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Una revolucion portatil: la tecnologia inalambrica impulsa la productividad en Latinoamerica.

Gustavo Villalba recorre mas de 100,000 kilometros al ano en las calles de Buenos Aires. Villalba, chofer de la empresa argentina de taxis para ejecutivos Annie Millet, admite que con tantos clientes y tarifas, es dificil precisar lo que debe cada uno.

Pero si se conecta una computadora de mono del tamano de un control remoto de television, can una gran capacidad de memoria, a un telefono celular, la actividad diaria de Villalba se transforma. Ha entrado en la revolucion inalambrica de America Latina.

"Antes lo procesabamos todo a mano y pasabamos los recibos a la compania", explica el conductor "Ahora todo es automatico".

Las computadoras de mano--hasta ahora elegantes organizadores electronicos llenos de numeros telefonicos y fechas de reuniones-- pasan de los bolsillos de los trajes italianos a las manos de taxistas, camareros y vendedores. Ese traslado permitira trabajar mas rapida y eficientemente.

En Argentina, los conductores de autobus ya usan telefonos celulares y dispositivos de rastreo por satelite para suministrar a la oficina central una gran cantidad de informacion: el numero de pasajeras, si las puertas se abren o se cierran, etc. Los administradores de gasolineras en Brasil venifican la cantidad del combustible que les queda y piden mas par telefono inalambrico. En sus rondas, los medicos usan computadoras de mono para verificar el ritmo cardiaco y el historial medico de pacientes que estan en otros pisos.

Usando innovaciones de tecnologia basica coma la telefonia, o sistemas avanzados que permiten a los administradores enviar programas de software e informacion a trabajadores moviles provistas de laptops, las empresas no tardan en hallar que la respuesta a sus problemas mas dificiles consiste en tener conectados a los empleados.

Aun no hay una solucion magica, pero la computadora de mano esta resolviendo problemas de sectares particulares, mas o menos como la transformacion interempresarial de la Web que la precedio. Por ahora, cada respuesta es especifica Casi siempre la crea la compania interesada trabajando con fabricantes de equipos e integradores de software. "Cada compania crea su conjunta de aplicaciones", dice Mario Carotti, jefe de mercadeo del operador celular Nextel International, que fabrica productos industriales inalambricos en America Latina. "No hay una sola aplicacion decisiva".

La demanda de dispositivas inteligentes pequenos crece rapidamente. Se espera que los organizadores electronicos fabricados por Palm, Compaq, Hewlett-Packard y otros dupliquen sus ventas en America Latina en 2005, a 1.7 millones de unidades, con respecto al pronostico de 875,805 en 2002, con un gasto de mas de US$500 millones anuales en los dispositivos y en computadoras personales miniatunizadas, segun IDC Latin America. Gartner Dataquest calcula las ventas internacionales de computadoras de mano en 15.5 millones de unidades, menos que en anos anteriores pero todavia un crecimienta del 18%.

Lo que no esta tan claro es que fabricante tiene la ventaja. Las populares agendas electronicas de Palm van a la vanguardia en la region, al igual que en todo el mundo: en 2001, el 60% de las computadoras de mano funcionaban con software de Palm, y la compania controlaba el 42% del mercado del hardware, pero ese control se le escapa mientras la PocketPC de Microsoft avanza. La entrada de los dispositivos Jornada, de HP, y iPaq, de Compaq, maquinas mas pesadas, pero mas potentes y mas complejas, indica que el mercado se dirige hacia una gran batalla, en la que muchos competidores buscan un refugio a la guerra de precios en segmentos del mercado, como las aplicaciones industriales.

"Es un mercado dificil de clasificar, porque hay dispositivos para soluciones de cadena de suministro, dispositivos para uso empresarial, dispositivos para consumidores", dice Daniel Long, asesor de tecnologia de la informacion para IDC Latin America.

Por ahora, las companias deben crear software especializado y conectar dos, tres o mas dispositivos para producir una respuesta viable. La compania argentina de autobuses Linea 132, por ejemplo, usa una combinacion de servicio de conexion radial de Nextel y dispositivos satelitales de posicionamiento global para que los conductores esten en contacto constante con los despachadores.

Como el sistema se conecta directamente al sistema electronico de cada autobus, el despachador sabe si las puertas del vehiculo estan abiertas o corradas y puede abrirlas o cerrarlas en caso de emergencia. "[El despachador] sabo exactamonto si un autobus so desvia de su ruta, si va a exceso de velocidad, si los neumaticos estan gastados, si se sigue el programa de mantenimiento", dice Carotti, de Nextel. "Y, desde luego, en cualquier momento el conductor puede informar si hay un problems".

Entre 60 y 80 autobuses ya usan el sistema, muy por encima de los 15 con que se inicio el programa piloto en septiembre. Lo que es mas importante, dice Carotti, es que Linea 132 es un lider: lo que hace la compania, lo suelen copiar otras lineas de autobuses. Nextel afronta una realidad que la mayor parte de las companias en este nicho tendran que aceptar: en vez de hacer un solo producto simple y venderlo a las masas, los clientes quieren herramientas muy especificas, explica Carotti. "Es un mercado distinto, y vamos a dedicarlo todo nuestro esfuerzo", senala.

Annie Millet ofrece automoviles con chofer para empresas. La compania combino un telefono Nextel, una computadora de mano Hewlett Packard, un dispositivo de posicionamiento satelital y una impresora para simplificar el trabajo de sus 200 conductores.

Hugo Strachan, presidente y gerente general de HP Argentina, dice que la computadora descarga a traves del telefono celular el horario del chofer y otros datos enviados por un despachador que sigue el vehiculo via satelite.

Facturacion automatica. Los conductores saben lo que necesita el pasajero, que idioma habla, el lugar a donde va y el procie. El conductor tambien puede anadir cargos (un telefono celular alquilado, por ejemplo) y registrar paradas adicionales. Al final del viaje, el conductor imprime un recibo, el pasajero firma en la pantalla de la computadora, y se envia una factura a la compania. Strachan calcula que el periodo de facturacion bajo de 45 dias a dos.

Palm tambien promueve sistemas inalambricos para empresas, y fabrica productos especializados para uso movil.

En Pillsbury en Venezuela, por ejemplo, los vendedores reciben y procesan pedidos con computadoras de mano Palm. La entrada de datos, el procesamiento de facturas y cl papeleo que hacian falta para llevar a los establecimientos productos como helados y tortillas, retrasaba las ventas, lo que facilitaba la irrupcion de rivales. Entre ci vendedor y el cliente habia pedidos por fax ilegibles, mensajeros retrasados y papeles con errores.

Ahora, la informacion se anota electronicamente y se envia a los camiones de reparto a traves de lineas telefonicas ordinarias, con un modem pequeno, explica Antonio Duarte, director de ventas y mercadeo de Suministros Onsite en Venezuela, que creo el programa para Pillsbury y Palm.

En vez de atender a ocho clientes en un dia, ahora los vendedores pueden visitar de 12 a 14 clientes. El camion de reparto llega tras ellos, con los pedidos que los vendedores han enviado a traves de la Web.

"Disminuimos el tiempo entre el pedido y la entrega de cuatro dias a un dia", dice Duarte. "Las ventas deben aumentar el 16% en 2002, el primer ano, y el 20% el ano siguiente". El sistema inalambrico sera aun mas rapido en cuanto las telefonicas venezolanas puedan apoyarlo, senala Duarte. Los pedidos podran actualizarse en cuanto se anoten.

3Com, Microsoft y Hewlett-Packard colaboraron en una respuesta al Instituto del Corazon de Sao Paulo. Los medicos de la institucion querian mantener un control de los pacientes y sus historiales. En las rondas, los medicos tenian que responder muchas veces a situaciones de emergencia en la otra ala del hospital. Tener acceso a un electrocar-diograma en un dispositivo de mano es vital para ofrecer un diagnostico casi instantaneo.

3Com creo un sistema inalambrico, con la potencia adecuada para un ambiente plagado por las interferencias de los equipos electronicos medicos, mientras Compaq y Microsoft concebian un software para las computadoras de mano iPaq. El resultado fue una computadora de mano que cabe en un bolsillo, pero que permite a los medicos no solo ver informacion, sino dar una respuesta mientras recorren el hospital. "Si usted esta en cualquier parte del hospital y recibe un mensaje sobre un paciente, puede ver su estado y tomar una decision," explica Celso Winick, gerente de sistemas incorporados de Microsoft. "Es una operacion de importancia critica, de importancia extremadamente critica."

?Que van a pedir? Compaq tomo el mismo dispositivo basico y una computadora de mano, y creo un cuaderno virtual de pedidos para los camareros de una cadena de restaurantes brasilenos, Vienna. Mientras los clientes deciden entre una feijoada (cerdo con frijoles negros) y una rabada (rabo de buey en salsa de apio), el camarero hace anotaciones en la computadora, que envia la orden a la cocina, a traves de una red inalambrica local.

El nuevo sistema de pedidos agiliza el servicio. "Los restaurantes han incrementado la rotacion en el 30%, lo que aumenta la rentabilidad", dice Gloria Vailati, directora de soluciones de acceso para Compaq en America Latina y el Caribe. "Los clientes tambien esperan menos tiempo para pasar a una mesa". En los restaurantes McDonald's de Brasil se prueba un programa piloto, en el que varios empleados recorren la fila a la hora del almuerzo para tomar las ordenes.

Fabricantes de medicinas como Merck. Eli Lilly y Bristol-Myers Squibb, tambien automatizan sus equipos de vendedores, dice Vailati. Los vendedores de productos farmaceuticos tienen acceso a informacion sobre las medicinas cuando visitan las consultas de los medicos, y tambien al historial del cliente y otros datos. De vuelta en la oficina, actualizan sus registros de ventas en sus computadoras de mesa.

La meta es pasar a sistemas inalambricos, dice Vailati, y proporcionar a las companias informacion actualizada de ventas. Hay un obstaculo: muchas telefonicas locales no estan preparadas para apoyar los sistemas inalambricos. "A medida que las telefonicas proporcionen mas servicios de ese tipo, veremos mas avances durante el ano", afirma. Compaq, por ejemplo, crea con Banco Bradesco en Sao Paulo un sistema de banca inalambrica para los clientes en linea, que son mas de un million.

Para Telemig, proveedor de telefonia celular, el mundo inalambrico ya ha llegado, dice Carlos Correa, director de la unidad de negocios con empresas de Telemig Celular en Belo Horizonte, en el estado brasileno de Minas Gerais.

Telemig ha trabajado con diversas companias en la creacion de sistemas de rastreo para camiones y autobuses y funciones de control industrial para su red celular, como notificacion de empleados que entran en edificios o la temperatura en los hornos. Una compania, Tora, uso a Telemig para seguir la pista de un camion robado en Belo Horizonte, que recuperaron en 24 horas con la mercancia intacta, dice Correa. Entretanto, los clientes de Petrobras usan los telefonos para averiguar el nivel de combustible en los tanques y pedir gasolina.

"Revisan las existencias, hacen el pedido y llega enseguida, sin tener que enviar a alguien para saber cuanta gasolina necesitan", explica Correa.

La clave radica en concentrarse en los clientes pequenos y medianos, y en lograr que todo funcione mejor, mas rapido y con menos errores. "Todos son posibles clientes y todos tienen necesidades", dice Correa. "Tratamos de ayudar a nuestros clientes a mejorar sus negocios y controlar costos".

En el otro extremo, la compania constructora Inepar, en Parana, Brasil, no solo envia datos sino programas de computadora, con archivos y todo, a traves de la Internet, en colaboracion con Citrix, firma de software de la Florida.

Ciertos usuarios de computadoras, como los ingenieros civiles, tienen programas muy grandes en sus laptops, y envian archivos actualizados de cambios y planes a traves de la Internet a su oficina o a otras obras. Por ejemplo, 1,500 empleados de Inepar usan 72 programas informaticos para un sinfin de tareas, desde diseno hasta nomina.

"Preparar todos los laptops y mantenerlos actualizados con las ultimas versiones de todo el software fue una pesadilla para el departamento de informatica", dice Mauricio Gonzalez, vicepresidente de ventas de Citrix en America Latina.

En cinco meses, Citrix instalo un sistema llamado Metaframe, que pasa todas las aplicaciones y su informacion a una computadora central. Lo unico que necesita un empleado para "ver" y manipular el software es una conexion normal a la Internet.

Antes de Citrix, Inepar tenia maquinas y gente en cinco o seis regiones de Brasil con sistemas diversos en cada region, dice Luis Cesar Schork, analista de telecomunicaciones en Inepar.

Despues, todo se centralizo en la sede de la compania en Curitiba. Inepar redujo su personal tecnico en la mitad, a 70, y ahorro US$1.5 millones en costos, dice Schork. "Iniciar un proyecto y probarlo tomaba seis o siete meses", senala. "Hoy tarda un mes o mes y medio".

Para muchos, con el auge de las computadoras de mano, vale la pena crear soluciones una por una para dar ese salto en la productividad.

[GRAPH OMITTED]
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Author:Brown, Greg
Publication:Latin Trade
Date:Jun 1, 2002
Words:2151
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