciso admitir que (estas montanas) han sido solevantadas como toda la cordillera ... que orilla el litoral" (II: 287). Con esta interpretacion se adelanta por casi un siglo al entendimiento de la historia geologica del norte de Venezuela.

Sismologia

La primera observacion de Humboldt sobre terremotos del Nuevo Mundo corresponde a la zona de Cumana. Alli presencio el sismo del 4 de noviembre de 1799, el cual fue "el primero que he sentido ... era un verdadero solevantamiento de abajo arriba, y no una sacudida por ondulacion" (II: 176). Indica que la ciudad "no posee ... ningun edificio notable ... [por] la frecuencia de los temblores de tierra ... La serie de sacudidas debiles es interrumpida, tras una larga sucesion de anos por grandes catastrofes ..." (I: 320). Tambien escribe sobre la sismicidad historica, al recopilar tanto de publicaciones previas como de los recuerdos de los habitantes, las fechas y los efectos de los terremotos desde mediados del siglo XVII. Con ello concluye que "los grandes temblores de tierra que interrumpen la larga serie de pequenos sacudimientos no parecen tener nada de periodico en Cumana. Se han sucedido cada ochenta, a ciento, y aun en ocasiones a menos de treinta anos de distancia" (I: 324).

Reafirma una creencia anterior de que "varios hechos tienden a probar que las causas que producen los temblores de tierra tienen un estrecho enlace con las que obran en las erupciones volcanicas" (I: 331). Pero en su explicacion utiliza la idea generalizada en la epoca de que "todo parece indicar en los temblores de tierra la accion de los .uidos elasticos que buscan una salida para esparcirse en la atmosfera" (I: 332).

Sobre la interpretacion global de estos fenomenos, senala como un hecho el paralelismo de las zonas sismicas con las cordilleras de los Andes y del norte de Venezuela, e "indica una intima relacion entre las causas que producen los temblores de tierra y las erupciones volcanicas ... Los temblores de tierra de Cumana se conexionan con los de las Antillas Menores, y aun se ha sospechado que tienen ciertas relaciones con los fenomenos volcanicos de la Cordillera de los Andes" (I: 330). Con esto se inicia ya, de manera general, una idea sobre la geodinamica de las placas del Caribe y Suramerica.

Minas y mineria

De varias partes de Venezuela senala que en el pasado se habia prospectado y a veces extraido oro, como en Cumanacoa (Sucre), Chacao y Tucutunemo (Aragua) y en Guayana.

Visita la mina de Tipe, en el valle del rio Tacagua al oeste de Caracas, donde se habia explotado galena argentifera.

En el sitio de Chacao (hoy llamado Santa Isabel), al norte de los Morros de San Juan, reconoce minerales de cobre mezclados con baritina y cuarzo. En las ultimas decadas este yacimiento ha estado en diversos procesos de explotacion parcial y estudios.

Espeleologia

Esta disciplina si bien no estrictamente geologica sino multidisciplinaria, se inicia en Venezuela precisamente el 18 de septiembre de 1799 con la visita de Humboldt y Bonpland a la cueva del Guacharo en Caripe. Esta cavidad ya era famosa en el Oriente venezolano por la extraccion de manteca de los Guacharos, pajaros nocturnos que habitan la cueva y que Humboldt describiera para la ciencia como Steatornis caripensis, con lo cual se convierte en el iniciador de la ornitologia venezolana.

Los ilustres viajeros estuvieron acompanados de frailes e indigenas, e iluminados por hachones penetran en la parte inicial, hoy dia conocida como Galeria de Humboldt o de los Guacharos, hasta donde se eleva el primer gran derrumbe que ocurre a unos 422 m en linea recta desde la entrada. La cavidad es descrita con detalle, y para su epoca "es una de las mas espaciosas que se conocen abiertas en rocas calcareas. Tiene por lo menos 900 metros" (II: 84). Dada la gran difusion de las obras de Humboldt en las tres decadas siguientes, esta sin duda fue en ese momento la cueva mas divulgada en Europa.

En cuando a la explicacion del origen de las cavidades, plantea acertadamente que en calizas se abren por disolucion de la roca calcarea, mientras que las estalactitas y estalagmitas son el producto de la precipitacion del carbonato de calcio. Asi senala, que "los fenomenos que diariamente nos presenta la naturaleza en las cavernas y en los manantiales prueban lo suficiente que una pequena cantidad de acido carbonico basta ya para dar al agua, despues de un largo contacto, la propiedad de disolver algunas particulas de carbonato de cal" (II:84).

Durante su viaje en Guayana, cerca del actual Puerto Ayacucho describe la cueva de Ataruipe, pero fundamentalmente por su interes arqueologico (Figura 5). Esta cueva corresponde a un abrigo en la ladera de uno de los inselbergs del Granito de Parguaza.

[FIGURA 5 OMITIR]

Hidrogeologia

En varias partes de Venezuela reconoce la presencia predominante de manantiales en las rocas mas permeables y el efecto de las arcillas como sello impermeable. Entre Cumana y Cumanacoa "al bajar el [cerro El] Imposible, se ve reaparecer, debajo de la arenisca, la roca calcarea alpina ... [donde] gran numero de manantiales brotan en la falda meridional del monte" (II: 21).

Geologia ambiental

Con bastante detalle senala los efectos del desecamiento del lago de Valencia (Aragua y Carabobo), atribuyendolo fundamentalmente a la destruccion de los bosques, "derribando los arboles que cubren la cima y los costados de los montes, los hombres, bajo todos los climas, preparan a las futuras generaciones dos calamidades a un mismo tiempo: falta de combustible y escasez de agua ... Cuando se destruyen las selvas, como lo hacen dondequiera en America los colonos europeos con imprudente precipitacion, se agotan por entero los manantiales o se hacen menos abundantes" (II: 85). Esta es una ensenanza que sigue siendo desoida, aun mas hoy en dia, donde la gran presion social en paises con una poblacion creciente, propicia el colapso de los ecosistemas de los cuales deben sacar su sustento.

Conclusiones

La obra de Humboldt adquiere especial relevancia por el descubrimiento geografico (Figura 2) y geologico de las principales provincias del pais, como la cordillera de la Costa, Los Llanos y la region de Guayana, en las cuales realizo numerosas y adelantadas observaciones en las mas variadas ramas de las ciencias naturales. Sus identificaciones de rocas dieron lugar a que varios autores las utilizaran extensivamente para elaborar los primeros mapas geologicos del pais, como es el caso de Hermann Karsten (1817-1908) y Jules Marcou (1824-1898) en la segunda mitad del siglo XIX.

Por lo anterior, consideramos que Alejandro de Humboldt fue el primer geologo de Venezuela.

Referencias citadas

HUMBOLDT, A. 1801. Esquisse d'un tableau geologique de l'Amerique Meridionale. Jour. de Phys., de Chimie, d'Hist. Nat., Paris. 53: 30-60.

HUMBOLDT, A. 1804. Geognostische skisse von Sudamerika mit erlauternden Bemerkungen des Herausgebers. Annalen der Physik (Gilbert). 16: 394-449.

HUMBOLDT, A.. 1826. Essai geognostique sur le gisement des roches dans les deux hemispheres. Paris & Strassburg, 1 vol.

HUMBOLDT, A. 1992. Viaje a las regiones equinocciales del Nuevo Mundo. Monte Avila Editores, Caracas. Traduccion Lisandro Alvarado, Eduardo Rohl y Jose Nucete Sardi, 4ta. ed. espanol, 5 vols.

MCINTYRE, L. 1985. Pioneer of modern geography Humboldt's way. National Geographic Magazine, 168 (3): 318-351.

PERERA, M. A. 1986. Ataruipe (31 de mayo de 1800). Bol. Soc. Venezolana Espeleologia. 22: 11-20.

URBANI, F.; P. HARDETERT y GUNTAU, M. 1995. ?Es la "Brea del Buen Pastor"de Alejandro de Humboldt la misma localidad que el "Lago de asfalto de Guanaco"? Boletin de Historia de las Geociencias en Venezuela. 54:27-32.

Recibido: abril, 2005 / Aceptado: Julio, 2005

Franco Urbani (1)

(1) Universidad Central de Venezuela, Dept. Geologia. Caracas 1053, Fundacion Venezolana de Investigaciones Sismologicas (FUNVISIS), Caracas-Venezuela, e-mail: urbani@cantv.net
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Author:Urbani, Franco
Publication:Revista Geografica Venezolana
Date:Dec 1, 2005
Words:4988
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